Book: Проклятие Владык



Валерия Чернованова

Посланница. Проклятие Владык

Купить книгу "Проклятие Владык" Чернованова Валерия

Пролог

Затаив дыхание, я шагнула в бездну следом за ним. За тем, кто стал для меня сердцем и душой. Я шла за своей мечтой, потерянной на краю горизонта. Назад пути не было… Впрочем, его не было никогда. Однажды я уже сделала свой выбор… Теперь мне предстояло сделать его еще раз…

Я заглянула в такие родные и любимые глаза, мечтая отыскать в них себя. Но ничего, кроме осколков льда, дикой болью впившихся в мое сердце, в них уже не осталось. Я стояла за чертой, на краю бездны… Спасти его и потерять себя… Или…

— Ну же, решай! — ядовитое шипение разорвало окутавшую нас тьму.

— Я выбираю… — Золотые песчинки медленно падали вниз и, касаясь дна часов, приближали мой конец. Одна, вторая, третья… Еще немного и не останется ничего…

В последний раз взглянув на свою мечту, я закрыла глаза… Воспоминания вихрем пронеслись в голове, унося меня в прошлое…

Глава первая

Нет такой большой и сложной проблемы, от которой нельзя было бы сбежать.

Народная мудрость

Санкт-Петербург. Наши дни

Я мчалась сквозь ночь навстречу неизвестности. Слезы застилали глаза, по телу бежала ледяная дрожь, и сердце отстукивало бешеный ритм, готовое выпрыгнуть из груди. Мысли мелькали в голове, как сверкающие фонари, бегущие по кромке автострады. Сознание терзал лишь один вопрос: "Как он мог так со мной поступить?!" Вот гад! Мало того, что я «убила» на него последние три года своей жизни, так он еще и на работе сумел подставить МЕНЯ, холодную и расчетливую стерву (так за спиной обычно называли меня коллеги и "друзья"), потратившую полгода на то, чтобы получить этот проект! Это был мой шанс стать еще на один шаг ближе к мечте. Моей мечте! И я его упустила. Точнее мой будущий муж забрал его у меня! Теперь уже бывший будущий…

— Ну держись, сволочь… Ты за это ответишь! — прошипела я сквозь зубы.

Вспомнив его нахальную ухмылку, которой он проводил меня до дверей кабинета, я еще сильнее надавила на педаль газа и резко крутанула руль вправо на повороте. Это была моя ошибка. Как я потом поняла — моя последняя ошибка в этой жизни и в этом мире. Не справившись с управлением, я полетела в пропасть…


Очнулась я в просторной светлой комнате с белыми стенами и высоким сводчатым потолком. В помещении не было ни намека на мебель, зато имелись десять дверей, ведущих в неизвестность. Куда я попала? Прикрывая глаза рукой и щурясь от слепящего света, мягкими волнами струящегося откуда-то сверху, я попыталась подняться и застонала от сильной боли, пульсирующей в висках. Остальные части моего многострадального тела были не в лучшем состоянии.

— Здравствуй, Нарин. Мы тебя давно ждем!

Я вздрогнула и повернула голову туда, откуда доносился мягкий мелодичный голос. Ух, ничего себе! "Наверное, я попала в рай, а это прекрасное создание — ангел", — неожиданно мелькнуло в голове. Застыв посреди комнаты в грациозной, почти балетной позе, едва касаясь земли кончиками пальцев и сложив руки на груди, на меня смотрела красивая… ну просто очень красивая женщина, которая могла бы свести с ума даже евнуха. A добрая половина представительниц прекрасного пола удавилась бы от зависти, глядя на нее. Великолепная фигура, блестящие светлые волосы, идеальные черты лица. Невозможно было найти ни одного изъяна (хотя и очень хотелось). Рассматривая красотку, я не обратила внимания на то, как она меня назвала.

— Мое имя — Аттеа. Я — Хранительница Судеб, — бесшумно подплыла ко мне женщина.

— Я умерла? — "Ничего умнее спросить не могла?" — проснулось-таки мое alter ego. Как всегда в самый неподходящий момент. — И, простите, как вы меня назвали?

— Нарин — это твое настоящее имя. А не то, которое тебе дали твои земные родители. — Хранительница заглянула мне в глаза, и я почувствовала, как тело сжимается в холодных тисках страха. Не в силах выдержать долгий, пронизывающий взгляд прекрасных глаз, я опустила голову вниз и интуитивно отпрянула. Было в ней что-то холодное и отталкивающее, что-то, что заставило меня насторожиться. — А насчет того, умерла ли ты… К сожалению, твой земной путь окончился. Теперь тебе предстоит перейти в новую жизнь…

Я начала нервно щипать себя в надежде проснуться. Вот черт! Сон какой-то странный… и почему-то уж больно реальный.

— Перестань дергаться! Это не сон, и ты не проснешься! — стараясь скрыть раздражение, произнесла Хранительница.

Похоже, ее начали раздражать мои «манипуляции». И как же мне проснуться? Может, попробовать стукнуть себя чем-нибудь тяжелым?

— А здесь я что делаю? — Все, сейчас начну истерить! — И что это за двери? Здесь у вас что-то вроде распределителя в ад, рай или куда там еще?.. Может, есть другие варианты? — Господи, что я несу!

Последний налет приветливости исчез с лица Хранительницы.

— Не язви! Даже после смерти ты не изменилась! Обычно она меняет вас. Мы уже давно за тобой наблюдаем…

— И как успехи? — Все, когда-нибудь точно отрежу себе язык… Или кто поможет? — И кто это Мы? Кроме вас я здесь больше пока никого не заметила.

На место растерянности и страха пришло раздражение. Блин, ну куда я попала?! Допустим, я умерла. Тогда чего эта белобрысая от меня хочет? И почему за мной НАБЛЮДАЛИ?! По ее кислой физиономии не скажешь, что она рада меня видеть.

— Мы — это я и другие Хранители Судеб.

— И что вам от меня надо? — Я бросила быстрый взгляд на одну из дверей. Интересно, куда она ведет?

Аттеа расплылась в зловещей улыбке.

— Так, сущий пустяк. Ты должна подписать вот это.

В ее руках что-то сверкнуло, и на ладони оказался чистый лист бумаги и золотое перо. Черт, ну прямо сделка с дьяволом какая-то! Мне все это начинало не нравиться. Очень не нравиться…

— Что это? — Я сделала несколько шагов от Аттеи, нервно оглядываясь по сторонам. Бежать было некуда. Разве что заглянуть в одну из дверей…

— Ерунда, небольшая формальность. Так мы поступаем со всеми, кто покинул этот мир и направляется в новую жизнь. Ведь ты же не хочешь остаться здесь навсегда? — Аттеа пробежалась задумчивым взглядом по комнате и начала приближаться ко мне со странной полуулыбкой, больше похожей на оскал гиены. Что-то в ее словах меня настораживало, но я не могла понять что. Эти голубые глаза смотрели на меня, как будто с нетерпением чего-то ожидая. Хранительница протянула мне перо, заставляя взять его. В одно мгновение в голове возникла картина. Вот я, трехлетняя девочка, играю на берегу моря. Ко мне походит Аттеа и, улыбаясь точно также как сейчас, протягивает свиток и перо. Я тяну к ним свои ручки, но вдруг ни с того ни с сего начинаю плакать и, вскочив на ноги, убегаю. Меня окатило волной необъяснимого страха. Точно так же, как тогда, в детстве.

Времени на раздумья не было. Схватив перо, я вонзила его в руку этой ведьмы. Отпрыгнув от Хранительницы на пару метров, сделала кувырок и, толкнув одну из дверей… полетела вниз во тьму. Снова. Где-то вдалеке послышался крик досады и обещание, что мы еще встретимся…

Глава вторая

Бывает так, что человек и порядочный, и скромный, а вот не умеет этого показать.

Народная мудрость

Нельвия. 2731 год правления династии де Фэй.

Приходила в себя я долго. Почему-то очень не хотелось открывать глаза и делать хоть какие-либо движения. Не знаю, сколько бы я так провалялась, но тут какой-то идиот решил вылить на меня ведро ледяной воды! Брр…

— Кто вы такая и как здесь оказались?!

Наконец приоткрыв один глаз, я осторожно посмотрела на нарушителя моего спокойствия. Уперев руки в бока и напустив на себя грозный вид, надо мной, словно каменная башня, возвышался пожилой мужчина в темно-синей мантии и такого же цвета колпаке с кисточкой. Прямо как волшебник из диснеевских мультиков. Ему бы еще волшебную палочку…

— Вы оглохли?!

Нет, ну какой нетерпеливый! Даже в себя не дает прийти! Я попыталась подняться, но тело отказывалось слушаться свою хозяйку. Сегодня явно не мой день. Второй раз падаю! Как еще кости целы? Надеюсь, на сегодня с полетами покончено… Тут до моего слуха дошло напряженное сопение, и я вспомнила о своем новом знакомом.

— И что вы там спрашивали? Ах да! Как меня зовут и, что я здесь делаю. Мое имя — Нарин, — непонятно с чего ляпнула я. — А насчет второго вопроса, думаю, вот так сразу я вам на него не отвечу… A у вас нет чего-нибудь от головной боли? Кажется, мой «котелок» сейчас взорвется…

Явно не поняв последней фразы, но уловив общий смысл, старик вздохнул и начал доставать с полок разные склянки. Я присмотрелась к «волшебнику». Седой, с длинной бородой и мелкой сеточкой морщин вокруг глаз, он производил впечатление вечно занятого и умудренного жизнью старца. Пока он возился с пробирками, я решила осмотреться.

Только сейчас поняла, где нахожусь. Оказывается, меня угораздило приземлиться в небольшую лабораторию этого милого человека, прямо на ворох свитков и пожелтевших от древности листов бумаги. Лаборатория явно нуждалась в генеральной уборке. Клочья пыли, грязь, паутина… И как его еще не закрыли за нарушение санитарных условий труда?.. Повсюду, куда ни глянь, стояли стеллажи с пробирками и колбами. Прямо возле окна находился добротный деревянный стол, заваленный какой-то ерундой, a в правом углу я заметила книжный шкаф. Книги всегда были моей слабостью, и поэтому сейчас, превозмогая боль, я начала ползком пробираться к шкафу. Заметив на нижней полке самую толстую и запыленную книгу, я протянула руку, чтобы достать ее…

— Стойте! Что вы делаете?! — Старик перешел на визг и чуть не выронил из рук пузырек с темно-синей жидкостью.

Я поморщилась. И чего так орать? Я только хотела книгу полистать, картинки посмотреть, если, конечно, они там имеются…


Вскоре мы сидели за рабочим столом «волшебника», ведя непринужденную беседу и попивая чай с горячими булочками. После того как в меня влили какую-то мерзкую на вкус микстуру, голова почти перестала болеть. Как оказалось, мой «волшебник» был неплохим стариком (ну, может, чуть истеричным), и мы быстро нашли общий язык. Звали его Анастеос. Он был придворным магом (кошмар, куда я попала?!) в королевстве! Нельвия.

— Дитя, то, что ты мне рассказала, очень странно. Мы никогда не слышали ни о каких Хранителях Судеб и иных мирах.

— Вы думаете, это мое воображение так разыгралось после двух ударов темечком об пол? — Я развалилась на стуле и, выбрав из кучи хлама пожелтевший лист бумаги, принялась им обмахиваться.

— Честно говоря, я не знаю, что и думать, — нервно теребя длинную белоснежную бороду, протянул он. Тяжело вздохнув, Анастеос отвел взгляд в сторону и задумчиво замолчал.

— Но вы поможете мне отыскать дорогу в мой мир? — Блеснувший на мгновение лучик надежды тут же погас после слов мага.

— Думаю, это невозможно. Судя из твоего рассказа, ты действительно умерла в своем мире и не сможешь туда вернуться.

— И что же мне теперь делать?! — чуть ли не крича спросила я, не в силах больше сдерживать рвущееся наружу отчаяние.

— Постарайся успокоиться и не думать об этом… Пока не думать. — Анастеос поднялся и направился к двери. — Мне сейчас нужно отлучиться, кое с кем переговорить, a ты будь здесь и никуда не выходи. Ты не похожа на наших дам, и сразу привлечешь к себе ненужное внимание.

— Чем же я так отличаюсь от ваших женщин? — Мне не улыбалось сидеть взаперти среди пробирок с подозрительного цвета жидкостями, когда была такая возможность посмотреть на другой мир. Хотя бы на его маленькую часть.

Старик улыбнулся и пробежался по мне задумчивым взглядом.

— Да всем! Одна твоя одежда чего стоит!

Я посмотрела на свои черные брючки-шаровары и легкую майку стального цвета. Да-а, прикид не для средневековья.

— И лицо у тебя такое необычное… — он помедлил прежде, чем закончить, — запоминающееся очень. Знаешь, а ты очень красива.

Анастеос ушел, оставив меня одну. Проводив его взглядом, я сладко зевнула и невольно улыбнулась, польщенная комплиментом. Подойдя к окну, задумалась. Никогда не считала себя красавицей. Просто симпатичной девушкой. Единственное, чем я гордилась, так это густыми черными волосами и большими темно-карими глазами. Особых комплексов из-за своей внешности я, честно говоря, не испытывала. Какая есть, такая есть. С этим уже ничего не поделаешь.

Я выглянула в окно, выходящее в сад. Неподалеку от мраморного фонтанчика, расположенного прямо под окнами лаборатории, находилась беседка, увитая плющом или другим очень похожим на него растением. В беседке сидели четыре молоденьких девушки и о чем-то оживленно спорили. В ту же минуту из-за угла показались два молодых человека и присоединились к спорщицам. Обсуждение, по-видимому, очень важного вопроса началось сначала. Девушки что-то громко доказывали своим кавалерам, обмахивались веерами, смеялись и при этом не забывали строить улыбающимся парням глазки. Я вздохнула. Хорошо им. Они у себя дома. А что же делать мне в этом чужом для меня мире? Ладно, пока не буду об этом думать.

Чтобы хоть как-то отвлечь себя от грустных мыслей, я решила еще раз изучить лабораторию. К книжному шкафу больше не приближалась. Анастеос сказал, что на каждую книгу наложено заклятие защиты. И любой, кто попытается достать ее, будет превращен в кучку пепла. Жестокий, однако, у них юмор.

Я прошлась вдоль стеллажей, заглянула в каждую колбу и пробирку. Налила себе еще одну чашку чая и выпила его с очередной булочкой. Прошло уже около часа, а маг все не возвращался. Промаявшись без дела еще минут пятнадцать, я решила выйти в коридор, совершенно позабыв о предостережениях Анастеоса. Любопытство опять одержало верх над здравым смыслом. Впрочем, этого самого здравого смысла у меня-то никогда и не было. Дойдя до конца полутемного коридора, я наткнулась на массивную деревянную дверь. К счастью, она оказалась не заперта. Открыв ее, быстро спустилась вниз по крутой лестнице и очутилась уже в более просторном и светлом коридоре. Оглядевшись по сторонам и не найдя ни души, я пошла дальше. Как же у них тут все красиво… На стенах висело множество картин: портретов, пейзажей, натюрмортов. Потолок был расписан витиеватыми узорами, а пол устлан толстыми коврами, что позволяло ступать бесшумно и в случае необходимости не быть услышанной.

Пусто. Тихий час у них, что ли? И куда все подевались? Пройдя еще несколько метров, я наконец услышала голоса. Из-за поворота на меня вылетели трое парней. Заметив меня, они неуверенно переглянулись и замерли, приоткрыв от удивления рты. Хм, они на всех так реагируют или только я сегодня вызываю бурю эмоций?

— Привет, мальчики. Почему остановились? Я вас не задерживаю. — Ухмыльнувшись, я скрестила руки на груди и застыла в ожидании хоть какой-нибудь реакции.

Первому парню на вид было около двадцати. Симпатичное личико обрамляли пшенично-золотистые кудри, а светло-голубые глаза сейчас смотрели на меня с интересом. Даже веснушки не смогли испортить эту милую мордашку. Прямо сказочный принц какой-то! Двое других были похожи друг на друга как две капли воды. Близнецы, по-видимому. Высокие, стройные, темноволосые, с шальными серыми глазами и… о, Боже! заостренными ушами. Нелюди! Единственным их отличием были прически. Волосы одного были коротко острижены, а у другого собраны в хвост.

Первым пришел в себя белобрысый красавчик.

— Сударыня, что вы делаете в этой части дворца? Здесь посторонним находиться запрещено.

Сероглазые часто закивали в подтверждение слов приятеля.

— Ну, во-первых, я не посторонняя, а внучка мага Анастеоса. — Эх, была ни была, буду врать. А что делать? Надеюсь, старик не сильно расстроится, узнав о существовании "любимой внучки". — А во-вторых, почему бы вам не представиться? А то как-то невежливо получается.

Остроухие приблизились ко мне и склонились в шутливом поклоне.

— Сударыня, позвольте представиться. Меня зовут Рэйтон. А вот этот обстриженный эльф — мой брат Стэнтон.

— Эльф? — не сразу дошло до меня. А когда дошло, я уже готова была сползти вниз по стеночке и, театрально вздохнув, потерять сознание. Спасла положение вовремя выставленная в сторону рука, которая таки нашла эту стеночку и мертвой хваткой вцепилась во что-то твердое и, по всей видимости, деревянное. Как потом выяснилось, этим чем-то оказалась картинная рама, так удачно избавившая меня от неловкого положения.

Пока я стояла и с тихим ужасом вращала глазами, пытаясь переварить только что услышанное, Стэнтон толкнул близнеца в бок и скорчил обиженную мину.

— Я не обстриженный! Просто этот болван, — он покосился в сторону Рэйтона, — решил подшутить надо мной и обрезал, пока я спал, мою косичку. И как я теперь в школе покажусь?! — Стэнтон отвесил брату подзатыльник и вновь повернулся ко мне.

— И что здесь такого? Мне всегда нравились мужчины с коротким ежиком на голове, — медленно приходя в себя, пропищала я. Поняв, что первый шок прошел, я взяла себя в руки и очаровательно улыбнулась сероглазым ушастикам. — Кстати, мое имя — Нарин. — Опять я это сказала! — А как зовут вашего золотоволосого друга?



И прежде чем близнецы успели представить его, застенчивый наш сделал шаг вперед и поцеловал мою руку.

— Меня зовут Лориэн. И я очень рад знакомству с вами, Нарин. Теперь я ваш преданный слуга. — Бросив на друзей многозначительный взгляд, он продолжил. — Но как же Анастеос разрешил вам выйти в таком… хм, виде?

Второй раз за сегодняшний день я оглядела себя. И чего привязались? По-моему, классно выгляжу. Ну, может, слегка помято. Но не каждый же день разбиваешься на машине и оказываешься в другом мире!

— Просто ваша одежда выглядит очень… откровенно, — блондинчик стал похожим на рака.

— Ничего подобного. Это у нас в селе мода сейчас такая. Последний писк, между прочим. — Я кокетливо крутанула плечиком и взмахнула веером длинных ресниц.

— А вы из какой части Нельвии? — задал ненужный вопрос Рэй.

— И что такое "село"? — добавил его брат.

Ну и что мне им ответить? Я совсем не знаю географии этой страны. Хотя о чем это я? Я в принципе не знакома с этим миром. Ладно, сейчас расскажу им сказку про серого бычка.

— Я живу в далекой глуши. А село — это что-то наподобие города, только намного меньше… Диканька называется. — Надеюсь, они Гоголя не читали.

— Ди-кан-ка, — медленно по слогам произнес Стэнтон. — Странное название. Никогда не слышал о таком.

— И не надо. У нас там ловить нечего. Вот я и решила перебраться к «дедушке» в столицу. Поближе к цивилизации, так сказать. А куда вы, собственно, так спешите? — гипнотизируя их полным искренности взглядом, попыталась я сменить тему.

— А ты умеешь хранить секреты? — вопросом на вопрос ответил Рэйтон.

— Я — могила. — Рукой проведя вдоль рта, я уставилась на ребят в предвкушении какой-нибудь пакости. На них у меня всегда было отменное чутье.

Близнецы с Лориэном дружно заулыбались и, схватив меня за руку, повели следом за собой в другое крыло дворца. Оказавшись в небольшой комнатке, больше похожей на кладовую, они закрыли за собой дверь и поведали мне свой секрет.

Над эльфами недавно имела неосторожность подшутить одна придворная дама по имени Диурея. "Таким имечком только женихов отпугивать!" — пропело мое второе «я». Близнецы давно пытались ей отомстить, но всегда, как назло, выходил облом. И сейчас парни были уверены, что на этот раз они ее таки «обломают». План оказался до безумия прост, глуп и не интересен. Пока Лориэн должен был отвлекать Диурею, Рэй и Стэн пролезли бы в ее покои и испортили платье, приготовленное к сегодняшнему балу.

— Вот мы над ней вечером и посмеемся! — довольно потер руки Стэнтон.

— Сомневаюсь, — охладила я его пыл. — Она что такая дура, чтобы надеть порванное платье? — Близнецы кивнули. — Ну позлится немного. В конце концов, думаю, это не единственный наряд в ее гардеробе. И даже если ей не во что будет больше вырядиться, она просто не придет, сославшись на плохое самочувствие. И никто, кроме Диуреи не узнает о вашей проделке. Нет, этот вариант отпадает.

Любители розыгрышей приуныли и начали сосредоточенно чесать затылки, видимо надеясь, что это поможет им придумать что-нибудь другое.

Пораскинув мозгами, я спросила:

— Мальчики, а вы что-нибудь слышали о татуировках?..


Через полчаса все было готово. Мои "боевые товарищи" заняли свои места и стали ждать сигнала. Рэй и Стэн засели в саду в кустах жимолости, а наш белокурый герой дамских романов отправился звать Диурею на дневное рандеву. Я ухмылялась в предвкушении потехи. Забыв об Анастеосе, я и подумать не могла, что маг может меня искать.

По саду неспешно прогуливались дамы и кавалеры, пробегали стайками смеющиеся девушки. То тут, то там слышались веселые голоса и звонкий смех. Идиллию нарушило появление нашего «объекта». Выглядела Диурея впечатляюще! Затянутая в светлое воздушное платье тушка с бюстом пятого размера и накаченными бицепсами, как у бодибилдера, она вела несчастного Лора к лавочке. Парень выглядел так, будто шел на гильотину. Умостившись на скамейке (кажется, послышался треск ломающегося дерева), девушка усадила его рядом с собой и начала пожирать беднягу влюбленным взглядом. Несчастный не знал, куда себя деть и тихо молил об окончании экзекуции. Пора. Я свистнула и помахала куском тряпки, найденным все в той же кладовой. Близнецы только этого и ждали. Выйдя из-за кустов, они направились к лавке «влюбленных». Диурея сидела к ним спиной и не слышала, как они подкрались.

— Диурея, какая неожиданная встреча! Что ты тут делаешь посреди бела дня? Я думал, нечисть боится дневного света. — С этими словами Рэй опустил руку ей на плечо и легонько по нему похлопал. То же самое сделал и Стэн. Только на правом бицепсе дамы.

Обалдевшая от таких слов и фамильярных похлопываний девушка прошипела что-то нечленораздельное и вскочила с места, чуть не опрокинув лавку вместе с сидящим на ней Лором.

— Идиоты! Какого демона вы сюда притащились?! — От досады по ее телу поползли красные пятна.

Я решила поближе рассмотреть работу мальчиков и подошла к скамейке с другой стороны. Великолепно!

Татушки, которые близнецы приклеили к Диурее и закрепили с помощью магии (да, в этом мире есть и такое), уже почти подсохли. Еще несколько секунд и в ближайший месяц красивая наша будет напоминать урку, выпущенного из тюрьмы досрочно за хорошее поведение. На левой лопатке дамы теперь красовалась счастливая свинка, резвящаяся в корыте с грязью. Над рисунком мелкими буковками было написано: «Дури». А на правой руке большими четкими буквами выведено: ОТДАМСЯ В ХОРОШИЕ РУКИ! А Стэн неплохо рисует. Молодец!

С трудом сдерживая смех, я обратилась к жертве своей неуемной фантазии.

— Дорогуша, столько о вас наслышана, что просто не смогла удержаться от знакомства с вами. "А надо было!" — как всегда не к месту вклинилась живущая в моей голове язва.

Диурея смерила меня презрительным взглядом и, не удостоив ответом, повернулась к Лориэну. Она с мольбой посмотрела на парня, как бы прося того поскорее увести ее отсюда. Лор решил прикинуться дурачком и, что-то насвистывая себе под нос, принялся сосредоточенно изучать прыгающую по дереву белку. К нам как раз подошла веселая компания, которую я видела пару часов назад в беседке. Поприветствовав эльфов и Лора, они с интересом глянули на меня. Вот и настал мой звездный час! Лучшего момента и представить сложно!

— Сударыня, а какие у вас красивые картинки на теле! Сами придумали или кто помог?

Несколько пар глаз устремились в ее сторону.

Когда до народа дошло, что это такое, по саду прокатилась волна хохота. Стэн так вообще опустился на траву и громко всхлипывал, давясь от смеха.

Достав маленькое зеркальце, Диурея увидела, что мы там наваяли. Осознав, над кем смеется добрая половина придворных, она из красной превратилось в темно-бордовую. Из ушей «красотки» повалил пар, сделав ее похожей на готовящийся к отправке локомотив. Диурея вылила на нас весь свой словарный запас. Неплохо. Уважаю! От некоторых слов даже у меня уши свернулись в трубочки. А после того, как Рэй заверил ее, что в ближайшее время смыть эти картинки ничем не удастся, я поняла: вот и пришел нам четверым конец. От неминуемой гибели нас спас оклик старого мага:

— Нарин! Вот ты где! Я тебя уже битый час разыскиваю по всему дворцу! Почему ты ушла?! — Затем его взгляд переместился на моих «подельников». Нахмурившись, Анастеос добавил. — Пойдем скорее! Тебя ожидает королева!

Глава третья

Иногда новые знания слишком сильно бьют по психике.

Народная мудрость

Королева опустилась в глубокое резное кресло, оббитое темно-зеленым дамастом, и устало прикрыла глаза. Золотистая прядь упала на лицо, нежным шелком коснувшись белой кожи. Ресницы дрогнули, и по щеке скользнула хрустальная слезинка.

Она могла бы считаться удивительной красавицей, если бы горечь и печаль не омрачали эти прекрасные черты. Рука правительницы машинально поглаживала большую черную собаку, устроившуюся около ее кресла. Та тихо поскуливала, чувствуя беспокойство и тревогу своей хозяйки.

В дверь постучали. Получив разрешение войти, перед королевой предстал советник Зоррен. "Единственный, кому я могу доверять, — горестно вздохнув, подумала она. — Кроме сына, конечно".

Королева жестом подозвала советника и взяла в руки свиток. Послание было от командира тайного отряда, посланного на разведку к границам Темного Королевства. Быстро пробежавшись взглядом по бумаге, она подняла на Зоррена сверкающие лазурью глаза.

— Ты читал это?

— Да, Ваше Величество. — Советник потупился, боясь встретиться взглядом с королевой.

— Да как он мог?! — Женщина вскочила и нервно прошлась по кабинету. — Мы же заключили перемирие!

— Будущему Владыке оно не нужно было. Он просто дал нам отсрочку… — советник глубоко вдохнул, собираясь закончить фразу, — …перед смертью.

— Как Дорриэн может обвинять нас в заговоре против Шерэтта? Он должен понимать, что никто из людей и полукровок не способен убить эмпата. Тем более Владыку!

— Из людей — нет, но в нашей стране сейчас достаточно наемников других рас. — Зоррен помедлил, прежде чем продолжить. — К тому же отец Дорриэна был убит в нашем королевстве и нашем дворце. У будущего Владыки есть все основания полагать, что Нельвия имеет к этому отношение. И этого ему достаточно, чтобы объявить нам войну.

— Дорриэн — не дурак. Он знает, что не в моих интересах было убирать Шерэтта и рушить и без того хрупкий мир между нашими королевствами. — Теора посмотрела на советника полным отчаяния взглядом. Так обычно смотрит загнанная лошадь на своего хозяина, моля его поскорее покончить с ее страданиями.

— Возможно, кто-то очень постарался его в этом убедить. Одно из двух, или заговор был составлен в Драгонии, с целью свергнуть Шерэтта, или же существует некто, очень жаждущий начала войны между нашими королевствами. И нам необходимо выяснить правду как можно скорее.

Теора еще быстрее заходила по кабинету, то и дело наталкиваясь на попадающие под ноги предметы. Зоррен весь внутренне сжался, прекрасно зная, что в таком состоянии правительница способна на многое.

— Я полностью с тобой согласна. Но у нас очень мало времени до того, как Дорриэн официально сделает предложение эльфийской принцессе…

— А до свадьбы о войне он объявлять не станет. Конечно! — Зоррен начал понимать, отчего королева так занервничала. — Сейчас будущий Владыка не станет рисковать армией Темного Королевства, а женившись на наследнице Долины Звезд, он автоматически заручится поддержкой ее отца. И вместе с эльфийским войском… они сотрут нас с лица земли!

— Мы не сможем раскрыть заговор, сидя в Нельвии. Нужно послать человека к его двору. — Устав ходить из угла в угол, Теора опустилась в кресло и потрепала по холке дремлющую собаку.

— Это невозможно, — вкрадчиво произнес Зоррен. — В лучшем случае Дорриэн просто выкинет его из своего замка. В худшем — мы получим голову посланника как ответ на наши действия.

— Значит, надо найти человека, которого Дорриэн НЕ ВЫКИНЕТ! — Нервы королевы были на пределе. — Зоррен, иди. Мне нужно спокойно все обдумать. Вечером я сообщу тебе, кто поедет в Драгонию.

Низко поклонившись, советник вышел, в тайне радуясь окончанию столь непростого для него разговора. В гостиной Ее Величества он заметил придворного мага, в нерешительности застывшего посреди комнаты.

"Что еще нужно этому старику от Теоры? Ей сейчас не до его безумных идей!" — с раздражением подумал Зоррен.

Холодно кивнув магу, советник удалился.


— Ваше Величество, — Анастеос откашлялся и с опаской посмотрел на королеву. "Кажется, я не вовремя", — пришла в голову мысль, прежде чем их взгляды встретились. Вздрогнув от непривычного холода, скользившего в лазурных глазах Ее Величества, старик продолжил. — Простите, что отвлекаю вас от важных дел…

— Что ты хотел, Анастеос? — раздраженно сказала Теора, недовольная появлением мага. Мысли ее сейчас витали далеко. Далеко за пределами Нельвии — в тех краях, где жестокий Владыка готовился решить судьбу ее королевства. Готовился его уничтожить…

— А у меня тут… э-э… девушка, — заметив удивленный взгляд правительницы, он неловко добавил, — в лабораторию… упала…

— Упала?

— Ну вы меня поняли… — еще больше побледнел Анастеос, — …кажется, история повторяется.

Какое-то время королева ошарашено смотрела на мага, не веря его словам. Не может быть! А она-то думала, что ничего подобного больше не повторится. И тут девушка!

Старик повторил попытку привлечь внимание правительницы и снова начал тихонько покашливать.

— Ваше Величество, что мне прикажете с ней делать?

Теора вернулась в кресло. Проведя рукой по черной лоснящейся шерсти своего любимца, она прикрыла глаза и прошептала:

— Веди ее ко мне, Анастеос. А там посмотрим…


Нарин


Услышав от Анастеоса, что мы идем на прием к королеве, я чуть не завизжала от восторга. Это ж надо, увидеть настоящую королеву! Взяв «дедушку» под локоток, я прошла мимо опешившей Диуреи и, подмигнув своим новым знакомым, начала засыпать мага вопросами.

— Скажите, а зачем правительница хочет встретиться со мной? Вы ей все рассказали? — Я пытливо посмотрела на мага.

— Да. Теора — мудрая женщина. Думаю, она сможет тебе помочь.

Мы шли бесконечными коридорами и залами. Дворец был огромен! Сначала я пыталась считать, сколько комнат мы прошли, но потом плюнула на это дело. Наверное, чтобы научиться ориентироваться здесь, нужно прожить во дворце не один день.

Каждый зал поражал своим великолепием и красотой. Столько дорогих предметов искусства я видела до этого разве что в музеях. "Интересно, за сколько можно будет «толкнуть» на черном рынке этот симпатичный подсвечник? — подумала я, провожая взглядом золотой канделябр на восемь свечей и жадно косясь на остальные предметы роскоши. — Надо будет прошвырнуться здесь как-нибудь ночью". Где-то внутри заворчал противный голос совести, но я его быстро заткнула. Думаю, как и у меня дома, деньги здесь занимают не последнее место. А чтобы выжить в этом чужом мире, мне придется переступить через свои принципы и забыть значение слова «совесть».

Довольно часто нам навстречу попадались придворные, провожавшие меня изумленными взглядами. Да-а, в этом прикиде я произвела полный фурор. Наверное, прежде они не видели женщин в брюках. Занятая размышлениями о всякой ерунде я и не заметила, как мы подошли к покоям королевы.

Гостиная Ее Величества выглядела еще более роскошно, чем все остальные залы дворца. Если куда и идти за трофеями, так только сюда. Одни статуэтки, изображающие непонятных мне существ, чего стоили. Вращая головой из стороны в сторону, я задержалась взглядом на портрете молодого человека, висевшем над камином. Кого же он мне напоминает… Но тихий звук отворяющейся двери не дал мне вспомнить, где я уже видела это лицо.

Из кабинета королевы вышел молодой мужчина в ярко-синей ливрее с легкой бледностью на лице и нервно бегающими туда-сюда глазами. "Должно быть, слуга!" — подумала я, окидывая его рассеянным взглядом. Интересно, после разговора с Ее Величеством все такие дерганые выходят?

Бросив на меня удивленный взгляд, он поклонился Анастеосу и вышел. Маг тихонько постучал и, поманив меня за собой, вошел в кабинет. Простая, без каких-либо предметов роскоши комната, совсем не подходила, как мне показалось, правительнице сказочного королевства. Единственным украшением кабинета были два мягких кресла темно-зеленого цвета, стоявших возле камина.

Молодая, приятной наружности женщина встретила нас приветливой улыбкой и пригласила входить. Вьющиеся золотистого цвета волосы обрамляли красивое лицо, делая его черты еще более мягкими. Королева подняла на меня огромные, чистые, словно капля росы глаза и сделала шаг навстречу. Я с плохо скрываемым любопытством взглянула на Теору. Честно говоря, она представлялась мне иной. Вместо гордой и властной повелительницы, предо мною сейчас стояла спокойная, милая и очень красивая женщина. Если Аттеа была красива какой-то холодной и отталкивающей красотой, то красоту Ее Величества можно было назвать теплой и притягательной. На мгновение я зажмурилась и почувствовала, как от нее исходит нежный свет.

— Дитя, кто тебя этому научил?

— Чему научил? — Я открыла глаза и посмотрела на королеву. На ее лице читалось неприкрытое изумление, смешанное со страхом и чем-то еще. Тогда я не могла понять с чем.

— Только что ты просмотрела мою душу. Никто кроме эмпатов не способен на такое.

— Ну-у, я всегда считала себя особенной.

Почувствовав толчок в бок, я примолкла.

— Ваше Величество, позвольте представить вам Нарин.

Я попыталась сделать реверанс, чем, похоже, весьма позабавила Ее Величество. В глазах королевы заиграли веселые огоньки.

— Присаживайся, Нарин. — Она указала на одно из приглянувшихся мне кресел и, подойдя к магу, начала что-то тихонько ему говорить. В ответ Анастеос покорно кивал, время от времени бросая задумчивые взгляды в мою сторону.



Пока они там перешептывались, я решила рассмотреть окружающую обстановку. Несколько книжных шкафов, точно таких же, как и в лаборатории мага, рабочий стол, пара сундуков и другие мелочи, помогающие придать комнате некое очарование. Как и в гостиной, здесь висел портрет того самого молодого человека с наивными голубыми глазами. Кого же он мне напоминает? Не сдержавшись, я спросила Ее Величество о картине.

— Это портрет моего покойного мужа. К сожалению, он умер молодым. — Ее губы тронула печальная улыбка. Затем, придя в себя, она уже более громко обратилась к магу. — Анастеос, оставь нас.

Маг низко поклонился и вышел. Повернувшись ко мне, королева продолжила.

— Меня зовут Теора. Анастеос рассказал мне о том, что с тобой приключилось.

Несколько секунд она внимательно изучала меня, как будто я была древним экспонатом, выставленном на всеобщее обозрение в краеведческом музее.

— Скажи, Нарин, ты знаешь, где очутилась?

— Маг сказал, что это королевство называется Нельвия. А больше я ничего не успела у него спросить.

— Я постараюсь тебе помочь, чем смогу. Но сначала мне придется рассказать тебе историю возникновения нашей земли, чтобы ты смогла меня понять.

Я устроилась поудобнее и приготовилась слушать историю мира, о существовании которого еще несколько часов назад я и не подозревала.

— В древних манускриптах записана легенда о сотворении нашей земли. Создала Этару (так называется наш мир) Триада богов. И заповедали боги всем существам, населившим ее жить в мире и согласии. Изначально было сотворено четыре расы: эльфы, гномы, люди и… эмпаты. Эльфов боги наделили красотой, людей острым умом, а гномов силой. Не подумай, что если эльфам досталась красота, то они были слабыми и глупыми, а люди и гномы безобразными. Нет, в каждое свое творение боги вложили частичку самих себя. Просто одни качества в большей степени были присущи одной конкретной расе.

— А что досталось эмпатам?

На мгновение что-то странное промелькнуло в ее взгляде, быстро скрывшись за маской спокойствия.

— Им досталось намного больше, чем они могли на себя взять.

— В моем мире эмпатами называют тех, кто способен понимать чувства других. Но, по-моему, это миф. Никогда не встречала таких людей. — "А видела только в кино", — про себя добавила я.

Немного помедлив, Теора сказала:

— А они и не люди вовсе. Помимо восприятия чувств окружающих и просмотра душ, эмпаты научились влиять на эмоции других существ и что самое страшное — выкачивать из нас жизненную энергию. Сначала они это делали, чтобы стать сильнее эмоционально и физически. Но спустя тысячелетия их потомки уже не могли отказаться от пополнения своего запаса энергии. И сейчас, если оставить эмпата на долгое время без источника восстановления, он умрет.

— Значит, эмпаты — своего рода энергетические вампиры?

— Да, вампиры. Причем из самой одаренной расы они превратились в жестоких и расчетливых существ. — В голосе Теоры появились ледяные нотки.

— Но почему боги позволили одной расе влиять на другие?

Несправедливо получается! Одним красоту или ум, а другим власть над миром. Похоже, эти их боги особо не напрягались, распределяя дары среди народов.

— Предполагалось, что эмпаты будут помогать нам. Исцелять от душевных ран, мирить нас и предупреждать, когда в сердце одного появится желание причинить боль другому.

— То есть они должны были стать кем-то вроде душевных лекарей и целителей? — Психиатры, одним словом.

Королева утвердительно кивнула и продолжила.

— Наш мир изначально был поделен на четыре равные части: Астен — Южное Королевство гномов, Долина Звезд — эльфов, Нельвия — королевство людей и Королевство Света эмпатов. Сейчас мы называем его Драгония или Темное Королевство вампиров, — добавила она с оттенком грусти. Взгляд полный печали улетел вдаль. На какое-то мгновение мне показалось, что Теора позабыла о моем присутствии и сейчас разговаривает сама с собой.

— Простите, но какое отношение ко всему этому имею я? — попыталась я привлечь внимание правительницы.

— Терпение, дитя. — Теора вновь примерила маску, спрятав под ней свои переживания. — Мне кажется, эта информация пригодится тебе в будущем. По легенде боги прокляли эмпатов и отвернулись от них из-за их гордыни и жестокости. Чаша терпения создателей переполнилась, когда один из правителей, тогда еще Королевства Света, Эрот, провел Обряд Смешения Кровей.

Голос королевы звучал тихо и даже немного отрешенно. Я прикрыла глаза, стараясь как можно точнее представить себе Этару, ее земли, народы…

— Он принес в жертву Иценусу, демону Жуткой Тьмы, эльфийского юношу и человеческую девушку. Выпив их кровь и тем самым смешав ее со своей, Эрот стал самым могущественным правителем за всю историю существования нашей земли… — Слова Теоры казались далекими и неясными, как будто доносились из глубин пропасти. Пропасти, в которую я, прикрыв глаза, улетела…


…Юная девушка сидела в мрачном, сыром помещении, очень похожем на темницу. Обхватив колени руками, она часто вздрагивала и что-то тихо шептала.

— Алия, ты плачешь?

К ней подсел молодой темноволосый юноша и с тревогой заглянул в прекрасные глаза. Взгляды их встретились.

— Он убьет нас, Элай! Скоро, очень скоро за нами придут!

Элай обнял дрожащую узницу и осторожно провел рукой по длинным шелковым волосам.

— Не плач, любимая. Боги отомстят за нас.

Девушка вырвалась из его объятий и вскочила на ноги.

— Боги бросили и отвернулись от нас, Элай, слишком жестоко наказав нас за нашу любовь! А теперь они хотят забрать последнее, что у нас осталось — наши жизни.

Она упала на колени посреди темницы, не в силах больше сдерживать рвущиеся наружу рыдания. Опустившись рядом, Элай вновь привлек девушку к себе и тихо прошептал:

— Но никто и никогда не отнимет у нас нашу любовь. Над этим ни боги, ни Владыка не властны.

В голубых глазах девушки вспыхнул недобрый огонек.

— Ты прав, Элай. Эроту не удастся смыть с себя нашу кровь и все его потомство пусть будет ею проклято!

Элай отстранился от Алии и посмотрел на нее долгим внимательным взглядом своих бездонных карих глаз.

— Мы не должны хранить в сердце ненависть, любимая. В этом месте ее и так слишком много.

Послышался скрип отворяющейся двери.

— Ну что, любовнички, готовы послужить своему покровителю? — В камеру вошел огромного роста детина и, показав в расплывшейся улыбке гнилые зубы, продолжил. — Для Обряда уже все готово. Не хватает только вашего присутствия.

Грубо схватив девушку за руку, он приказал двум солдатам надеть на Элая оковы и следовать за ним. Закрыв глаза и медленно ступая по холодному полу, Алия молилась, чтобы их мучениям как можно скорее пришел конец. Элай же спокойно поднялся, с неприязнью посмотрев на солдат, и последовал за капитаном. Пока они шли к месту проведения обряда, юноша тихим нежным голосом утешал свою возлюбленную.

— Чего теперь ревешь, девчонка? Надо было плакать, когда убегала со своим любовничком из родительского дома и искала убежища в Драгонии. Вас никто не заставлял просить защиты у Эрота. Как, по-моему, так Владыка был слишком милостив к вам.

— Ваш Владыка обманул нас, пообещав защитить от гнева родителей! — пылая дикой ненавистью, прошипела несчастная узница.

— Ну так он и защитил. Ваши семьи больше не разлучат вас. Ни-ко-гда! — Солдаты громко расхохотались, оценив юмор своего капитана. — Элай, Элай, и как ты мог до такого докатиться? Младший сын правителя Долины спутался с какой-то босячкой! Позор на всю твою семью, принц!

Юноша гордо вскинул голову и, не пытаясь скрыть презрения в голосе, произнес:

— Позор ляжет на весь род Тэр ашт' Сэйн и на всех эмпатов. Эрот не получит бессмертия и власти над Этарой!

— Это мы еще посмотрим! — раздался резкий голос, и из туманной мглы на свет вышел высокий стройный эмпат с жесткими чертами лица и холодными льдинками в зеленых глазах. Смерив пленников насмешливым взглядом, он отдал приказ солдатам подвести их к алтарю, сложенному из нескольких кусков белого мрамора. На самой его вершине лежал кинжал с зигзагообразной формы клинком, на рукояти которого был выведен серебряный символ замысловатой формы.

Заключенные осмотрелись. Их привели на небольшую круглую поляну, со всех сторон окруженную густыми зарослями колючего кустарника. Несмотря на то, что небо было усыпано звездами, а вокруг алтаря горели зажженные факелы, молодым влюбленным казалось, будто тьма сгущается вокруг них, готовясь поглотить.

Эрот подошел к девушке и коснулся рукой ее подбородка.

— Все-таки я тебя понимаю, Элай. Тут есть на что посмотреть.

Алия резко дернулась, стараясь избавиться от обжигающих пальцев Владыки.

— Делай скорее, что задумал, Эрот.

— Тебе так не терпится умереть, девочка? — Эмпат сощурил свои змеиные глаза и перевел взгляд на юношу. — Вот и исполнилась твоя мечта, Элай. Прожить с любимой до конца жизни и умереть с ней в один день.

Эльф ничего не ответил, сделав вид, будто не слышит Владыку.

— Привязать их! — властно крикнул солдатам Эрот и направился к алтарю начинать Обряд. Подол его черного плаща развевался по ветру, длинные светлые волосы переплетались тысячами мелких змей. В зеленых глазах эмпата горели огоньки безумия, делая его похожим на страшного демона тьмы.

Распалив огонь в центре алтаря и поднеся к нему кинжал, Владыка начал громко и протяжно произносить слова заклинания.

Элай и Алия молчали, смирившись со своей судьбой, готовые принять смерть из рук жестокого тирана. Солдаты привязали их к двум столбам, стоящим подле алтаря и встали рядом, ожидая дальнейших приказов Владыки.

— Повелитель, — прошелестел тихий голос, — вы уверены, что правильно расшифровали манускрипт? Один столб получается лишним. — Тощий, среднего роста эмпат с седыми волосами и тонким шрамом на левой щеке, указал на стоявший в стороне третий столб.

— Не мешай! — прорычал Эрот и продолжил читать заклинание, сосредоточив все свое внимание на разгорающемся пламени. Закончив, он повернулся к эмпату. — В манускрипте точно сказано, что кровь эмпата должна быть смешана с кровью эльфа и человека. Больше не надоедай мне своими опасениями, маг!

Начертав на алтаре таинственные символы и произнеся последние слова, эмпат опустился на колени перед вспыхнувшим красным пламенем. Огонь быстро разрастался, приобретая неясные очертания фигуры.

Боясь поднять глаза и взглянуть на вызванного им демона, Эрот пробормотал:

— Я отдаю тебе эти две невинные души, Иценус. Дай же мне то, о чем я молил тебя все эти годы!

Иценус громко расхохотался, заставив остальных эмпатов распластаться перед ним ничком и со страхом ожидать, что же будет дальше. И только молодой эльф и девушка смотрели на демона со спокойным равнодушием, безучастные ко всему происходящему. Казалось, они забыли, что через несколько минут покинут этот мир, так и не обретя в нем своего счастья.

— Ты не передумал, Эрот? Потом будет поздно что-либо менять и для них… и для тебя. — Похоже, всю эту ситуацию демон находил крайне забавной, так как не переставал смеяться, чем приводил в ужас присутствующих при Обряде эмпатов.

Владыка осторожно поднялся с колен, все еще боясь смотреть своему идолу в глаза.

— Нет, Обряд состоится. Я так решил!

— Будь по-твоему, — звучал раскатистый ответ.

На мгновение пламя, окружавшее демона, вспыхнуло и тут же погасло, забрав за собой своего господина.

Эрот схватил раскаленный кинжал, который все это время находился в огне и, не чувствуя боли от ожогов, приблизился к Элаю. Не в силах смотреть на смерть любимого, Алия закричала, вкладывая в слова всю боль и ненависть, что накопились в ее сердце за последние месяцы.

— Будь ты проклят, Эрот! Ты и все твое отродье! Не увидит Драгония больше света и счастья, пока не исчезнет с лица земли последний твой потомок!

Взмах руки и сердце юноши пронзил острый кинжал. Алия затихла. Кричать больше не имело смысла. Она подняла голову к небесам и посмотрела на гаснущие одна за другой звезды. Проклятие девушки начинало сбываться, заволакивая небо над Королевством Света черными тучами. Грянул гром, посылая на землю крупные капли дождя… Последней мыслью несчастной, прежде чем тело пронзила жуткая боль, была надежда на скорую встречу с Элаем… Теперь уже в другой жизни…

…Вдалеке, стоя на возвышенности, за происходящим следила женщина. Когда тело девушки в последний раз содрогнулось в предсмертных конвульсиях, она, зарыдав, упала на землю…


…Эрот был первым, самым генетически развитым существом, которому подчинялась не только магия эмпатов, но и магия демонов. К тому же с кровью девушки он впитал в себя все знания людей, накопленные за долгие века. Эмпат стал основателем правящей сейчас в Драгонии династии Тэр ашт' Сэйн. Каждое новое поколение этой династии становилось все сильнее и сильнее, развивая в себе способности, унаследованные от предка… С тобой все в порядке?

Я вздрогнула и с недоумением посмотрела на королеву. Что это было? Моя фантазия или я действительно только что видела смерть двух влюбленных?

— Я…мне просто нравится слушать собеседника с закрытыми глазами. — "В следующий раз ври правдоподобнее", — проворчал ехидный внутренний голос.

Стараясь скрыть волнение, я спросила Теору, когда все это произошло.

— Это случилось несколько тысячелетий назад. Тогда вампиры отобрали у людей и эльфов часть земель, тем самым укрепив свое могущество. Последние двести лет мы жили в мире. Но очень скоро начнется война между Нельвией и Темным Королевством, так что тебе как можно скорее нужно отправляться в столицу Драгонии — Эсферон.

— Зачем?! — встрепенулась я. — Мне и здесь неплохо. Я лишь хочу окончательно убедиться, есть ли у меня шанс вернуться домой или нет.

— В Нельвии ты этого не узнаешь. К сожалению, мне, как и Анастеосу ничего неизвестно о других мирах. Но в Драгонии ты найдешь Лесту, колдунью. Не знаю, сколько ей лет, но ходят слухи, что она нянчила самого Эрота. Мудрее и опытней существа, чем Леста тебе не найти во всей Этаре. Она — твоя единственная возможность узнать ответы на свои вопросы.

На какое-то мгновение мне показалось, что королева что-то не договаривает. Но, как ни крути, а она была права. Сидя здесь, во дворце, я ничего не узнаю.

Теора поднялась, тем самым давая понять, что наш разговор окончен. Я поклонилась и направилась к выходу. Возле самой двери, не сдержавшись, обернулась и спросила:

— Простите, но мне бы хотелось знать. Вы сказали, что только эмпаты могут видеть души других. — Королева кивнула. — Тогда как же я смогла это сделать? Я ведь не эмпат!

— Это-то тебе и предстоит выяснить в Темном Королевстве, дитя. Наберись терпения и со временем ты все узнаешь… Скажи, — Теора отвела взгляд в сторону и замолчала, будто собираясь с мыслями, — то место, откуда ты прибыла…

— Земля.

— Да, Земля… — Тень улыбки скользнула по ее лицу и тут же исчезла, уступив место печали. — Ладно, ты, должно быть, устала, — улыбнувшись, сказала правительница. Затем, подняв на меня сверкающие веселым огоньком глаза, она громко добавила. — Сейчас Уна проводит тебя в твою комнату, где ты сможешь отдохнуть и набраться сил перед сегодняшним балом. Поверь, они тебе еще понадобятся.

И прежде, чем я успела поблагодарить ее, Теора махнула рукой, заставляя меня покинуть кабинет.

Глава четвертая

В каждой женщине должна быть своя безуминка…

Народная мудрость

Выйдя из покоев королевы, я лицом к лицу столкнулась со своими новыми знакомыми. Кажется, они давненько меня поджидают. Ребята стояли, прислонившись к стене и, толкали друг друга в бок, при этом тихонько переругивались. Узнав, что я направляюсь в свою новую комнату, они вызвались меня проводить.

— Нарин, почему ты солгала нам? Когда мы стали расспрашивать о тебе мага и сказали, что нам очень понравилась его внучка, он чуть сознания не лишился… — Три пары глаз пытливо посмотрели на меня, ожидая честного ответа.

Вот так всегда! Только солгу, а правда тут же стремится вылезти наружу.

— Я имела в виду, что как только увидела Анастеоса, сразу почувствовала себя его внучкой.

— И нет у нас в Нельвии никаких сел, — обиженно пробурчал Стэн.

— Ну ладно, мальчики. Что вы надулись как газовые шарики? Не могу же я выкладывать о себе все первому встречному. В девушке всегда должна быть загадка. — Мы как раз подошли к дверям моей комнаты. — Кстати, вы же идете на бал?

Мне не очень-то хотелось провести весь вечер в одиночестве, а с этими ребятами скучно там точно не будет.

— Для меня огромная честь сопровождать вас, сударыня. — Лориэн чуть наклонился и коснулся губами моей руки.

Нет, определенно, в детстве он начитался рыцарских романов.

— Лориэн! Хватит обращаться со мной как с кисейной барышней! Вот, лучше бери пример со своих остроухих товарищей. — И не дожидаясь пока близнецы мне ответят, я захлопнула перед ними дверь.

Комната оказалась великолепной! Просторная, светлая, с огромной кроватью под тяжелым балдахином и горой цветных подушек, разбросанных в художественном беспорядке по перине. Возле спинки кровати стоял сундук для белья, а справа около стены — темный деревянный шкаф, способный вместить в себя меня вместе с эльфами и Лором. По обеим сторонам кровати находились тумбочки точно такого же цвета, что и остальная мебель в этой комнате. На столике у окна я заметила вазу с красивым пышным букетом, из-за чего в комнате витал необычайный аромат. Окно было распахнуто, пропуская внутрь легкий ветерок.

Я вдохнула полной грудью свежий воздух и запрыгнула на кровать. Появившаяся через несколько мгновений Уна, замерла с открытым ртом, застав меня скачущей по перине и распевающей веселые песни. Наверное, это из-за моего пения девушка вошла в ступор и потом еще долго не могла прийти в себя. Я всегда страдала отсутствием голоса, что, правда, не мешало мне мучить окружающих своими надрывными воплями.

— Ваша ванна готова. — С этими словами она открыла дверь, ведущую в смежную комнатку. Там находилась глубокая лохань, наполненная горячей, благоухающей травами водой. И когда только все успела? Рядом, на узкой деревянной полке, стояли несколько прозрачных сосудов, наполненных светлого цвета жидкостями. А интересно, они косметикой пользуются? Не хотелось бы идти на бал бледной кикиморой. Я спросила об этом Уну. Девушка заверила меня, что пока я буду принимать ванну, она принесет все необходимое, чтобы помочь мне собраться.

В распрекрасном настроении я прыгнула в воду, позабыв обо всем на свете: о смерти, Нельвии, королеве и новых способностях, непонятно откуда взявшихся у совершенно обычной девушки. Через час, чистая и довольная, я вошла в комнату. Уна уже приготовила для меня легкий ужин. Хорошая девочка. Поблагодарив служанку, я отпустила ее и села за стол.

Мой ужин состоял из нежного мяса птицы, покрытого золотистой корочкой, с поджаренными ломтиками хлеба и овощами. На десерт я выпила пару бокалов вина и «утоптала» яблоко.

Дожевывая фрукт, начала рассматривать платья, принесенные Уной. Первые два отпадали сразу. Не мой стиль. Слишком много кружев, блесток и бантиков. Никогда не имела желания быть похожей на куклу Барби. Третье платье, ядовито-зеленого цвета, выглядело вообще отвратительно. В нем я буду похожа на экзотическую пальму. Если еще обвеситься бананами, то эффект будет сногсшибательный. Оставались еще два. Первое — легкое, бордового цвета с глубоким декольте и закрытыми плечами. Второе — нежно-сиреневое — полностью открывало плечи и спину, но скрывало грудь. Его-то я и выбрала. Лиф платья был расшит сверкающими камнями (надеюсь, бриллиантами). Верхняя юбка, присборенная спереди с левой стороны, открывала нижнюю белую, расшитую такими же камнями, что и лиф. Из украшений я решила надеть тонкую серебряную цепочку и браслет, прекрасно сочетающиеся с платьем. Уна помогла мне собрать волосы на затылке, выпустив лишь мелкие кудряшки, кокетливо упавшие на плечи. В волосы она воткнула несколько шпилек, украшенных живыми цветами. Подкрасив губы и глаза, я воспользовалась духами местного производства. Аромат слегка вскружил голову, и я, зажмурившись, опустилась на кровать. Заметив мое состояние, девушка сказала, что это личный подарок королевы. Теора заказывает их в эльфийской столице, Неале, у лучшего парфюмера Долины Звезд.

— Королева была уверена, что эти духи подойдут вам идеально. И если вы чувствуете легкое головокружение, значит, она оказалась права. Сейчас оно пройдет, и вы перестанете чувствовать аромат. — И действительно, круги перед глазами начали медленно таять. — Зато другие будут с ума сходить, стоит им услышать его. — Девушка загадочно подмигнула.

— Из чего они? Никогда не слышала подобных ароматов. — Я с задумчивым видом повертела в руках темно-красный флакончик.

— Эти духи сделаны из лепестков очень редкого растения, арделии, растущего на территории Темного Королевства. Цветок распускается раз в несколько месяцев и у цветоводов есть всего несколько часов, чтобы собрать лепестки. Существует легенда, что этот цветок вырос на том месте, где текла кровь убитых эльфийского юноши и человеческой девушки, принесенных в жертву во время Обряда Смешения Кровей.

Я понятливо кивнула. Небось, это у них самое популярное событие в истории, раз столько легенд с ним связано. Упоминание об Обряде оставило неприятный осадок в душе. Мне сразу вспомнились грустные глаза эльфа и полный страданий взгляд Алии. Каким же жестоким психом надо быть, чтобы совершить такое. Выпить кровь! Как он ей не подавился!

— А еще я слышала, — продолжала девушка, не обращая внимания на мое состояние, — что этот аромат подходит немногим, точнее единицам. У нас во дворце только Ее Величество ими пользуются. Вроде бы, если тебе не подходит аромат арделии, то стоит ими побрызгаться, и от тебя будет нести тухлыми яйцами несколько дней.

"Интересненько. Надо будет поэкспериментировать как-нибудь на Диурее", — подумала я, ядовито улыбаясь.

Вскоре за мной зашел Лориэн и, застыв в дверях, словно соляная статуя, уставился на меня немигающим взглядом. Подойдя к парню, я помахала рукой возле его лица. Очнувшись, этот придурок упал на одно колено и начал осыпать поцелуями мои руки, не забывая в перерывах между лобызанием конечностей возносить дифирамбы моей красоте. Нет, меня это уже начинает выводить!

— Нарин, вы… — Я приподняла бровь. — Ты прекрасна!

На этом его словарный поток иссяк. Я еще немного покрутилась перед зеркалом и, взяв молодого человека под руку, пошла с ним в Главный зал дворца, не забыв по пути подобрать близнецов.

Перед открытыми дверями в коридоре толпились придворные, ожидая своей очереди войти. Я встала на цыпочки и заглянула в зал. В огромном помещении с высоким расписным потолком и обтянутыми темно-синей тканью стенами, заметила несколько сотен свечей, мягким светом освещающих танцующих в нем придворных. Большие стеклянные двери, высотой чуть ли не в два моих роста были распахнуты настежь, давая возможность при желании быстро попасть в парк, не теряя времени на блуждание по многочисленным коридорам дворца. По залу носились слуги, подавая гостям легкие вина и фрукты. Атмосфера веселья казалось, заразила всех. Всех, кто пришел на этот праздник жизни.

Я улыбнулась предстоящему вечеру. Никогда не бывала на средневековых балах, поэтому сегодня решила оторваться по полной. Эльфы, думаю, мне в этом помогут. На их лицах было ясно написано, что слово «скука» им просто не ведомо.

Подошла наша очередь. Увидев нас с Лориэном, вместе входящих в зал, все почему-то примолкли. Я обернулась в надежде отыскать близнецов, но их уже и след простыл.

Чувствуя на себе сотни пронизывающих взглядов, я поежилась.

— Лор, скажи, а почему все эти люди так на нас смотрят?

Ответить ему не дал громкий голос, разорвавший повисшую тишину.

— Наследный принц Лориэн ан Сантэрион де Фэй и… — Запнувшись, лакей порылся в своих записях, видимо, пытаясь выяснить, кто я такая. Так и не найдя моего имени, он продолжил. — … Гостья Его Высочества.

Я одарила Его Высочество уничтожающим взглядом и, гордо вскинув голову, прошла вместе с ним к королеве. Тоже мне партизан-скромник нашелся! А я все гадала, кого мне напоминает человек с портретов в покоях королевы. Лориэн очень походил на своего отца. Те же глаза, нос, улыбка…

Со всех сторон послышался громкий шепот. Придворные кидали на меня заинтересованные взгляды. Кто весьма откровенные, кто завистливые. Подойдя к трону, я поклонилась королеве и застыла в нерешительности, не зная, куда себя деть. Лориэн занял место возле матери, оставив меня одну посреди зала. Теора что-то быстро зашептала сыну, совершенно позабыв о гостье. К счастью, на помощь пришел Анастеос. Взяв под руку, он подвел меня к малочисленной группе гостей. Представив меня трем пожилым дамам, сразу же переключившим все свое внимание на мою скромную персону, маг поспешил избавиться от их общества. Тут, слава Богу, подошли близнецы и, подмигнув этим старым курицам, смотревшим на меня, как на атомную войну, утащили к закускам.

— Мальчики, а почему вы не сказали мне, что Лориэн — сын Теоры? Я бы постаралась вести себя с ним… хм, повежливее, что ли.

Эльфы рассмеялись.

— Просто нам было так интересно наблюдать, как ты над ним подтруниваешь.

— Кажется, наш Лор уже успел в тебя влюбиться! — закончил Стэн и протянул мне бокал, наполненный странного ярко-синего цвета жидкостью.

— И зря. Он плохо меня знает. Обычно через неделю после знакомства с новым ухажером, я начинаю давить ему на психику, и бедняга исчезает в неизвестном направлении.

— Думаю, от Лора ты так быстро не отделаешься, — усмехнулся Рэй, рассматривая откровенно раздевающим взглядом хорошеньких девушек, стоящих неподалеку.

— Кстати, а где ваша татуированная подруга?

С трудом сдерживая смех, близнецы указали в ту сторону, откуда доносились возмущенные крики. Оказывается, придя в зал, эти охламоны первым делом нашли Диурею и изрядно подпортили той настроение своими «комплиментами».

Я окинула девушку беглым взглядом. Если надпись на руке она прикрыла кружевным рукавом, то счастливая "свинка Дури" четко выделялась на фоне платья. Это ж какой надо быть дурой, чтобы надеть светло-голубой наряд, еще больше подчеркивающий ярко-розовое тату!

Увидев нас троих, хихикающих в углу, девушка бросила в нашу сторону взгляд разъяренного буйвола и сделала шаг навстречу. О-оу, сейчас начнется… К счастью, ее планам помешал громкий голос лакея.

— Воллэн арг' Лиен да Сенсэй. Посланник Темного Королевства.

В зале все стихло. Я заметила, как Рэй интуитивно напрягся и потянулся к кинжалу, спрятанному на поясе. Похоже, посланник здесь не самая популярная личность.

Двери распахнулись, и в зале показался молодой парень. Даже не взглянув по сторонам, он сразу направился к королеве. Растолкав впередистоящий народ, я с интересом разглядывала эмпата. В том, что это был именно эмпат, я почему-то не сомневалась. Уж больно он выделялся среди людей и эльфов. Красивое надменное лицо, холодные синие глаза, твердая уверенная походка… "Эти глаза, должно быть, свели с ума не одну сотню женщин", — пришла в голову мысль, заставившая меня задрожать в радостном волнении. Ох, сдается мне, чары этого красавца и меня не обойдут стороной.

Длинные пепельного цвета волосы вампира были собраны в хвост, как у Рэя. Только в отличие от эльфов, он имел нормальную форму ушей. "Лучше бы он был остроухим, чем клыкастым!" — с ужасом подумала я, заметив два небольших слегка выступающих вперед клычка, когда он обратился к королеве. Надо признать, они его совсем не портили.

— Приветствую тебя, правительница! — В его голосе послышались нотки насмешки, смешанные с презрением.

Никакого уважения!

Теора спокойно кивнула и указала на пустующее кресло. Приказав музыкантам играть, она заговорила с эмпатом.

— Почему вы смотрите на него, как на врага рода людского? — спросила я у близнецов.

— Потому что он и есть наш враг! — ответил подошедший Лориэн. Выглядел он встревоженным. — Честно говоря, его визит для нас полная неожиданность. Патрульные солдаты сообщили всего лишь час назад, что эмпат въехал в город. Теора сейчас пытается убедить его в необходимости ответного визита наших послов.

— А разве это поможет? По-моему, и так ясно, что после свадьбы с Солеей, Владыка объявит нам войну. — Стэнтон с отвращением покосился на посланника.

— А вот отсюда поподробнее… — Я схватила ребят за руки и потащила к распахнутым дверям, ведущим на маленький балкончик.

— Наша принцесса Солея через два месяца должна выйти замуж за Дорриэна, будущего правителя Драгонии, — начал объяснять Рэй. — Недавно его отец, Шерэтт, был убит во время официального визита в Геллион — столицу Нельвии. Наследник считает, что это Теора составила заговор против Владыки с целью пошатнуть положение Драгонии, лишив ее такого мудрого и сильного правителя как Шерэтт. После свадьбы Дорриэн объединит свои войска с армией эльфов. Против них Нельвии не выстоять.

— И вы будете вынуждены сражаться на стороне этого кровопийцы?! — Я нахожусь в этом мире всего каких-то пять или шесть часов, но уже успела понять, что сотворив эмпатов, боги совершили величайшую ошибку в своей жизни. Столько проблем и все из-за них!

— Нет, — горько усмехнулся Стэн. — Я скорее буду вне закона в Долине, чем предам своего лучшего друга… — печально закончил он и перевел взгляд на принца.

— И наш второй дом, — вставил Рэй. Печально улыбнувшись, он продолжил. — Дело в том, Нарин, что мы уже тридцать лет учимся в Геллионской Школе Магии, где и познакомились с Лором.

— Тридцать?! — Я чуть не поперхнулась от удивления синей жидкостью, на вкус напоминающей вишневый сок. — Сколько же вам лет?

— Нам с Рэем по шестьдесят два, а Лориэну всего лишь сорок.

Всего лишь! А я думала, ему от силы двадцать!

— Не забывай, Нарин, что они — эльфы и живут дольше, чем люди и полукровки.

— И сколько же вы живете? — обратилась я к близнецам.

— Также как и эмпаты мы до глубокой старости остаемся молодыми. А продолжительность жизни у нас в среднем восемьсот — девятьсот лет.

Я присвистнула. Это ж надо столько куковать на земле. Не удивительно, что они все время воюют. Должно быть таким способом избавляются от хандры и убивают время.

— А сколько живут полукровки и люди?

— Полукровки, если повезет, доживают до восьмисот лет, а продолжительность жизни людей и гномов не превышает шести — семи столетий, — широко улыбнулся Лориэн. Кажется, его позабавило мое невежество.

Неплохо. Даже люди здесь живут намного дольше, чем на Земле. Интересно, с чем это связано? Климат благоприятствует или существует какая другая причина?

— В моем мире, если человек дожил до ста, он считается долгожителем.

На лицах эльфов читалось искреннее удивление.

— Но это же так мало! Мы только в школе учимся шестьдесят лет.

— Если бы я столько проучилась, дальнейшая жизнь потеряла бы всякий смысл.

Сразу вспомнились школьные и университетские годы. Как же хорошо, что все это в прошлом!

Мы еще немного поболтали. Я рассказала ребятам о том, что со мной приключилось, и как я здесь очутилась. Наш разговор прервало появление влюбленной парочки. Не захотев им мешать, мы поспешили в зал танцевать. И снова позабыв обо всем на свете, я полностью отдалась во власть музыки.


Воллэн да Сенсэй


Последние дни пути из Эсферона до Геллиона я клял Дорриэна на чем свет стоит. Какого демона он решил отправить меня в качестве посланника в Нельвию, когда я так нужен сейчас в Драгонии?! Ведь Советом Старейшин уже было решено объявить людям войну после свадьбы Дора с этой эльфийской принцессочкой. Так нет же! Этот упрямец решил еще раз поговорить с Теорой по поводу смерти Владыки! Видите ли, его грызут сомнения! А меня последние две недели путешествия по лесам грызла всякая дрянь!

Прибыв в Геллион, я сразу же направился во дворец. Что-то мне подсказывало, что прием будет не самым теплым. Подъехав к дворцу, заметил свет в Главном зале. Значит, у них сегодня праздник. Интересно, они отмечают начало войны или смерть Шерэтта? В том, что королева замешана в заговоре против Владыки, я ни минуты не сомневался. Слишком много фактов указывало на нее.

Войдя в зал, я поспешил к Теоре. А она ничуть не изменилась за все те годы, что мы были знакомы. Такая же красивая и спокойная. Никогда не видел ее плачущей, даже на похоронах собственного мужа.

Королева указала на кресло возле себя и, отослав сына, этого щенка, обратилась ко мне.

— Мне бы хотелось знать, для чего Дорриэн решил отправить к нам посланника? Я думала, вы уже все решили.

— Решили. — Я с наслаждением вытянулся на троне, чувствуя, как утомленное тело постепенно расслабляется. — Но Владыке нужно знать имена ВСЕХ заговорщиков.

— Я уже говорила вашим магам и повторяю тебе, Воллэн, у нас их искать не имеет смысла. — Королева четко, с расстановкой произнесла каждое слово. — Лучше потрясите Совет Старейшин и Кенэта с его шайкой. Я знаю, что не все были в восторге от политики Шерэтта. И они вполне могли убрать нелюбимого правителя. — Теора подняла вверх хрупкую белоснежную руку и, махнув ею в воздухе, подозвала слугу с подносом.

— Мы, эмпаты, никогда не предаем! — Меня начал охватывать гнев. Не для того я сюда тащился, чтобы быть осмеянным человеческой женщиной! Пусть даже и королевой. А то, что она надо мной смеется, было видно невооруженным глазом. — Мы кровью клянемся быть преданными нашим Владыкам. А вы же знаете, кровные клятвы для нас священны!

— Еще бы! После того как Эрот провел этот мерзкий обряд, повлекший за собой столько несчастий, кровь стала тем единственным, что вы почитаете превыше самих себя. — Оставив без внимания мой горящий ненавистью взгляд, Теора добавила. — Я знаю, что ты устал и нуждаешься в восстановлении. Только прошу тебя, не выматывай моих людей. Буду ждать тебя на совете завтра в полдень. — С этими словами она поднялась и, поманив за собой Зоррена, удалилась.

А я посмотрел в зал на танцующих придворных. С детства мне так и не удалось привыкнуть забирать энергию у других существ. Но без этого я бы не выжил. Дома мы пользовались кристаллами энергии для восстановления запаса, не причиняя вреда ни эльфам, ни людям. Хотя те и так были редкими гостями в Темном Королевстве.

Сейчас же, за пределами Драгонии, я был вынужден черпать энергию из людей, так как они в этом плане, как это ни странно, оказались выносливее эльфов. Окинув взглядом зал и выбрав себе трех «жертв», я прикрыл глаза и начал восстановление. Забрав немного энергии у первого человека, я перешел ко второму, а затем к третьему. Надеюсь, они сильно не ослабеют…

Какого демона! Кто-то прервал поток! Открыв глаза, я посмотрел на третьего донора. Ею была молоденькая девчонка, лихо отплясывающая какой-то убийственный танец и пытающаяся обучить ему двух эльфов. Те внимательно следили за ее движениями и с диким хохотом пытались их повторить. Неужели это она прервала поток?! Но как? Только эмпаты способны на такое. У нас редко рождаются полукровки, но если бы она ею была, я бы это почувствовал.

Выбрав другого донора, я быстро закончил восстановление и, взяв бокал у проходящего мимо слуги, принялся наблюдать за человеческим существом. "Она даже не поняла, что я пытался с ней соединиться", — вдруг дошло до меня. Позабыв об окружающих, эта троица весело смеялась и продолжала отплясывать очередной танец, больше похожий на шаманский обряд. А девчонка вообще-то ничего. Молоденькая, правда. Одетая в светло-сиреневое платье, с густыми темными волосами, кокетливо обрамляющими нежное личико, она больше походила на эльфийку, нежели на человеческую девушку. Люди редко бывают такими красивыми.

Объявили таурин — медленный танец, на который кавалер по древнему обычаю приглашал понравившуюся ему даму.

Я поднялся с трона и направился к девушке. Ну что ж, сейчас повеселимся. Надеюсь, она не будет падать в обморок от осознания оказанной ей чести. Не люблю истеричных дам. С другой стороны к ней уже спешил Лориэн. Вот паршивец! Опередив парня всего на пару секунд, я поклонился девушке и, протянув руку, пригласил на танец. Я, конечно, ожидал от нее какой-нибудь реакции. Например, восторг, радость, благоговение… Но такой! Вместо того чтобы с восторгом принять мое приглашение, эта нахалка, дерзко ухмыляясь, начала рассматривать меня взглядом хищника, оценивающего свою жертву.

— Уговорил, вампирчик. Но только при одном условии… — Все, похоже, я сейчас упаду в обморок, как слабонервная нимфетка. Вампирчик! Со мной никто и никогда не разговаривал в ТАКОМ тоне! Каким же изощренным способом я должен убить ее, чтобы смыть оскорбление, нанесенное ЭМПАТУ! — Ты ответишь на пару моих вопросов.

Я обалдело кивнул и повел эту ненормальную в круг танцующих.


Нарин


Отплясав с близнецами две ламбады и один рок-н-ролл, я уже подумывала пойти с ними прогуляться по парку, как тут ко мне подвалила эта ожившая мечта Баффи. Показав свои клыки в радостной улыбке, вампир пригласил меня на танец. Я с интересом взглянула на посланника. С близи он выглядел еще красивее. Было бы глупо отказывать такому красавцу. К тому же у меня имелась к нему пара вопросов.

— Уговорил, вампирчик. Только при одном условии… — Ой, а чего это он так побледнел? Я уже хотела предложить эмпату стакан воды, но потом передумала. Вдруг он только кровь пьет. — Ты ответишь на пару моих вопросов. — Он как-то странно задергался и, затравленно посмотрев на меня (как будто это я заставляла его со мной танцевать), повел к танцующим парам.

Я обернулась, чтобы подмигнуть близнецам и увидела остолбеневшего Лора и эльфов, валяющихся рядом под столом. По щекам близнецов медленно катились слезы. Закусив рукав собственного камзола, Рэй всхлипывал на плече у брата. И что их так развеселило? Ладно, потом спрошу. Переключившись на своего кавалера, я начала допрос.


Воллэн


К концу танца мои мозги просто отказывались воспринимать окружающий мир. Из всех вопросов самыми нормальными были: "Сколько литров крови вы выпиваете в сутки?" и "Как часто приносите в жертву девственниц?" Остальные язык не поворачивался озвучить.

Когда закончился танец, я подвел Нарин (так звали этого изверга) к друзьям, мечтая поскорее оказаться в собственной комнате. Не тут-то было! Девчонка начала знакомить меня со своими приятелями. Те скривились, ясно давая понять, как они рады этому знакомству.

— Вол, — и кто ей давал право так фамильярно ко мне обращаться?! — познакомься, это мои друзья Рэйтон и Стэнтон. А принца Лориэна ты, думаю, знаешь.

После «долгожданного» знакомства она опять потащила меня танцевать очередной убийственный танец, очень напоминающий лошадиные скачки. Добрая половина придворных старалась спрятать свои гадкие ухмылки. Остальные же громко смеялись, не боясь моего гнева! Дожил! Стал посмешищем нельвийского двора! И из-за кого? Из-за какой-то малолетки?!

Следующие танцы были еще ужасней. Интересно, кто из нас вампир? По идее это я должен вытягивать из нее энергию, но вместо этого, придя наконец в свою комнату, я чувствовал себя живым трупом. Не в силах раздеться и поужинать, я упал на кровать и заснул мертвым сном.

Глава пятая

Жизнь вынуждает нас многие вещи делать добровольно.

Народная мудрость

Нарин


Утром я проснулась с больной головой. Мало того, что мы легли около двух часов ночи, так еще и выпитое вино давало о себе знать. Я с наслаждением потянулась и, зарывшись под одеяло, начала вспоминать события предыдущего дня.

За двадцать четыре часа я успела познакомиться с одним магом, двумя сумасбродными эльфами, принцем и королевой. Заиметь врага в лице некой придворной дамы с именем, больно напоминающим название одной неприятной болезни, о которой в слух не говорят, а также довести до коматозного состояния заскочившего к нам на огонек вампира. Если так пойдет и дальше, то очень скоро они все вместе будут искать способ вернуть меня домой.

Я улыбнулась своим мыслям. Вчера близнецы сказали мне, что никогда не встречали такой удивительной девушки как я. Мелочь, а приятно. В свою очередь могу добавить, что я никогда не встречала таких бесшабашных парней, как эти двое.

Ночью, отпустив наконец Вола после трех танцев, я с ребятами спустилась в сад. Погода была чудесной. Легкий ветерок приятно щекотал лицо, помогая забыть обо всех печалях и трудностях прожитого дня. Небо, усыпананное сверкающими золотом звездами, заключило землю в свои нежные объятия и дарило ей мягкий, теплый свет. Деревья, цветы, увитые зеленью беседки — все вокруг утонуло в золотистом сиянии ночи…

Я стояла и не могла отвести взгляд от небесных светил. Никогда прежде не видела такого количества звезд! Мы шли по саду, в котором еще несколько часов назад так жестоко подшутили над Диуреей. Весь вечер бедняжка не сводила с нас горящий ненавистью взгляд. Наверное, никак не может простить и забыть. По крайней мере, я бы не простила…

Заняв маленькую беседку в глубине сада, мы начали перемывать кости посланнику.

— Нарин, ты просто чудо! — засмеялся Рэй. — Так вести себя с эмпатом, да еще и довести его до невменяемого состояния. На такое способен не каждый.

— Да ничего я такого не делала! Просто задала Волу несколько вопросов и потанцевала с ним.

— Просто эмпаты ничего никому не позволяют! Особенно человеческим женщинам, — гипнотизируя иссиня-черное небо, произнес Стэн. — У меня чуть челюсть не отвисла, когда он пригласил тебя на танец.

— Бедненький, он не знал, на что шел!

— Перестань! — негромко хихикнула я и толкнула Рэя в бок.

— Не известно, как посланник поведет себя завтра. Вампиры очень гордая раса и не прощают ни обид, ни насмешек. — Лориэн не выглядел таким же веселым, как его друзья. Кажется, он действительно за меня переживает. — Будь осторожна, Нарин. Воллэн может быть очень опасным противником. Лучше держись от него подальше.

— Думаю, после сегодняшнего вечера это он будет держаться от нее подальше, — хмыкнул Стэн. — И все-таки лучше его лишний раз не трогать.

— А то он высосет всю твою кровь! — Рэй изобразил нападающего монстра и попытался схватить меня за руку.

Оттолкнув несносного эльфа, я вскочила и поспешила по выложенной камнем дорожке вглубь сада. Мальчишки бежали следом. Вволю надурачившись на свежем воздухе, мы вернулись во дворец. Прежде чем отправиться спать, близнецы решили заглянуть на кухню с целью изъятия алкоголя из королевских погребов. Дальнейшее помнилось смутно…


Через полчаса в дверь тихонько постучали. Вошедшая Уна несла на подносе завтрак: горячие булочки с фруктовым вареньем, чай и запеченные яблоки.

— Ее Величество просит вас сегодня в полдень быть в Зале Совета, — поставив поднос на прикроватный столик, сказала девушка и направилась в смежную комнату.

Я потянулась к подносу и схватила ароматную сдобу.

— Зачем? — с полным ртом осведомилась я.

— Сегодня будет решаться вопрос о вашем визите в Драгонию. Больше мне, к сожалению, ничего не известно.

Поблагодарив девушку за завтрак, я отправила ее за платьем. Допив чай, пошла в ванную смывать следы веселой ночи с лица и тела. Через час, одетая в голубой наряд из тонкого шелка, я шла за Уной по коридору. Встретив по пути Лориэна, тихо спросила:

— А зачем Теора позвала меня на совет? Я думала, государственные дела не обговариваются при посторонних.

— Мама хочет официально познакомить тебя с Воллэном и представить как посланницу Нельвии.

— Зачем? Я ничего не смыслю в политике. И у меня нет ни малейшего желания встревать в ваши распри. — Так вот о чем Теора «забыла» мне вчера рассказать! Я должна стать какой-то там посланницей. — Я лишь хочу встретиться с Лестой.

— Пойми, Нарин, сейчас не то время, когда можно просто так попасть в Драгонию. Тебя на границе просто не пропустят. А в качестве посла ты будешь иметь несколько дней, чтобы успеть встретиться с колдуньей.

Конечно, Лориэн был во многом прав. Но все же странно, что не зная обо мне ровным счетом ничего, королева решила доверить мне столь важную миссию.

Подойдя к Залу Совета, мы переглянулись и вошли.


— Ваше Величество!.. Теора! Зачем посылать малолетнюю девчонку к Дорриэну? Она же ничего не сможет сделать! — Последний час Зоррен пытался понять, как такая мудрая и расчетливая женщина, как Теора, решилась сделать посланником никому неизвестную девочку.

— Зоррен, успокойся. — Королева неспешно прохаживалась по кабинету, игнорируя возмущенные возгласы Старшего советника. — Ты не все знаешь о ней. К тому же Нарин необходимо увидеться с Лестой.

— И из-за этого вы ставите под угрозу наш план?

Теора улыбнулась советнику одной из своих самых загадочных улыбок.

— Наоборот. Я пытаюсь сделать так, чтобы он не провалился. — Правительница села в кресло, обвела задумчивым взглядом комнату и снова улыбнулась. — Видишь ли, Нарин — непростая девушка. Не знаю как, но она, так же как и эмпаты может просматривать души окружающих. Теперь понял? — Теора со спокойным удовлетворением наблюдала за меняющимся выражением лица советника. — Она всегда сможет заметить, если кто-нибудь лжет ей, так же как и замаскировать свои чувства от эмпатов.

— Но это невозможно! Как она… — недоверчиво начал он, но заметив полный торжества взгляд королевы, осекся. — Тогда это меняет дело! — возбужденно воскликнул Зоррен. — Но если кто-то из вампиров заметит, что она их просматривает, девушка долго не проживет. К тому же могут возникнуть вопросы, как простая человеческая девчонка блокируется от эмпатов. Она хоть понимает, на какой риск идет, отправляясь в Драгонию?

Короткий миг и улыбка слетела с лица Ее Величества. Теора занервничала. Больше всего она не любила, когда ей задавали лишние вопросы, пытаясь тем самым помешать ее планам.

— Думаешь, я не знаю, что ей может там грозить? Также как и любому другому посланнику Нельвии. Но на карту поставлено намного больше, чем жизнь одного человека.

— Значит, вы ей ничего не сказали… — задумчиво протянул Зоррен. — Эта девушка не представляет во что ввязывается и чем рискует. О себе я так понимаю, вы тоже промолчали?

— С ней поедут двое телохранителей — Стэнтон с братом. Они хорошие воины и смогут ее защитить, — проигнорировав слова советника, быстро произнесла Теора. — А что касается блокировки… я же научилась скрывать свою душу от эмпатов.

Советник горько усмехнулся.

— Вы — это отдельная история, Ваше Величество. Ваше прош…

— Хватит! — резко оборвала его Теора. — Эмпаты попросту сочтут ее слишком одаренной девочкой. — Она строго посмотрела на открывшего было рот Зоррена, заставив того замолчать. — Больше никаких вопросов! Пойдем. Скоро начнется совет. А перед этим ты должен поставить в известность близнецов о скором отъезде.

Выйдя из покоев королевы, Старший советник отправился на поиски эльфов.


Воллэн


Проснулся я довольно поздно. Сказывалась усталость за долгие недели пути. Было около одиннадцати, когда я, быстро поев и умывшись, начал готовиться к совету.

"Надеюсь, в ближайшие дни, что проведу здесь, мне не попадется на глаза эта сумасшедшая!" — обнадежил я сам себя. Как потом оказалось, зря.

Войдя в Зал Совета, занял место подле королевы. Все советники уже были в сборе, но Теора не спешила начинать.

— Мы еще кого-нибудь ждем? — поинтересовался я.

— Да, сейчас подойдет Лориэн.

Тут двери распахнулись и все увидели принца и… Нарин! О нет! Какого демона она здесь делает?! Советники пребывали в не меньшем шоке. А королева, как ни в чем не бывало, встала и громко объявила:

— Господа! Позвольте вам представить нашу гостью и нашего нового посла.

Я сделал глубокий вдох, затем выдох.

— Странное у вас чувство юмора, Ваше Величество!

— Ты думаешь, я собираюсь здесь шутить? — Королева приподняла брови, искренне удивляясь моей тупости. — Я ОФИЦИАЛЬНО объявляю Нарин посланницей мира! Она отправится вместе с тобой в Драгонию, Воллэн.

Мне сразу стало дурно. Представив две недели, полные вопросов и глупых шуточек, я мысленно содрогнулся.

— С чего вы взяли, что Дорриэн примет вашу посланницу? В ответном визите нет необходимости. — Так же как и не было ее в моем.

Но Теора упрямо стояла на своем, не желая ничего слушать.

— Это ты так считаешь, Воллэн. Я уже отправила послание с фениксом будущему Владыке. И в ближайшие дни ожидаю ответа.

А она все просчитала!

— Дорриэну сейчас не до посланников. Или вы забыли, что он готовится к свадьбе? Нарин там точно рады не будут.

— Будут! — резко оборвала Теора. — Я, надеюсь, ты задержишься на несколько дней и дождешься решения своего правителя?

— А у меня есть выбор?

Мне ничего не оставалось делать, кроме как согласиться. Поймав насмешливый взгляд девчонки, я мысленно представил, как душу ее подушкой. Полегчало.

Следующий час прошел за обсуждением наших проблем. Как и следовало ожидать, ни к чему хорошему дискуссия не привела.


Нарин


После совета королева попросила меня задержаться. Целый час я не находила себе места под возмущенными взглядами советников. Они мне не доверяли. Еще бы! Такая серьезная миссия и возложена на никому не известную девушку. Да я сама себе не доверяла! Воллэн смотрел на меня, как на прокаженную. "Видимо, представляет себе наше совместное путешествие", — злорадно подумала я.

Войдя в кабинет королевы, я получила приглашение присаживаться в столь полюбившееся мне кресло. Устроившись поудобней, вся обратилась в слух.

— Я вчера тебе не все рассказала, Нарин. — Как будто я об этом сама не догадалась! — Это путешествие небезопасно для тебя. Но вместе с тобой отправятся Рэйтон и Стэнтон. Они смышленые парни и не дадут тебя в обиду. — Хотела было добавить, что скучать они мне тоже не дадут, но королева опередила меня. — Будущий Владыка побоится причинять эльфам вред, чтобы не испортить отношения с Долиной. А ты в свою очередь будешь под их защитой.

— Но что я должна делать? Я не знаю ни как вести себя с правителем, ни что ему говорить.

— Не беспокойся. В ближайшие дни тебе расскажут как вести себя в Темном Королевстве. Также ты пройдешь краткий курс по самообороне и выучишь несколько охранных заклинаний.

Я улыбнулась про себя. Последние два года моей жизни были посвящены изучению восточных единоборств. Так что в этом плане особых проблем не должно было возникнуть.

— Нарин, у меня к тебе будет еще одно поручение. Точнее просьба, — вкрадчиво произнесли Ее Величество. — Ты, наверное, уже слышала, по какой причине должна начаться война? Дорриэн, правитель Драгонии, считает нас виновными в смерти своего отца. Мы думаем, что кто-то специально так подстроил. И этого кого-то нужно искать в королевстве эмпатов. Ты можешь просматривать души, а вампирам и в голову не придет заподозрить тебя в этом. Только прошу, никому не говори о своих способностях, чтобы не навредить себе.

Скажешь тут! Меня или сочтут сумасшедшей или… сочтут сумасшедшей. Других вариантов не предусмотрено.

— Мне кажется, вы ошибаетесь. Никогда прежде не обладала экстрасенсорными способностями.

Она мне не поверила! Лишь снисходительно усмехнулась и сказала:

— Ошибаешься. Ты чувствуешь окружающих и их эмоции. Просто тебе нужно время, чтобы научиться пользоваться своим даром. Нарин, ты умная девушка. Просматривай эмпатов, которых сочтешь подозрительными. И если что-нибудь узнаешь, сразу же отправляй феникса с сообщением в Геллион. Таким способом мы передаем наши послания, — пояснила Теора. — В Эсфероне полно наемных фениксов, так что отыскать посыльного не составит особого труда.

Я тяжело вздохнула. Приходилось принимать навязанную мне игру. Хотя роль шпиона при дворе эмпатов особо не воодушевляла…


Следующие дни мы с эльфами и Лором пропадали на тренировках. В рукопашном бою я все-таки, как это ни печально, была еще слаба. А попытка обучить меня магии вообще закончилась провалом. Анастеос как-то сказал мне (после очередного неудачного урока), что бездарнее ученицы он еще не встречал.

В остальном я делала значительные успехи. К концу курса уже могла неплохо сидеть в седле и знала как вести беседу с будущим Владыкой. Хотя говорить ему весь этот бред я не собиралась. На месте что-нибудь придумаю. Лучше всего, на удивление, у меня получалось метать ножи. Видя перед собой мишень, я выплескивала всю негативную энергию, накопившуюся за последние дни. Метание стало моим самым любимым занятием, и я по нескольку часов в день проводила с ножом в руках. Близнецы, шутя, прозвали меня Кровавый Мясник.

Спустя еще неделю прибыл ответ из Драгонии. Владыка согласился принять нельвийскую посланницу, и мы начали собираться в дорогу. Однако перед отъездом я и эльфы решили немного развлечься…

Глава шестая

Любовь — это торжество воображения над интеллектом.

Народная мудрость

Как-то вечером ко мне зашел Воллэн. Последние дни мы практически не виделись. Он все время пропадал то в городе, то у королевы. А когда мы случайно пересекались, старался сделать вид, что он меня не знает. Такое его поведение очень задевало мое чувствительное самолюбие. И я все подумывала, что бы такое сделать ему в отместку. Те мелкие пакости, которые мы с близнецами устраивали вампиру во время наших коротких встреч, были не в счет. Но сейчас как назло ничего путного в голову не приходило. В том, что я достану эмпата во время путешествия, никто не сомневался. Однако для меня этого было мало.

Поэтому, увидев однажды вечером посланника в своей комнате, я чрезвычайно удивилась. Мы с ребятами как раз заканчивали урок истории. Каждый вечер они вводили меня в курс самых важных событий, произошедших за последние столетия на Этаре.

— Нарин, я хотел с тобой поговорить… — Эльфы с недовольством взглянули на эмпата. — Без свидетелей.

— Пойдем в сад. — Я поднялась с кровати и, мельком глянув в зеркало, последовала за ним.

Спустившись по винтовой лесенке вниз, мы очутились в парке с той стороны, куда выходили окна Главного Зала.

— Я давно хотел с тобой встретиться, но все времени не хватало.

Мы прошли вглубь сада и устроились в свободной беседке, подальше от любопытных глаз.

— Не знаю, зачем на самом деле ты собираешься в Драгонию, но думаю, тебе не стоит туда ехать.

— Ты беспокоишься обо мне или о своей чувствительной психике? — решила я подоставать эмпата.

Воллэн сделал вид, что не заметил моего сарказма и продолжил.

— Если бы ты оскорбила меня не в Нельвии, а в Темном Королевстве, я бы имел полное право вызвать тебя на бой и убить, несмотря на то, что ты женщина. Мы не прощаем обид.

— Вол, я не хотела тебя обидеть. Мы же просто шутили. К тому же я давно мечтала побывать в Драгонии, поэтому и расспрашивала тебя о ней. Ты первый живой вампир, которого я видела! — Упс, кажется, сболтнула лишнее.

— Откуда же ты взялась, если никогда не видела "живого вампира"? — передразнил меня эмпат.

— Это не имеет значения. Главное, что в ближайший месяц мы будем неразлучны! — После моих слов он как-то сразу приуныл и задергал левой ногой. Видно нервы у него действительно ни к черту. А тут еще я со своим взбалмошным характером. — И не отговаривай меня, пожалуйста. Я все равно поеду.


Воллэн


Я тяжело вздохнул. Ведь знал же, что этот разговор ни к чему не приведет. Так нет же, все равно пошел к ней. "Не отговаривай меня"! А что мне остается делать?! Вчера я получил от Дорриэна письмо. Правитель писал, что он не в восторге от решения королевы отправить посланницу. Ему сейчас не нужны «лишние» люди в Драгонии. Но с другой стороны Дор не хочет пока усугублять и без того сложные отношения между людьми и эмпатами. Он считает, что я смогу отговорить эту девчонку. Наивный! Он ее просто не знает! И не представляет, какое чудовище я везу в Эсферон. Интересно будет посмотреть, как Дор поведет себя с ней.

— Нарин, прошу тебя, не делай в Драгонии никаких глупостей! Дорриэн не потерпит твоих шуточек! И если ты попытаешься оскорбить Владыку или кого-нибудь из его приближенных, никто не сможет тебе помочь. — И почему я должен поучать ее, словно отец непослушного ребенка?

— Даже ты?

Большие невинные глаза посмотрели на меня, захлопав длинными ресницами, как бабочки крыльями. На какое-то мгновение я забыл, что иногда это существо может смотреть, словно маньяк-убийца на свою жертву.

— Я не обязан помогать врагу своей родины!

Нарин опустила глаза, и я невольно залюбовался этой девушкой. Какая же она все-таки красивая…

Нет! Какого демона! На секунду мне показалось, что кто-то меня просматривает. Я резко обернулся, но кроме нас двоих в саду больше никого не было. Должно быть, показалось. Все, вернусь домой, попрошу отпуск!


Нарин


У меня получилось! Я видела душу Воллэна! Интересно, что означает это сиреневое сияние? У королевы оно было золотистым и каким-то теплым, а от души вампира веяло тоской. Надо будет перед отъездом спросить у Теоры.

Через два дня мы уезжали. Честно говоря, я немного страшилась поездки в Драгонию. Хоть и понимала, что, возможно, только там смогу найти ответы на мучившие меня уже который день вопросы, но кто знает, какие у них там порядки? Если эти эмпаты даже шуток не понимают, то как с такими вообще можно общаться? Кстати, о шутках. Близнецы все-таки придумали, как нам провести последний вечер во дворце. Они решили одним махом убить двух зайцев. В качестве несчастных зверушек мы выбрали, конечно же, Вола и… Диурею. По правде говоря, идею нам подал Лор, но в затее участвовать отказался. Последние дни он ходил мрачнее тучи и одним своим видом мог испортить все веселье. Теора не разрешила нашему принцу ехать со мной в Темное Королевство. Да это и понятно. Мать не хотела рисковать единственным сыном и наследником престола.

Вечером после моего разговора с Воллэном наша неугомонная четверка засела в столь полюбившейся нам беседке и обсуждала план действий.

— Сегодня ночью мы с Рэем проберемся в королевский погреб и украдем бутылку драгонийского. — Глаза Стэна заблестели в предвкушении авантюры. — А завтра утром приготовим наш фирменный порошок.

— А вы не боитесь, что вампир почувствует, что в вино что-то добавлено?

Близнецы отрицательно покачали головами.

— Не почувствует. Этот рецепт мы украли у нашего школьного профессора Дигуса.

— Он преподает науку о магических зельях и снадобьях, — пояснил Стэн.

— Не перебивай, когда брат говорит! — Рэй раздраженно отмахнулся от брата. — Однажды мы заглянули в лабораторию Дигуса и просканировали его "книгу рецептов". Ну и взяли несколько баночек с зельем. На пробу.

— Что потом во дворце творилось… — Ребята весело рассмеялись. — Последствий наших экспериментов не избежал никто.

— Мама даже хотела отправить их жить в школьное общежитие, но я переубедил ее. — Впервые за последний час Лориэн решил вмешаться в наш разговор. — Без ребят я бы здесь точно умер от скуки.

— Так вот, — продолжил Рэй, — некоторые зелья нам очень пригодились в наших розыгрышах.

— И что же вы хотите дать Воллэну?

— Любовный эликсир, — злорадно ухмыльнулся Стэн. — Он не имеет ни вкуса, ни запаха. И магически не может быть обнаружен. Самое главное, нужно вовремя дать его выпить вампиру. Иначе эффект может быть непредсказуемым.

— В смысле непредсказуемым? Вы что, отравить его собрались? — Меня не прельщала мысль побывать на похоронах посланника Темного Королевства.

— Да нет же! Расслабься. Просто потом у него могут возникнуть кое-какие проблемы с желудком или что-то в этом роде.

— К тому же эмпаты — очень живучий народ, — добавил Лор.

— А теперь, Нарин, слушай внимательно…


На следующий вечер я стояла возле комнаты эмпата с бутылкой лучшего драгонийского вина и вазой с фруктами. Постучав ногой в дверь, прислонилась к стене и стала терпеливо ждать, пока мне откроют. Вампир не заставил себя ждать. Распахнув дверь, он застыл в немом шоке. Еще бы. Я специально надела свои черные шаровары и майку, чтобы впечатлить его. Эффект превзошел все ожидания! Не дождавшись приглашения войти, я нагло подвинула эмпата и, поставив вино с фруктами на маленький столик, уселась на кровать.

— Привет, — улыбнулась я.

Вол наконец-то оторвался от пола и подошел к кровати.

— Ты не считаешь, что уже слишком поздно для дружеских визитов? Завтра нам рано вставать. — По-видимому, он намеревался лечь спать и не очень обрадовался моему приходу.

— Ты такой душка, когда сердишься. — Я встала с кровати и подошла к столику. Взяв бутылку, протянула ее посланнику. — Я пришла попросить у тебя прощение за все те неприятные моменты, которые мы доставили тебе. И пообещать, что в дороге буду умницей…. Открой, пожалуйста.

Вампир недоверчиво посмотрел на меня, но бутылку взял. Открыв ее, разлил немного вина в два бокала и протянул один мне. Не сводя с посланника глаз, я сделала несколько глотков. Эмпат понюхал свой бокал и осторожно отпил. Я улыбнулась. Стэн заговорил вино только на Воллэна, поэтому на других зелье не действовало.

— Не пойму, в чем подвох? — Эмпат допил первый бокал и, налив себе еще один, уселся в кресло, закинув ногу на ногу.

Прошло пятнадцать минут. Все это время я клялась Волу, что больше никогда не задену его или какого-нибудь другого эмпата. А он пил вино и одобрительно кивал, изучая темно-красную жидкость на предмет яда.

И тут в дверь постучали. Я подошла к вампиру и, пощелкав пальцами возле его лица, пошла открывать.

— Ну что? Готов? — Рэй и Стэн осторожно вошли в комнату, неся с собой портрет Диуреи. Я утвердительно кивнула и показала в сторону застывшего посланника.

— Нарин, а сейчас сядь в уголочке и не мешай, — сказал Стэн тоном доктора приехавшего спасать тяжело больного.

Я послушно отошла и стала наблюдать за действиями близнецов.

Рэй приблизился к одурманенному посланнику и что-то прошептал ему на ухо. Потом махнул брату и тот, стянув с портрета ткань, показал его эмпату.

Что тут началось!.. Воллэн резко вскочил и начал возносить дифирамбы своей новоявленной «возлюбленной». Несколько раз поцеловав портрет, он решил отправиться на поиски дамы своего сердца. Я тихо посмеивалась, сидя на полу.

Как только вампир вышел, мы поспешили за ним.

— Теперь в ближайшие два часа он никого не будет замечать. И не успокоится, пока не отыщет свою Диурею, чтобы сказать ей все, что у него накипело, — смеясь, проговорил Рэй.

Попетляв за Воллэном по коридорам, мы вышли в сад. Вампир уже стоял под балконом девушки. И как смог так быстро отыскать ее окна? По запаху, что ли? Оглядевшись вокруг себя, парень обнаружил толстый дуб и решил по нему взобраться на балкон Диуреи. К несчастью, ветки не выдержали его веса, и бедолага упал на землю. Прошипев что-то сквозь зубы, он сделал еще одну попытку, но тщетно. И тут мы просто обалдели! Вампир подобрал несколько камешков и начал закидывать их на балкон, при этом громко крича:

— О, мечта моих снов! — После этих слов мы опустились на землю и, не в силах больше сдержаться, громко заржали. — Выйди, покажи мне свое луноликое лицо!

В комнате девушки зажегся свет, и перед нами предстала «луноликая». Взлохмаченная голова, опухшие спросонья глаза, с какой-то зеленой дрянью на лице, она больше походила на анимационного персонажа Шрэка, нежели на мечту из снов вампира. Я уж было подумала, что при виде нее, заклятие само рассеется и Вол устроит нам веселенькую ночку, но парень, наоборот, увидев объект своих мечтаний, еще яростнее зажестикулировал и послал ей воздушный поцелуй.

Прибалдевшая на мгновение Диурея, вскрикнула и кинулась обратно в комнату. Видимо, не каждый день вампиры стоят под ее окнами и возносят дифирамбы ее «красоте».

— Куда же ты, моя принцесса?! Выйди ко мне, и мы соединим наши уста в страстном поцелуе!

— А Вол оказывается романтик, — задыхаясь от смеха, прошептала я.

Где-то приблизительно на этом месте в нескольких комнатах зажглись свечи, и на балконах показались сонные придворные. Сначала все с недоумением таращились на эмпата, гадая, что может делать посланник Драгонии в такое время и в таком виде в саду возле балкона молодой девушки, но после его последней фразы в саду раздался взрыв хохота. Чтобы остаться незамеченными, мы начали тихонько отползать в кусты. Воллэн же, поняв, что его любовь на балконе больше не появится, прокричав "Я люблю тебя!", побежал во дворец. Мы рванули за ним.

Остальные придворные, поняв, какое их ожидает веселье, решили не упускать момент и дружной толпой ринулись к покоям Диуреи.

Добежав до ее дверей, Воллэн не стал тратить время на уговоры открыть ему. Вместо этого он вышиб дверь и, схватив перепуганную девушку, закружил по комнате. Диурея визжала, как недорезанная свинья на скотобойне, а мы, привалившись к стене, с замирание сердца ждали, что же будет дальше. Остальные тоже последовали нашему примеру и молча следили за развитием событий.

Кинув Диурею на кровать, Вол вытащил из вазы подвявший букет и, упав на колени, начал клясться ей в вечной любви. Девушка зарылась в одеяло и что-то тихо зашептала. "Наверное, молится", — внес предположение мой внутренний голос. Сказав все, что он о ней думает, вампир перешел к действиям.

— Вот так всегда. Наговорят красивых слов и думают, что девушка уже у их ног, — философски заметила я. Окружающие согласно хмыкнули.

И тут (как только ей удалось с ее то весом!) Диурея ловко вывернулась из объятий вампира и с воплем "Спасите, насилуют!", выбежала из комнаты под довольный хохот толпы. Воллэн рванул за ней, но, к сожалению, в этот самый момент наше веселье было прервано появлением Зоррена со стражей. Не дожидаясь объяснений притихших придворных, советник приказал солдатам схватить посланника. Не тут то было!

Вы можете себе представить гнев эмпата, которому не дают догнать свою возлюбленную?! Не знаю, чем бы все это закончилось, но в драку поспешил вмешаться Анастеос. Выкрикнув какое-то заклинание, он ударил Вола деревянным посохом. Парень сразу обмяк, и стража наконец-то смогла его унести. Скользнув по толпе быстрым взглядом, глаза мага остановились на нашей троице.

— Идите за мной! — Его голос не предвещал ничего хорошего.

Горестно вздохнув, мы последовали за Анастеосом. Остальные придворные провожали нас сочувствующими взглядами.

Глава седьмая

Засада — это что-то вроде сюрприза.

А. Милн

Всю ночь мне снился Воллэн, держащий на руках плачущего младенца. Рядом стояла Диурея и что-то яростно перемешивала в грязной миске, время от времени покрикивая на эмпата. Последний смотрел на меня с укором, ясно давая понять, кто разрушил его жизнь. Затем сон начал темнеть, постепенно превращаясь в далекий неясный шум. Я с трудом приоткрыла глаза и непонимающе уставилась на улыбающуюся Уну.

— Ее Величество просила вас зайти к ней перед отъездом.

Я застонала и опустилась на подушки. Мало того, что Анастеос отругал нас вчера, словно нашкодивших котят, так еще и от королевы придется получить по мозгам.

Кое-как поднявшись, я побрела в ванную.

Через час, одетая в простенькие бриджи и льняную рубашку с v-образным вырезом, я стояла перед кабинетом Теоры. Вещи были собраны и ждали меня вместе с близнецами в конюшне. Я постучала.

— Входите.

Открыв дверь, шагнула в комнату. Королева сидела за рабочим столом и что-то быстро дописывала.

— Анастеос рассказал мне о вашей вчерашней проделке. Теперь весь двор в ближайшие дни будет обсуждать это событие.

Я опустила глаза. Почему-то стало очень стыдно от этого тихого спокойного голоса. Лучше бы она на меня накричала.

— Нарин, послушай меня. — Королева отложила перо в сторону и поднялась с кресла. — Ты очень веселая девушка и я понимаю, что в последние дни тебе нечем было здесь заняться… кроме учебы, конечно, — помедлив, добавила она. — Но такие шутки с вампирами чреваты последствиями. Пойми, они и за безобидную шалость могут жестоко наказать. Доселе никто и никогда не смел даже словом оскорбить эмпата. А ты за какие-то десять дней превратила его в посмешище. — После этих слов мне захотелось провалиться сквозь землю или оказаться на необитаемом острове. — Теперь я не знаю, как отпускать тебя в Темное Королевство. За пределами Нельвии Воллэн может отомстить. И я, честно говоря, не знаю, чего от него ожидать.

— Ваше Величество, спасибо вам за заботу, но я в любом случае поеду в Драгонию. Если только в Темном Королевстве мне удастся отыскать дорогу домой, то я ее там обязательно найду! Неважно, буду ли я при этом посланницей Нельвии или простой туристкой, решившей посмотреть на достопримечательности королевства эмпатов.

Королева вздохнула и взяла со стола написанное только что письмо.

— А ты упряма. Но именно это мне в тебе и нравится. Возьми это послание. Когда встретишься с Лестой, отдашь его ей.

Теора подошла ко мне и обняла. На какое-то мгновение я снова почувствовала тепло, исходящее от ее души и спросила:

— Ваше Величество, как вы мне и сказали, я попыталась просмотреть Воллэна. И у меня получилось. Не скажу, что я почувствовала что-то отрицательное, но его душа отличается от вашей. Ваша излучает теплый свет, а от его души веяло тоской.

Королева помолчала несколько секунд, прежде чем ответить.

— Я не очень-то разбираюсь в душах. Как я уже говорила, видеть и понимать состояние окружающих способны только эмпаты. Но думаю, что-то оставило отпечаток в душе Воллэна. — Она отвернулась и, подойдя к маленькой шкатулке, достала оттуда серебристый кулон в виде трилистника. — О душах тебе нужно будет расспросить у Лесты. Она научит тебя разбираться в этой тонкой науке. Вот, возьми. — Она протянула мне кулон. — Носи его и никогда не снимай. Этот оберег был отлит из священного металла эльфов много веков назад и передавался из поколения в поколение в семье де Фэй по женской линии. У меня нет родной дочери, и я дарю этот кулон тебе. Надеюсь, он защитит тебя.

Не в силах сдержать нахлынувших чувств, я взяла подарок и, быстро обняв Теору, выбежала прочь. Столкнувшись с опешившим Зорреном, я пронеслась мимо него, как торнадо, даже не поздоровавшись.


— Удачи тебе, девочка! И да хранят тебя гелланы этого мира, — прошептала королева и, поманив за собой советника, закрыла дверь.


Немного придя в себя, я спустилась в конюшню. Все, кроме эмпата, были в сборе. Близнецы прощались с Лором. Бедняга! На нем лица не было. Подойдя ко мне, принц слабо улыбнулся.

— Для меня было огромным счастьем познакомиться с такой девушкой, как ты, Нарин.

— Лор, что за пессимистический настрой. Ты говоришь так, будто мы видимся в последний раз! — Я обняла парня. — Не переживай. Очень скоро мы увидимся снова. Не думаю, что в Драгонии меня выдержат больше, чем неделю.

— А может и того меньше. — В дверях показался Воллэн. Выглядел он весьма живописно. Мрачный, с темными кругами под глазами и плотно сжатыми губами, эмпат окинул эльфов и принца холодным взглядом и сказал:

— Седлайте лошадей, выезжаем.

И все. На меня даже не взглянул.

Быстро попрощавшись с Анастеосом, я чмокнула Лора в щеку и, кое-как умостившись в седле, поскакала за вампиром. Тот как назло сразу перешел в галоп. Вот гад! Знает же, что я не лучший наездник. Стараясь не отставать, я пришпорила лошадь и поравнялась с близнецами.

— Как вы думаете, он теперь всю дорогу будет молчать как рыба?

— А тебе больше нравится, когда он на нас орет? — с издевкой поинтересовался Стэн.

— Это с какой стороны посмотреть, — задумчиво протянула я. А не переборщили ли мы вчера? Не хотелось бы заиметь врага в лице Воллэна.


Воллэн


Я открыл глаза и поднялся с кровати. Почему-то ужасно болела голова, а тело отказывалось слушаться…. Какого демона! Я схватил со стола вазу и со злостью запустил ею в стену. Медленно события прошлой ночи стали складываться в единую картину. Вот Нарин зашла ко мне в комнату с бутылкой вина. Необычайно красивая, со своей привычной наглой ухмылкой и загадочным блеском в глазах. Помню, как она клялась слушаться меня во всем и прекратить свои дурацкие шуточки

Как я мог быть таким идиотом и поверить этой девчонке! Я зарычал. Еще никто и никогда меня так не унижал! Сразу захотелось вскочить и отправиться убивать эту малолетнюю нахалку.

Немного успокоившись, я оделся, позавтракал и начал писать послание Дорриэну. О выходке Нарин решил не упоминать. Как бы зол я ни был на девчонку, все же не хотелось бы увидеть ее прекрасную головку на шпиле нашего замка. Это вполне в стиле Дора. Написав ему, что приблизительно через пятнадцать дней мы прибудем в Драгонию, я сообщил несколько важных новостей, о которых с таким трудом удалось узнать и, запечатав послание, отправил вместе с фениксом.

Спустившись в конюшню, застал удивительную картину — наш мальчишка в объятиях Нарин! Как он еще не расплакался! И эльфы уже тут как тут.

— Седлайте лошадей, выезжаем.

Представив две недели, что мне предстояло провести в компании этих сумасшедших, я горестно вздохнул и направил коня к северным воротам Геллиона.


Нарин


Вплоть до самого вечера мы ехали без остановок. Воллэн решил отыграться за все свои унижения. От жесткого седла я понатерала мозоли, где только можно было. Тело ломило, желудок, поначалу тихо постанывающий от голода, теперь требовал сатисфакции за двенадцать часов голодных скачек.

Первое время все мое внимание было приковано к окружающей нас местности. Какая же здесь красивая природа! Сплошная идиллия! Птицы щебечут, солнышко светит, деревья и цветы радуют глаз. Вот только не долго я отвлекалась на пасторальные пейзажи. К сожалению, мне попалась слишком резвая лошадка, которая только и делала, что пыталась скинуть свою хозяйку наземь.

За целый день нам повстречались всего две деревушки, но Воллэн не разрешил сделать остановку даже для того, чтобы напоить лошадей! Изверг! И только когда заходящее солнце позолотило кроны деревьев, я поравнялась с вампиром и потребовала сделать привал.

— Вол, ты решил убить меня в первый же день нашего путешествия? — Эмпат скосил взгляд в мою сторону, но ничего не ответил. — Я с тобой разговариваю или с медным тазом?! — Еще чуть-чуть и я взвою! — Ты, кажется, забыл, что я просто человек, а не эльф, и, слава Богу! не вампир и не могу так долго находиться в седле!

Эмпат осадил коня и бросил:

— Сворачивайте в лес. Там и остановимся на ночь. — И поскакал в густую чащу. Пришлось следовать за ним.

Природа меня уже не радовала, как в начале пути. Хотя должна признать, я впервые была в подобном лесу. Не знаю, сколько столетий было деревьям, пустившим корни в этой чаще, но выглядели они впечатляюще. В одном дупле я могла бы устроить себе однокомнатную квартирку и жить припеваючи, деля квадратные метры с местными белками. Высотой же деревья можно было сравнить со скромными небоскребами этажей так на пятьдесят.

Отыскав небольшую полянку, мы расседлали лошадей и стали готовиться к ужину. Вол пошел вглубь леса подстрелить чего-нибудь из дичи. Близнецам было приказано разжечь костер и накормить лошадей. После столь длительной скачки последние выглядели не лучше, чем я. Моих же сил хватило только на то, чтобы сползти с лошади и сесть на траву. Увидев, в каком плачевном состоянии я нахожусь, близнецы кинулись мне на помощь.

— Нарин, давай я приготовлю тебе отвар, который уберет боль в мышцах, — заботливо произнес Стэн. — А Рэй сейчас постелит твою постель.

Я тупо кивала, мечтая лишь о сытном ужине и долгом сне. Двигаться не хотелось, отвечать тоже.

Через час мы вчетвером сидели у костра и ужинали убитыми Волом зайцами. Мясо было великолепным! Нежное, хрустящее, поджаренное с травами и специями. Первый кусок я проглотила не жуя, запив приготовленным для меня отваром.

За ужином никто не проронил ни слова. Видимо сказывалась усталость за первый день путешествия. Воллэн так вообще витал где-то в облаках, и идти с нами на контакт не спешил.

Подкрепившись, я почувствовала неожиданный прилив сил. То ли на меня еда так подействовала, то ли отвар оказался волшебным, но спать расхотелось.

Стэнтон достал из походного мешка музыкальный инструмент, очень похожий на нашу гитару, и начал наигрывать печальную мелодию. Где-то вдалеке завыл одинокий волк, подпевая в такт музыке. Рэй в это время убирал со «стола». Пришлось еще какое-то время притворяться разбитой, чтобы меня не припахали помогать эльфу. С детства терпеть не могла вести домашнее хозяйство. Воллэн не спеша чистил оружие — великолепный, как я потом узнала, эльфийской работы меч, и иногда бросал задумчивые взгляды в мою сторону. Видимо представлял, как убивает меня им. Я невольно залюбовалась этим произведением оружейного искусства. От меча веяло завораживающей грозной силой. На рукояти были вырезаны замысловатые руны. Заинтересовавшись надписью, я подсела поближе к вампиру.

— Воллэн, а что означают эти символы? — Эмпат даже не шелохнулся. Предпочел сделал вид, будто не слышит меня. — Ну прости, пожалуйста! Я действительно не хотела тебя обидеть. И не думала, что о нашей шутке узнает половина Геллиона, а вторая половина будет еще очень долго над тобой смеяться.

После моих слов он помрачнел и стал нервно тереть клинок.

— Или ты думаешь молчать на протяжении всей дороги до Эсферона?

— Только ты можешь извиняться, при этом заставляя чувствовать себя еще хуже. Или ты считаешь, что я просто так смогу простить тебя? Да я в ближайшие сто лет не смогу показаться в Нельвии!

Я с «раскаянием» опустила глаза на землю. Пусть лучше выскажет все наболевшее, чем дуется две недели. Послушно кивая и не обращая внимания на возмущенные возгласы эмпата, я любовалась клинком. К моему глубокому сожалению мне так и не удалось научиться драться на мечах. Если в рукопашном бою в конце курса обучения я могла выстоять против эльфов несколько минут, а Лора один раз даже уложила на обе лопатки (хотя, думаю, он поддался), то на тренировки на мечах я забила сразу. И тратила это время на практику по метанию ножей. Где-то на фразе "и что мне с тобой делать?" я тихонько повторила свой вопрос о рунах.

Эмпат тяжело вздохнул и начал.

— Этот меч, как и твой амулет, был отлит из священного эльфийского металла. — Он кивнул на мой кулон. — До Обряда Смешения Кровей эмпаты жили в мире с остальными расами и очень часто закупали оружие, украшения и другие предметы роскоши у эльфов и гномов. До сих пор эти два народа считаются лучшими мастерами своего дела. Как раз в то время был основан мой род да Сэнсей. Отец Эрота, тогдашний Владыка, вручил этот меч моему предку за заслуги перед короной. С тех пор он передается по мужской линии и…

— Что означают эти руны? — в третий раз спросила я.

— Они означают, что любопытство чревато последствиями! — Он легонько ударил меня по носу. — А если серьезно, то на мече выведена наша родовая клятва: "Ун Талиэр ун Рот тэн шелиэн дэ Ворт" — "И в Жизни, и в Смерти будь верен себе" — перевел Вол.

— Как красиво! А я думала, вы только о крови и девственницах можете писать. — Я успела отскочить, прежде чем эмпат кинул в меня лежавший рядом грязный мешок из-под провианта. Хорошо хоть не мечом решил запустить.

Подарив ему извиняющуюся улыбку, я направилась к своей постели. Больше надоедать вампиру не стоило. Хватит с него за один вечер.

— Нарин, а почему ты постоянно напоминаешь Воллэну о крови и молоденьких девушках? — Рэй подсел ко мне и, подперев подбородок рукой, замер в ожидании ответа. Последние несколько минут он пытался отобрать у брата аллару (так назывался тот музыкальный инструмент), но, потерпев неудачу, решил поболтать со мной.

— Просто в моем мире вампирами называют существ, высасывающих кровь из людей. В большинстве фильмов ужасов. — Эльф недоуменно вздернул брови, не понимая, что означает слово «фильм». Я попробовала объяснить. — Фильмы — это такие спектакли, которые мы можем видеть в светящейся коробке.

— Такой как эта? — Что-то пробормотав, Рэй описал в воздухе круг и перед моими глазами появился светящийся шар, в котором несколько человечков (по-видимому, вампиров) пытались укусить девушку за ногу.

Я рассмеялась.

— Почти. Так вот, в фильмах очень часто вампиры приносят в жертву невинных девушек и выпивают их кровь. Только кусают не за пятку, а в шею.

— Вот так? — С этими словами эльф кинулся на меня, и мы с хохотом покатились по траве.

— Уже поздно. Ложитесь спать, — раздался в темноте недовольный голос эмпата. Воллэн поднялся и пошел стелить себе постель. — Завтра выезжаем на рассвете.

Решив лишний раз не злить посланника, мы разложили одеяла и легли спать. Стэн первым оставался на страже, за ним шел Рэй, последним был Воллэн. Через несколько минут тишину ночного леса разорвал громкий храп. Я вздохнула и повернулась на бок. Ночь предстояла быть длинной…


Я открыла глаза. Костер уже почти погас, но сияния звезд хватало, чтобы отчетливо видеть в темноте. Приподнявшись на локтях, я с трудом подавила крик ужаса. Стоящий на страже Рэй медленно пятился к костру. На него, сверкая красными глазами, смотрело омерзительного вида существо, похожее на огромного тигра, только с густой вздыбленной, как после удара током, шерстью. Из огромной пасти торчали четыре острых клыка. На земле, куда капала слюна монстра, оставались выжженные прогалины. Ростом существо было около двух метров и из-за этого выглядело еще ужасней. Еще три такие же твари склонились над спящими Воллэном и Стэном.

Первым моим желанием было вскочить и убежать. Но куда? Я и до первого дерева добежать не успею, как меня разорвут на мелкие кусочки. Бесшумно поднявшись, я достала из-под одеяла два кинжала. Нужно было точно просчитать в кого кидать. В лучшем случае я уложу двоих. О том, что сделают со мной оставшиеся твари, думать не хотелось. Спасибо и на том, что пока не заметили.

Я прицелилась. Несмотря на ежедневные тренировки, я легко могла промахнуться. Рука дрожала. А нервы, как известно, не лучший помощник. Первый кинжал нашел свою цель, угодив прямо в грудь монстра, склонившегося над эмпатом. Второй только полоснул морду стоящего рядом с ним зверя. Послышался дикий рев. Эльф и вампир вскочили как по команде, а я закрыла глаза, мысленно прощаясь с мамой, папой и всеми ближайшими родственниками до седьмого колена. Спустя несколько секунд… я их открыла. Еще одна тварь лежала, истекая кровью в паре метров от меня. Из горла животного торчала стрела. Воллэн успел схватить свой меч и как раз убивал им третье чудовище. Четвертое каталось по земле вместе с Рэем, точно так же, как мы с ним несколько часов назад. И тут кто-то опять пустил стрелу. Взревев от боли, последний монстр выпустил Рэя из своих лап.

Я подбежала к эльфу.

— Не думала, что ты будешь изменять мне с такой уродиной, — пошутила я и быстро осмотрела парня на предмет повреждений. Слава Богу, всего лишь несколько царапин!

К нам подошел Стэн. Он, как и я отделался «легким» испугом.

— А где Воллэн? — спросил эльф. Только сейчас мы заметили отсутствие эмпата.

Долго искать нам его не пришлось. Через мгновение перед нами предстала картина: Воллэн, ведущий за ухо… Лориэна! Парень как мог, пытался вырваться из рук вампира, но у того была железная хватка. Дотащив принца к нам, он кинул его на траву.

— Все целы? — Быстро оглядев нас, эмпат продолжил. — Какого демона ты здесь делаешь?! Это твоя мать подослала шарков, чтобы убить нас? А тебя отправила удостовериться, все ли мертвы?

— Вол!.. — Я попыталась вмешаться.

— Не лезь! — прорычал вампир.

— Воллэн, ты прекрасно знаешь, что люди не могут вызывать шарков, — спокойно произнес Лориэн.

— К тому же это Лор застрелил двух из них! — Я как раз заметила висевший за его спиной лук. Если бы не принц, не известно что бы со мной сейчас было.

Вампир устало опустился на бревно. Уже светало, и о дальнейшем сне не могло быть и речи. Рэй и Стэн принялись разжигать костер, чтобы поставить завариваться успокаивающий отвар. Так и не долго пристраститься ко всем этим травкам! Кинув на посланника обиженный взгляд, Лориэн отправился помогать друзьям.

— Вол, что это было? — Я села рядом с вампиром и положила руку ему на плечо.

— Шарки… Мерзкие твари. — Презрительно скривившись, Вол продолжил. — Нарин, извини, что наорал на тебя. Я был зол из-за того, что не почувствовал приближения демонов.

— А ты и не мог их почувствовать. Невозможно услышать тень, — бесшумно приблизившись, сказал Рэй. — Я сам их заметил, только когда одна из этих тварей стояла в метре от меня.

— Может, вы все-таки объясните поподробнее, что за твари сейчас пытались сделать из нас котлетный фарш?!

— Нарин, мне вот интересно, откуда ты взялась, если тебе ничего не известно о демонах Жуткой Тьмы? — пытливо посмотрел на меня эмпат.

Я молчала, понимая, что с каждым днем мне будет все сложнее скрывать от него правду. Да и зачем, собственно? Главное, он не должен догадаться о моих способностях.

— Давай ты мне сейчас расскажешь об этих милых зверушках, а после я расскажу тебе о себе.

Вампир удовлетворенно кивнул и начал рассказ.

— Много веков назад, во времена правления Эрота, Верховному магу Драгонии удалось вызвать к жизни страшное существо, назвавшее себя Иценус. — Услышав знакомое имя, я вздрогнула. Это ему тогда Эрот отдал души несчастных влюбленных. — Ему подчинялись многие монстры Тьмы. Принеся в жертву младенца и тем самым почтив Иценуса, маг получил власть над некоторыми из них. С помощью этих тварей Эрот завоевал часть земель Нельвии и Долины Звезд. — Вампир с горечью посмотрел в небо. — Тот период — самое темное пятно в нашей истории. Мы стыдимся этого, но никогда не сможем забыть… Наконец, осознав каким злом является Эрот, Совет Старейшин решил свергнуть Владыку и посадить на трон его сына, которому тогда было всего семь лет. Им это удалось. Эрот умер, а нового Владыку старейшины воспитали как истинного правителя эмпатов.

Мальчики принесли завтрак. Не обратив внимания на еду, мы продолжали слушать посланника.

— Большинство тварей удалось уничтожить, но остались несколько видов, которые и по сей день живут на Этаре.

— А с чего вы решили, что их кто-то подослал? Может зверушки просто обжили этот лес, а тут мы: пришли, насорили, костер разожгли. Вот они и обиделись.

— Шарки не нападают без причины. Они — демоны-тени, которые предпочитают лишний раз не вступать в контакт с живыми. Только зная особые заклинания, можно заставить их повиноваться себе, — ответил Лор. — Некоторые эмпаты, в частности маги, владеют такого рода заклинаниями.

Воллэн обозлено посмотрел на принца.

— До сих пор не было ни одного случая нападения демонов. После смерти Эрота на все обряды и заклинания подобного рода был наложен строжайший запрет. И нужно просить разрешение Владыки, чтобы призвать демонов. К тому же все манускрипты, в которых описываются древние обряды и заклинания, надежно спрятаны в гробнице Эрота.

— А почему не сожжены? — Странные какие-то. Разбудили всякую пакость, а инструкцию по применению монстров положили вместе с маньяком-кровопийцей. — Только не говори мне, что вашего душку Эрота вы похоронили в хрустальном гробу, словно Белоснежку. А бумажки прикололи магнитиком, как записки на холодильник.

— Не знаю, в чем его там хоронили, — раздраженно отмахнулся эмпат. — Но место захоронения было замаскировано самой сильной магией. И даже потомки Эрота не знают, где он лежит.

Мы сидели молча, медленно переваривая информацию и завтрак.

— Воллэн, а ведь шарки во время первой войны использовались как демоны-киллеры. Они убивали только тех, кого приказывал хозяин. — Лицо Стэнтона озарила догадка. — Им нужен был кто-то из нас!

— И я даже знаю КТО! — Воллэн криво усмехнулся и посмотрел в мою сторону. — Если бы шаркам нужен был я или вы, им бы хватило нескольких секунд, чтобы уничтожить нас спящими, а ты, Рэй, стоя на страже, даже пискнуть бы не успел. Значит, им нужна была Нарин.

— Но когда я проснулась, все твари находились около вас, а на меня и внимания-то особого не обращали, пока я не начала кидаться в них ножами.

— Это все из-за амулета. — Вол взял в руки тонкую цепочку. — Он защищает его обладателя от некоторых злых существ. Не всех конечно, но все же это очень сильный оберег. Никогда не снимай его. Думаю, в будущем он тебе еще не раз пригодится. Монстры попросту тебя не учуяли.

— Но кому я нужна мертвой? — И почему все чего-то от меня хотят? Кто-то хочет использовать мои дары в свою пользу, а кто-то просто-напросто прикончить! О том, что нужно было Аттее от моей скромной персоны, думать не хотелось.

— Это-то нам и предстоит выяснить, — бросил эмпат, отвязывая лошадь, которая тут же недовольно заржала. — Собирайтесь, сегодня нам предстоит длинный путь.

Глава восьмая

Никто не знает столько, сколько не знаю я.

Народная мудрость

Через час мы выехали из леса. Воллэн ехал рядом со мной, терпеливо ожидая, когда же я начну говорить.

— Вол, не смотри на меня так! Я же сказала, что все расскажу. — Всю правду я, конечно, говорить не собиралась, но кое-что пришлось. Я рассказала ему об аварии, о Хранительнице, о том, как очутилась в лаборатории мага и как он повел меня к королеве.

— И все-таки я не могу понять, почему Теора решила сделать именно ТЕБЯ посланницей Нельвии?! — На лице эмпата читалась вся гамма испытываемых им в данный момент чувств: недоумение, удивление, шок. — Ведь ты же не имеешь никакого отношения ни к Нельвии, ни к Драгонии. Зачем надо было, рискуя собственной жизнью, соглашаться ехать в Темное Королевство?

— Пойми, мне необходимо увидеться с Лестой. Возможно, она сможет мне помочь.

— И это все?

— Да.

Вампир недоверчиво посмотрел на меня и… прикрыл глаза. Черт! Вот сейчас он поймет, что я соврала ему. Я зажмурилась и постаралась заблокироваться, как меня учили это делать на тренировках. К сожалению, не всегда удавалось вовремя заметить, что тебя просматривают. Но с другой стороны, я бы тогда не смогла видеть души эмпатов и моя поездка в Драгонию не имела бы смысла.

Эмпат открыл глаза. Недовольно покосившись в мою сторону, он что-то тихо пробормотал, а затем бросил:

— Не знаю, что вы с Теорой задумали, но тебе не удастся долго скрывать от меня правду, Нарин.

Когда Воллэн отъехал вперед, я задумалась. А действительно, рано или поздно, он поймет, что я блокируюсь от него. И тогда уже не трудно будет догадаться, что я и сама могу просматривать окружающих. Вряд ли мне удастся долго скрывать свои способности. И на что только рассчитывала Теора? Что я смогу заглядывать в душу каждому встречному и при этом останусь незамеченной? Думаю, с такими вампирами, как Воллэн, этот номер не пройдет. Вчера я два раза пыталась просмотреть его. Первый раз у меня получилось. Во второй он заблокировался. Видимо, что-то почувствовал. Ладно, оставлю его в покое. Лучше потренируюсь на мальчиках.

— Как поговорили? — спросил Лориэн, поравнявшись со мной.

— Не очень. Вол мне не доверяет и не успокоится, пока не узнает всей правды.

— А что ты ему рассказала? Надеюсь, промолчала о своих способностях?

Проклятье! Если так пойдет и дальше, то скоро каждой дворовой собаке будет о них известно!

— Промолчала. Зачем Теора рассказала тебе?

— Мама ничего мне не говорила. Я сам догадался несколько дней назад, когда почувствовал, как ты пытаешься меня просмотреть. Тебе следует больше практиковаться, Нарин. Иначе в Драгонии тебя быстро раскусят.

Я и сама это прекрасно понимала!

Некоторое время мы ехали молча. Я вспоминала родной дом, друзей, работу. В следующем месяце собиралась поехать отдохнуть в Японию. Давно мечтала посетить страну Восходящего Солнца. А вместо этого у меня бессрочный отпуск в ином мире без права возвращения домой!

Настроение испортилось окончательно. И что от меня нужно было этой ведьме Аттее? Ведь видно же было, что она врет! Оказывается, я видела ее в детстве…

И снова по телу пробежала непонятная дрожь. Голова начала гудеть. Столько вопросов и ни одного ответа! Так и с ума сойти недолго. Чтобы хоть как-то отвлечься, я спросила принца:

— Лор, а почему ты последовал за нами? Насколько мне известно, Теора запретила тебе ехать в Темное Королевство.

Парень грустно улыбнулся.

— Запретила. Но я не мог оставить вас с ним. Не доверяю я ему, Нарин. И…когда ты рядом, мне становится спокойнее. Я уверен, что смогу защитить тебя… — Залившись краской, принц поскакал к друзьям.

Отлично! Еще влюбленных мальчишек мне сейчас не хватало!

До полудня мы ехали без остановок. Спустя еще пару часов, я почувствовала ломоту во всем теле и отправилась к эмпату молить о привале. Вол нахмурился, но спорить не стал. Быстро перекусив и немного отдохнув, посланник приказал седлать лошадей. И куда он так спешит? Со стоном поднявшись и бросив на вампира горящий ненавистью взгляд, я поплелась к своей лошади. Бедная скотина посмотрела на меня примерно так же, как я секунду назад смотрела на эмпата.

Вплоть до самого вечера мы мчались без передышки. Я тихо проклинала Вола, королеву, Владыку и всех, кто приходил на ум. Вечером на поляне, очень похожей на ту, где мы останавливались прошлой ночью, я сползла с не менее несчастной кобылы и завалилась на одеяло, заботливо постеленное Стэном. На ужин и разговоры сил просто не было.

Проснулась я как и следовало ожидать ночью. Так и лунатиком не долго стать. Осмотревшись и удостоверившись, что на нас никто не нападает, я прошлась по поляне. Лор дремал, сидя возле костра. Остальные члены нашего отряда дрыхли без задних ног на своих местах. "Мне бы так", — с завистью подумала я.

Выйдя на тропинку, направилась к небольшому озеру, замеченному мною ранее. Ночь в лесу была волшебной. Свежий воздух, тихий шелест листьев, ласковое мерцание звезд. То тут, то там слышались голоса лесных обитателей: заячий бой и беличье цоканье, волчий рык и лисье тявканье… Как же хорошо!

Подойдя к озеру, я попробовала воду. Она оказалась чистой и прохладной. Не выдержав, скинула одежду и прыгнула в озеро, поднимая за собой тучи брызг. В конце концов, в ближайший город мы попадем в лучшем случае завтра на закате. А я уже двое суток не купалась. Поплавав минут двадцать, я вышла на берег. Отжав волосы, оделась и уже собиралась уходить, как вдруг мое внимание привлек шорох в кустах. Тихонько крадучись, я представляла себе все, что сделаю с негодяем, посмевшим подсматривать за мной. Я стану последней девушкой, которую он видел в своей жизни. Подойдя к кустам, я схватила паршивца за волосы и потянула на себя. Послышался визг. От удивления я разжала руку и отпрянула. Это не мог быть никто из ребят. Кусты вновь зашевелились, и предо мной предстал маленький человечек. Около полуметра ростом, с огромными карими на пол лица глазами и взъерошенными соломенного цвета волосами. Странное существо смотрело на меня с укоризной, ясно давая понять, что я не имела никакого права дергать его за волосы. Прикрыв глаза, я почувствовала, что никакой опасности от него не исходит.

— Кто ты такой? — Я присела на корточки, чтобы получше рассмотреть человечка.

— Меня зовут Тофий. Я — лесной страж. Следуй за мной. — Он поманил меня пальцем. — И в следующий раз будь осторожней с моей прической!

Я послушно кивнула и последовала за ним в чащу. Точнее побежала, так как Тофий скакал по лесу, как недобитый кузнечик. Я с трудом успевала запоминать, какой тропкой он меня вел. Вскоре мы очутились возле большого дерева. Что-то прошептав, малыш ударил по нему ногой и в стволе образовался довольно большой проход. Тофий проскользнул в него и побежал по ступенькам. Не знаю, что на меня нашло, но я даже не подумала о том, что приглашение лесного стража может оказаться ловушкой.

Спустившись вниз, Тофий привел меня в огромный подземный зал. Помещение освещалось разного размера камнями голубого и фиолетового цветов. Пол был устлан зеленым ковром, сотканным из живых растений, а стены украшены цветами. В зале было достаточно оживленно. Такие же, как и мой новый знакомый, малыши сновали среди высоких светловолосых юношей и девушек. Несколько пар танцевали в центре зала. Тофий подвел меня к трону, на котором восседали молодые правители. Сейчас на меня смотрели две пары светло-серых, почти прозрачных глаз. Так же как и у остальных присутствующих, волосы правителей были светлого цвета, а кожа поражала своей белизной.

"По-моему, им не хватает ультрафиолета. Это ж надо все время сидеть под землей", — заворчал мой внутренний голос.

— Приветствуем тебя, — обратилась ко мне девушка. — Меня зовут Ноэль, а это — мой брат Солэн. Мы — правители этих лесов.

Солэн поднялся и подошел ко мне.

— Мы счастливы видеть тебя здесь.

— Почему? Вы же меня даже не знаете!

— Ошибаешься, Нарин. О твоем приходе было давно предсказано.

— Кем предсказано? И откуда вам известно мое имя?

— Я прочла его из твоего сердца, — ответила Ноэль. — А предсказала твое появление наша мать еще во времена последней войны между Драгонией и Нельвией.

— Пойдем с нами, Нарин. Сестра кое-что тебе покажет. — Солэн взял меня за руку и повел прочь из зала. Ноэль следовала за нами. Одетая в нежно-голубое полупрозрачное платье, она больше походила на воздушное облако, нежели на существо из плоти и крови. Хотя брат и сестра цветом кожи скорее напоминали воскресших мертвецов, все же их нельзя было назвать некрасивыми. Скорее наоборот. Они были прекрасны, но прекрасны по-своему.

Солэн привел меня в маленькую комнату, служившую, по-видимому, правителям библиотекой. Повсюду, куда ни глянь, лежали книги и свитки. В шкафах, на полу, на столе. Осторожно пробираясь через завалы макулатуры, девушка подошла к столу и, сняв с груди медальон, напоминающий пятиконечную звезду, приложила его к замку в столе. Послышался тихий щелчок, и один из ящиков выдвинулся вперед. Правительница достала из него толстую книгу и положила ее на стол.

— Это книга пророчеств нашей семьи, — не без гордости объявила Ноэль. — Как я уже сказала, наша мать получила предсказание о тебе около двухсот лет назад. Оно очень запутанное, но в общем его суть такова. — Девушка прикрыла глаза и зашептала так, что мне пришлось напрячь слух, чтобы услышать ее. — С началом Последней Войны наступят времена, когда вражда и жажда мести охватят всю нашу землю. Кровь потечет рекой, а смыслом жизни для многих станет смерть. Начало Последней Войны станет концом для нашего мира.

— Не самые радужные прогнозы. А чем я могу помочь? — Ой, вот только не надо на меня так смотреть!

— В книге также написано, что придет в этот мир тот, кто преодолев своих демонов и найдя ответы на мучившие его вопросы, сможет остановить проклятие эмпатов.

— Какие демоны? Какое проклятие? Я сейчас вообще перестану что-либо понимать!

Солэн вздохнул и принялся объяснять.

— Проклятие эмпатов. С него и начались все войны.

— А почему вы решили, что этим кем-то являюсь я?

— Вчера на рассвете стражи леса нашли возле озера вот это. — Ноэль протянула мне камешек овальной формы. Я взяла его и ощутила едва уловимое тепло, исходящее от камня. — Мы считаем его упавшей звездой, упомянутой в пророчестве. Падение звезды должно было совпасть с появлением избранного в наших лесах. Ведь вы вчера вечером въехали на территорию нашего царства?

Я неуверенно кивнула. Где логика? Да кто угодно мог проехать вчера их лесом!

— Все-таки я не пойму, почему вы решили возложить на меня роль спасительницы?

— Ты — единственная, в ком Ноэль ощутила силу. Силу, способную или разрушит наш мир, или вдохнуть в него новую жизнь.

Брат и сестра посмотрели на меня, как утопающие на спасательный круг. Проклятье! Ну за что мне все это?! Чем я так провинилась перед небом, что попала в этот странный мир, где каждый стремится навязать мне свою волю? То я должна была стать посланницей, теперь спасительницей. Кем потом?! Тут своих личных проблем выше крыши, а всякие бледнолицые просят о помощи!

Я протянула камень обратно.

— Возьмите. Боюсь, я не смогу вам помочь. Я всего лишь обычная девушка, мечтающая как можно скорее вернуться домой.

Солэн подошел ко мне вплотную и сжал камень в моей ладони.

— Нарин, эта звезда — ключ к той тайне, которую ты так давно хранишь в своем сердце. — Я тихо застонала. Оказывается, у меня еще и тайна есть! По-видимому, вопросов и демонов им недостаточно. — А что касается пророчества, — он мягко улыбнулся, — думаю, твоя судьба сама тебя найдет.

— Возьми еще этот свиток. — Ноэль протянула мне свернутый лист бумаги. — Здесь записана та часть пророчества, которая касается только тебя.

Я будто в трансе послушно взяла свиток, развернула и прочла:

В огне и кошмаре

Той давней вражды,

Что смерть принесла

За собою в тиши.

Невинною кровью

Нарушен завет

И кара Великих

Упала с небес.

Страданье и боль

На Этару сойдет

И криком Безликих

Весь мир потрясет.

Но тот, кто ответ

В своем сердце найдет,

Проклятия цепь

Навсегда разорвет.

Прикрыв глаза, тихо молилась, чтобы все это оказалось ночным кошмаром. К сожалению, кошмар для меня превратился в неизбежную реальность.


Солэн вызвался проводить меня. Если бы не он, не представляю, как бы я отыскала дорогу к нашему лагерю. Чтобы хоть как-то убить время, я спросила:

— Солэн, насколько мне известно, изначально Этару населяли четыре расы: эльфы, люди, гномы и эмпаты…

Бледнолицый усмехнулся.

— Это тебе кто-то из них так сказал? На самом деле Этара хранит в себе много тайн. И всех ее обитателей не перечесть. Просто большая часть земли находится во владении этих четырех народов. Нам же принадлежат все леса юга. Многие люди и эльфы боятся наших лесов и их магии. А вот эмпатам до нас нет никакого дела.

— Как же вы называетесь?

— Мы — иллары — лесной народ. В наши обязанности входит защищать леса юга и их обитателей от нападения враждебно настроенных существ. Никто с худыми намерениями не может войти в лес. Мы чувствуем приближение опасности. До сих пор нам удавалось сохранять мир и гармонию в нашем царстве. Но если начнется Последняя Война, никто не в силах будет помочь нам. Она уничтожит все народы и тогда наступит время хаоса.

Слушая иллара, я не заметила, как мы подошли к поляне. Ребята, включая Лориэна, до сих пор спали. Как можно быть таким беспечным и спать на посту? Все, утром Лор от меня точно получит!

Будто прочитав мои мысли, иллар произнес:

— Они не виноваты, Нарин. Тофий наложил на твоих друзей заклятие сна, чтобы мы могли с тобой поговорить. Надеюсь, мы когда-нибудь встретимся.

Я посмотрела в завораживающие серые глаза и почувствовала, как земля уходит из-под ног. От него веяло теплом и спокойствием, в котором я сейчас так нуждалась. Не сдержавшись, я обняла иллара и почувствовала легкий, словно прикосновение ветерка, поцелуй на своих губах.

— Прощай, Нарин. Я верю, что очень скоро мы увидимся вновь.

Солэн растворился в предрассветном тумане. А я вздохнула и поплелась к своей постели, чтобы успеть хоть немного поспать.

Глава девятая

Не жалуйтесь на судьбу. Ей может быть с вами тоже не очень приятно.

Народная мудрость

Воллэн


Первой, кого увидел, проснувшись на рассвете, была Нарин. Девушка сидела возле погасшего костра и что-то вертела в руках, задумчиво разглядывая. Мальчишки еще спали. Почувствовав на себе мой пристальный взгляд, она встрепенулась и, спрятав вещицу в карман, подошла ко мне.

— Доброе утро. Как спалось?

Я внимательно посмотрел на девчонку. Едва заметная синева под глазами, бледная кожа, уставший взгляд. Похоже, ее всю ночь где-то носило. Наверное, опять во что-нибудь вляпалась.

— Нормально. Ты не могла бы приготовить завтрак, пока я буду будить твоих друзей?

Посланница послушно кивнула, чем насторожила меня еще больше. Что-то насвистывая себе под нос, она отправилась за хворостом.

Я приподнялся и медленно опустился обратно. Уже четыре дня я не восстанавливал запас. Принца трогать я побоялся. Забирать энергию у эльфов нельзя. Для них это было бы слишком опасно, а девчонка поставила барьер. И как только у нее это получается? Надо будет осторожно расспросить Нарин.

Пошатываясь, я пошел к ребятам. Придется сегодня загнать лошадей, но доехать до Норвика. Проклятье! Надо было взять с собой больше кристаллов.

Разбудив мальчишек, я приказал им быстро завтракать и собираться. Вскоре мы уже были в пути. Слабость постоянно давала о себе знать. И зачем я согласился ехать в Нельвию?

Последний час Нарин что-то увлеченно рассказывала Рэю. Эти двое скоро станут не разлей вода! И что такого могло случиться за одну ночь, проведенную в лесу?

В полдень мы сделали привал. Подкрепившись и напоив лошадей, наш отряд продолжил путь. Нарин все время жаловалась близнецам на боли в спине, голове, руках и где-то там еще, при этом не забывая клясться мне в вечной ненависти. Но если сегодня я не пополню запас, завтра они продолжат путешествие без меня!


Нарин


Весь день Воллэн гнал лошадей, как сумасшедший. Зачем так спешить? По дому родному что ли соскучился? Я все время обдумывала события прошлой ночи. Хоть убейте, но никак не могу представить себя в роли спасительницы мира! Что может сделать обычная девушка, не владеющая ни магией, ни особой физической силой, ни острым умом? Честно говоря, вообще ничем выдающимся.

Мне очень нужно было кому-нибудь излить душу. Выбрав «жертву», я поскакала к Рэю. Улыбнувшись мне, эльф спросил:

— Что-то ты сегодня слишком задумчивая. Плохой сон приснился?

— Уж лучше бы сон…. Слушай.

Я рассказала ему о том, как встретилась с лесным народом, о пророчестве, о странном камне, лежащем у меня в кармане.

Когда закончила, Рэй воскликнул:

— Ты видела илларов?! — Я шикнула на него. — На уроках истории мы изучали таинственные народы, населяющие леса, горы и моря. Но я думал, что это все выдумки. Слишком мало нам о них известно.

Помедлив, он ехидно ухмыльнулся и добавил:

— А как этот Солэн целуется?

Я толкнула приятеля в бок.

— Рэй, мне сейчас не до шуток! Я с трудом понимаю, чего от меня хотят. Я отправилась в Драгонию, чтобы узнать, как вернуться домой, а получается, чтобы предотвратить войну. Хотя не представляю как!

Немного отстав от остальных, мы замедлили ход лошадей.

— Нарин, мы поможем тебе. Переубедим Дорриэна, поговорим с Лестой и найдем способ вернуть тебя в твой мир.

— А что насчет камня? Ноэль сказала, что он поможет мне разгадать какую-то давнюю тайну. Но у меня нет и не было никаких тайн! Я все утро его изучала. Надеялась найти какой-нибудь скрытый механизм, но безрезультатно.

Эльф похлопал меня по плечу и ободряюще улыбнулся.

— Ты опять забегаешь вперед. Придет время, и ты будешь знать, что с ним делать. — Он посмотрел вперед. — Поехали скорее, мы и так сильно отстали.


К вечеру наш отряд прибыл в небольшой городок под названием Норвик. Воллэн сразу же отыскал гостиницу, заказал в ней три номера и ужин на веранду.

Приказав нам отнести вещи наверх, эмпат направился к столику, расположенному в самом темном углу зала. В помещении было душно и достаточно многолюдно.

Я хотела предложить вампиру отдохнуть в комнате перед ужином, но Стэн вовремя меня остановил.

— Не мешай ему. Он пять дней обходился без пополнения запаса, и сейчас должен побыть один.

— Это поэтому он так спешил?

Эльф кивнул.

Проклятье! Мне и в голову не приходило, что вампир страдает от нехватки энергии. Ведь Теора же рассказывала мне об этой особенности эмпатов. А я совсем забыла. Почему же тогда он не воспользовался моей энергией или энергией ребят?


Через час довольные и отдохнувшие, мы сидели за столиком на веранде. Гостиница оказалась довольно приличной. Чистые просторные комнаты, отличный ужин, улыбчивые служанки (правда, в основном они улыбались ребятам, а на меня кидали недовольные взгляды). Еще бы! Увидеть человеческую девушку в компании эльфов и уж тем более вампира, было редким случаем. Как сказал мне Стэнтон, эльфы хоть и были в мире с людьми, в большинстве своем считали себя выше людской расы. Что уж тут говорить об эмпатах!

Поужинав, мы не спешили покидать веранду. Дневной зной уже спал, и так приятно было сидеть на улице и вдыхать свежий вечерний воздух.

— Кажется, они считают тебя чем-то вроде нашей наложницы. — Рэй посмотрел на меня в ожидании ответной реакции.

— Чем-то?! — закашлялась я, поперхнувшись чаем.

Оглянувшись, заметила, что посетители на веранде с интересом смотрят на нас.

— Они недоумевают, как такие красивые и обаятельные эльфы, как мы, могли обратить внимание на такую тощую и бледную девчонку! — Ребята, включая Вола, весело расхохотались.

Мне вдруг стало обидно. Я, видите ли, еду спасать их задницы от грядущей войны, а окружающие воспринимают меня всего лишь как любовницу этих нелюдей! И где справедливость?!

Отсмеявшись, вампир решил меня успокоить.

— Для тебя, Нарин, так будет безопаснее. Никто из посетителей трактира и постояльцев не рискнет приставать к девушке эмпата.

— Так может мне еще и ночевать в твоей комнате? — Издевается, гад!

— Лучше в моей! — Стэн расплылся в радостной ухмылке, за что получил по голове от Лора.

— Хватит ржать! — Повернувшись ко мне, добавил. — Нарин, может, прогуляемся по городу, пока еще не слишком стемнело?

Я с благодарностью посмотрела на принца и, взяв его за руку, спустилась с веранды.

— Мы с вами! — Близнецы повскакивали со своих мест. — Нельзя же оставлять без присмотра нашу наложницу.

Послышался новый взрыв хохота.

— А ты, Вол, не хочешь проследить за своим сокровищем?

— Лучше я буду следить за ней ночью…в своих объятиях!

Кинув в вампира огрызком яблока, я под сдавленные смешки посетителей направилась к выходу. Не рискнув больше шутить, эльфы поспешили за нами.

Городок оказался небольшим, но чистым и приветливым. Светлые одно- и двухэтажные домики вплотную прилегали друг к другу. Разноцветные балконы украшали вьющиеся растения и горшки с цветами. Повсюду слышался смех и визг играющей детворы.

— Норвик — портовый город, — ответил Лор на мой очередной вопрос.

Мы как раз приближались к набережной. Я поежилась и обхватила плечи руками. В этой части города было прохладней. Видимо из-за дувшего с моря холодного ветра.

— В это время года по всей Нельвии проходят ярмарки и веселые празднества, — сказал Лориэн. — Завтра, насколько мне известно, здесь устраивают магическую ярмарку.

Мы не спеша прогуливались по узким улочкам города. Близнецы отстали, заметив что-то интересное на стене дома. Стэн указывал пальцем в висевший на ней лист бумаги и что-то втолковывал брату.

Завернув за угол, мы вышли на набережную. Уже практически стемнело. Повсюду зажигались огни: в окнах домов, вдоль улиц, в витринах магазинов. Я поинтересовалась у Лора, откуда они получают свет.

— Несколько веков назад гномы обнаружили в своих копальнях камни. После специальной обработки они начинали сиять. Несмотря на то, что эти камни не были драгоценными, находка жителей Астена нам очень пригодилась. Мы используем кристаллы света для освещения улиц и больших помещений. К тому же, одного камня хватает на два-три месяца.

Мы присели на лавочку. Возле самого берега моря несколько мужчин сколачивали из досок небольшую сцену. Лориэн проследил за моим взглядом.

— Завтра вечером приезжая труппа будет давать здесь представление…

— А местная школа магии выставит своих лучших учеников, чтобы каждый желающий мог помериться с ними силами, — перебил приятеля подошедший Стэн.

— Мы решили принять участие в состязаниях и показать этой деревне настоящих магов! — Глаза Рэя загорелись азартным огнем.

— Это невозможно, — остудил пыл приятелей Лориэн. — Воллэн сказал, что завтра на рассвете мы уезжаем.

— Но ведь мы можем задержаться здесь на один день. Я никогда не бывала на ярмарках.

Мне не терпелось прошвырнуться по местным магазинчикам. Мешочек с золотом, который мне дала Теора на расходы в дорогу, жег карман. Королева не поскупилась. Пятьдесят золотых — огромные для этого мира деньги, как сказал Стэн. Так что за несколько монет я смогу неплохо провести завтрашний день. Да и на магические состязания хотелось бы посмотреть. К тому же всем нам не помешает день отдыха.

— Воллэн не может завтра отправляться в путь. Он еще не восстановился. — Стэн с любопытством посмотрел на меня. — Нарин, а почему вампир не берет энергию у тебя?

— Самой интересно. — Я недоуменно пожала плечами.

— Просто он бережет ее для другого, очень важного дела.

Вскочив с диким криком: "Сейчас в море утоплю!" я помчалась за Рэем. Не обращая внимания на оборачивающихся нам вслед прохожих, я пробежала несколько переулков, пока не почувствовала, что еще немного и сердце выпрыгнет из груди. Ребята, смеясь, бежали следом.

Вернувшись в гостиную, я пожелала всем спокойной ночи и направилась в комнату эмпата. Идя по коридору, мысленно обдумывала все, что скажу ему. Распахнув двери, я стала свидетелем дивной сцены. Вол в одних бриджах, со всклоченными волосами прыгал по комнате, словно кенгуру, пытаясь поймать необычайного окраса птицу. Пернатое существо, визжа! носилось из угла в угол. Услышав звук отворяющейся двери, две пары глаз посмотрели в мою сторону. Вол очнулся первым. Схватив птичку, он быстро прикрепил к ее лапке маленький сверток и что-то прошептав, отпустил в окно.

— Проклятый феникс! Никак не хочет повиноваться! — досадливо воскликнул вампир, опускаясь на кровать. — А тебя не учили стучаться?

— Эта наука оказалась слишком сложной для меня. — Я подошла к маленькому столику и, налив себе бокал вина, села в кресло, закинув ногу на ногу. — Вол, я пришла за обещанными объятиями!

Эмпат скривился так, будто проглотил горькую пилюлю. Оставив без внимания на реакцию вампира, я продолжала внаглую его рассматривать. Великолепная фигура, однако, у парня. Если останусь жить в этом мире, обязательно возьму себе в мужья или эльфа, или эмпата. Оторвав от грозди винограда несколько ягод, я спросила:

— Почему ты хочешь завтра же уехать из этого милого городка? Мы бы могли задержаться здесь на пару дней. Отдохнуть, погулять по ярмарке, пообщаться с местным населением.

— Зачем? — Воллэн надел сорочку и, собрав волосы в хвост, сел напротив.

Я умилилась. Сейчас мы очень напоминала молодую семейную пару, обсуждающую возле камина события прожитого дня.

— Я уже отправил Дорриэну послание, в котором написал, что через десять дней мы приедем в Драгонию. Но если вы будете останавливаться в каждом понравившемся вам городе, то нам и за месяц не добраться до Эсферона.

— Но почему в каждом? Вол, мы четыре дня проскакали, как ненормальные, и двенадцати часов в гостинице мне, например, не достаточно, чтобы отдохнуть и набраться сил. Ну, пожалуйста. — Я сложила ладони вместе и посмотрела на эмпата умоляющим взглядом.

Вол улыбнулся.

— Нарин, не смотри так. Как бы ты ни старалась, все равно ты не станешь похожа на белого пушистого херувимчика. А вот за демоненка сойдешь запросто.

Проклятье! Вот ведь какой непрошибаемый! Налив себе еще один бокал, я продолжила:

— Ведь я же о тебе забочусь! Ребята сказали, что одного вечера для тебя мало, чтобы восстановить запас.

— Если что, я всегда смогу позаимствовать энергию у тебя! Не так ли? — Вампир замолчал, видимо ожидая, что я отвечу.

— Не надо у меня ничего заимствовать. Я и так каждый вечер после скачек чувствую себя, как разбитый телевизор.

Я поднялась и направилась к двери. Разговор принимал для меня крайне нежелательный оборот.

— Кстати, близнецы записались на какие-то там магические соревнования. А ты же знаешь, что эльфы всегда держат свое слово. — Не знаю, что они там держат на самом деле, но Воллэн посерел и что-то недовольно пробурчал себе под нос.

— Иди спать. Завтрашний день мы проведем в Норвике, но послезавтра поутру отправимся в путь, и будем ехать, не взирая на твои стоны и мольбы. И какого демона эти сорванцы решили принять участие в состязаниях?!

Так и не ответив вампиру, я послала ему воздушный поцелуй и, закрыв за собой дверь, отправилась спать.

Глава десятая

Выбирай себе друзей тщательнее, а враги выберут тебя сами.

Р. Линн

На следующее утро я первым делом начала планировать предстоящий день. Самым главным пунктом в моем списке, конечно же, стоял шоппинг. Кроме костюма, в котором я путешествовала, Уна положила мне в дорогу одно простенькое платье и несколько смен белья. Не густо. Не могу же я в этой серой тряпке предстать перед Владыкой! Надо будет купить себе что-нибудь эпатажное. Да и косметикой не помешало бы разжиться. Привыкнув к благам цивилизации своего мира, мне очень не доставало их в этом.

Постучав в дверь и, не дождавшись моего разрешения, в комнату вразвалочку вошел Рэй.

— Привет спящим красавицам. — Он уселся на кровать и начал с интересом меня разглядывать, покачивая при этом головой, как китайский болванчик.

— Никогда не видел девушку после сна?

— После сна видел, но ты больше похожа на девушку после бурной ночи.

Получив по голове подушкой, приятель принялся рассказывать мне о состязаниях.

— Участники должны будут пройти три тура. В финале останется один игрок. Меня не покидает ощущение, что это буду я или, в крайнем случае, Стэнтон. Победитель получит в награду кристаллический сферу пророчеств. — Заметив мой вопросительный взгляд, эльф пояснил. — Раз в год, в новолуние, можно открыть ее и задать сфере любой вопрос. Жаль, что в основном такие пророчества запутаны и неясны. Но главное для нас не приз, а победа!

— А если проиграете?

Рэй снисходительно глянул на меня. Похоже, он даже не допускал подобного исхода событий.

— Для нас со Стэном это как раз плюнуть. После завтрака мы пойдем на организационное собрание, а в четыре часа начнутся состязания. Ты с нами?

— Вообще-то я думала, это вы со мной. Хотела пройтись по ярмарке и заглянуть в пару магазинчиков.

Услышав слово «магазин», эльф протестующе замахал руками.

— И не проси! Даже если бы я был свободен, ни за что бы не пошел с тобой за покупками. Лучше на урок к профессору Сифусу.

— А кто это? — Я встала с постели и прошлась к зеркалу.

Лучше бы я этого не делала! Из зеркала на меня смотрело страшное существо. Серая кожа, как у немытого бомжа, дикий взгляд загнанной лошади, тусклые волосы, больше похожие на вычесанный у какого-нибудь животного комок шерсти. Мне можно в местном цирке диковинную зверушку играть.

— Сифус — отвратительный тип. Преподает у нас некромантию. В наказание за любую провинность он отправляет учеников на ночь в подземное кладбище умертвлять воскресших упырей.

Я усмехнулась.

— Наверное, вы с братом там частые гости!

— И не скажи. — Рэй подпер подбородок кулаком и продолжил. — Как-то я, Стэн и один наш хороший приятель решили воскресить чучело феникса, стоящее на рабочем столе профессора. Как ты знаешь, фениксы — почтовые птицы. Они очень умны, но вместе с тем противны до безобразия. От их визга волосы встают дыбом.

— Да уж, слышала.

— Так вот, это было на пятнадцатом году нашего обучения. Мы тогда проходили только теорию некромантии, до практики еще было далеко. Видимо что-то напутав, вместо ожившей птицы у нас получилось визжащее чучело. Как мы ни пытались, заткнуть его нам так и не удалось. Что мы с ним только не делали! В результате на столе у профессора осталась стоять облезшая тушка пернатого, время от времени негромко повизгивающая.

Когда Сифус узнал, кто надругался над его любимцем, он на целые выходные запер нас на кладбище. Мы только и успевали, что доставать колья из мешков и запускать ими в мертвецов.

Я задумалась. Эльф рассказывал о выходных на кладбище как об обыденном случае. А что бы делала я, если бы на меня напал полусгнивший труп?

— Фу, мерзость какая! — Я содрогнулась от отвращения. — Слушай, еще вчера хотела спросить у Вола, разве фениксы не те птицы, которые способны сгорать и вновь возрождаться из пепла?

Кажется, Рэя развеселила моя последняя фраза. Весело расхохотавшись, он ответил:

— Нарин, ты как маленькая. Ни одно живое существо не способно воскрешать само себя. Для этого нужна магия некромантов. К счастью, не всем удается овладеть ею.

— Почему? Было бы не плохо возвращать к жизни своих близких.

— Ага. И всю оставшуюся жизнь делить жилье с воскресшим зомби. Ты как всегда хочешь взять от жизни побольше острых ощущений.

Я показала приятелю язык и выглянула в окно. Уже было позднее утро. Нужно скорее собираться. Отправив его заказывать завтрак, я начала приводить себя в порядок, не переставая думать о нашем разговоре. Почему же тогда я не осталась там, под обломками автомобиля? Разве мое появление здесь нельзя назвать воскрешением? Или все-таки я не умирала… Вопросы, вопросы, вопросы… И хоть бы один ответ!

Спустившись вниз, я застала друзей за столиком возле окна. Ребята что-то возбужденно обсуждали, не замечая моего появления. Воллэна с ними не было.

— Всем привет. А куда смылся наш зубастик?

— Пошел по личным делам, — стараясь скопировать голос эмпата, произнес Стэн.

Я села и налила себе чашку чая.

— Лор, а ты тоже пойдешь на собрание вместе с ребятами?

Принц отрицательно покачал головой.

— Не имею ни малейшего желания участвовать в этом балагане.

— Тогда пойдешь со мной. — Слава Богу, мне не придется провести полдня в одиночестве!

Рэй сочувственно похлопал парня по плечу, будто провожал того в последний путь.

— А к четырем мы подойдем к месту соревнований.

Позавтракав, наша компания разделилась. Эльфы пошли в центр города на сборы, а мы с Лором — на набережную.


— Нарин, что ты хочешь найти на ярмарке? Я же говорил тебе вчера, что здесь будут продаваться только магические товары. Сегодня по всей Нельвии праздник волшбы!

Не ответив, я улыбнулась принцу и зажмурилась от слепящего солнечного света. Погода стояла великолепная. Даже возле берега моря ветер был не таким холодным как вчера. Атмосфера праздника заразила весь город. Веселая детвора, наряженная в темно-синие, бордовые, черные мантии и колпаки с кисточками, точно такие же, как у Анастеоса, сновала между ног прохожих, выпрашивая у тех сладости и мелочь. Повсюду, куда ни глянь, шли приготовления к вечерним представлениям. И без того нарядные дома, становились еще красивее. Хозяева украшали их гирляндами из сверкающих звезд и шаров. Витрины магазинов пестрели предлагаемой продукцией. Магия, казалось, витала в воздухе. Заметив нескольких пожилых мужчин, лепящих из глины замысловатого вида статую, я спросила Лора, что они делают.

— Сразу после ярмарки лучшие маги со всей округи будут показывать свои изобретения, а за самое оригинальное победитель получит награду. Потом будут магические состязания. Завершится день праздничным пиршеством и танцами.

— Значит, нам нужно поторопиться с покупками. Не хочу опоздать на выступление наших мальчиков.

Первым делом, не заходя в торговые ряды, мы (я) решили отправиться по магазинам. И почему все мужики так ненавидят шоппинг? Через каких-то полтора часа Лориэн выглядел самым несчастным существом на земле. Громко вздыхая, он плелся за мной в очередной магазин. Оставалось приобрести себе несколько платьев и украшения.

— Нарин, может, хватит? Мы же еще даже не были на рынке. А я так хотел поискать себе новый лук. Тот, если помнишь, поломал вампир, когда тащил меня к костру.

Я заверила парня, что через полчаса мы уже будем в оружейных рядах, и направилась к витрине с платьями. С не здоровым блеском в глазах заядлого шопоголика, вошла в магазинчик и увидела эльфийку, снимающую мерки с невысокого человечка.

Поприветствовав нас, она с почтительной учтивостью указала на два кресла.

— Слуга сейчас принесет вам чай и фрукты. А я освобожусь через несколько минут. — С этими словами она поднялась вместе с клиентом на второй этаж.

— Интересно, она со всеми такая обходительная?

— Да, госпожа Эрина — известная портниха в нашем королевстве. И она дорожит своей репутацией.

— А откуда ты ее знаешь?

— Мама часто заказывает у нее платья и шляпки.

Я продолжала донимать парня расспросами.

— Лор, кто тот мужчина похожий на карлика?

Посмеиваясь надо мной, приятель ответил:

— Это гном. И, кстати, очень высокий. Обычно они вырастают не больше, чем до одного метра.

Наслаждаясь горячим чаем, я разглядывала зарисовки портнихи, принесенные слугой. Очень продуманно. Лишняя реклама своего товара никогда не помешает. А у Эрины талант! Видно было, что в каждое свое творение она вкладывает душу. В моем мире эльфийка могла бы стать известным модельером. Если конечно сумела бы преодолеть жестокую конкуренцию и подняться по трупам к вершине славы.

— Прошу прощения, что заставила вас ждать. Меня зовут Эрина. — Проводив клиента, женщина подошла к нам и протянула мне руку.

— А меня — Нарин. Я бы хотела купить у вас пару платьев.

Поприветствовав Лориэна реверансом, Эрина провела нас наверх. Второй этаж оказался мастерской портнихи. Сняв мерки и пожаловавшись на мою худобу, женщина принесла штук двадцать платьев. Лор закатил глаза и что-то тихо бормоча, упал на маленький диванчик.

Из вороха нарядов я выбрала два наиболее приглянувшихся мне. Первое платье, пошитое из муслина, было изумрудного цвета с короткими рукавами и не очень пышной юбкой. Второе понравившееся мне — василькового цвета, украшенное серебряной вышивкой. Как объяснила Эрина, это платье надевалось поверх другого, нижнего, и называлось робом с широкими укороченными рукавами и завышенной линией талии. Роб застегивался на петлицы и пуговицы, оставляя открытым весь перед нижнего платья.

На все уговоры портнихи померить светло-розовое платье с оборочками я отвечала твердым отказом. С детства не переношу этот цвет!

— Эрина, я направляюсь в Драгонию и хочу подобрать наряд, способный впечатлить даже эмпатов. Но платье не должно быть слишком пестрым, пышным и блестящим.

Хозяйка магазина улыбнулась и повела меня в маленькую смежную с мастерской комнатку, пообещав принцу, что долго мы там не задержимся. Лориэн обреченно махнул рукой, наконец-то смирившись со своей горькой участью.

— Я давно пошила это платье, но никто из моих клиенток так и не решился его купить.

— Показывайте!

Сдернув с манекена ткань, Эрина показала мне свое творение. Выглядело платье шикарно. Пошитое из тяжелого муара, оно отливало на солнце то темно-бордовым, я бы даже сказала кровавым, то глубоким черным цветом. Также как и к васильковому наряду, к этому прилагалось нижнее платье черного цвета, которое должно было выглядывать из-под верхнего. Драпированная муаровая юбка роба отворачивалась, открывая нижнюю черную. Снизу роб оканчивался длинным шлейфом. Узкие рукава платья обтягивали руки, словно вторая кожа, зацепляясь петельками за средние пальцы. Самым интересным в этом наряде оказалось декольте, которое не то чтобы открывало грудь, оно просто не способно было ее скрыть!

Надев платье, я покружилась пред зеркалом.

— Это ваш наряд, Нарин. Ни одна из мерявших его женщин, не выглядела в нем так откровенно и в то же время так недоступно, как вы.

— Насчет откровенно — это вы точно подметили. Я беру его. Только уменьшите вырез платья, иначе я и пошевелиться в нем не смогу.

Расплатившись с портнихой и назвав адрес, куда следует привезти мои покупки, мы с Лором побежали к ювелиру, где я приобрела необходимые украшения.

В районе часа мы наконец-то добрели до оружейных рядов. По пути я успела изучить прилавки со всевозможными магическими предметами и купить несколько пакетиков с травами, как сказал продавец "на все случаи жизни".

Увидев ряд с луками и колчанами со стрелами, Лор издал победный клич и ринулся к прилавкам. А я, побродив между рядов с мечами, луками и другими видами оружия наткнулась на прилавок, заваленный разного размера кинжалами и стилетами. Заметив долгожданного покупателя, скучающий продавец принялся нахваливать свой товар. Но я его не слушала. Все мое внимание сейчас было сконцентрировано на связке ножей с темно-коричневыми рукоятями. На рукояти каждого была врезана точно такая же руна, как и на кинжале из моего видения.

— Откуда они у вас?

— Девушка, милая, зачем вам старые ножи? Вот, посмотрите на эти. Эльфийскя сталь. Лучше вы не найдете.

Я прищурилась.

— Если б я хотела те ножи, я бы спросила о них. Но меня интересует, откуда у вас эти?

Непонятно почему разочарованно вздохнув, он ответил:

— Скверная история связана с этими клинками. Когда-то мой отец был капитаном отряда объединенной нельвийской армии. Во время последней войны между эмпатами и людьми он получил приказ захватить один драгонийский храм, чтобы пленить находящихся там в то время магов. Но, прибыв на место, солдаты нашли пепелище. Эмпаты, служившие при храме, были мертвы, так же как и маги. А эти ножи солдаты вытащили из тел убитых. — Он говорил, а я прикрыла глаза, чувствуя, как меня вновь уносит потоком видений…


…Выжженная земля была залита кровью. Небольшой отряд солдат в молчаливом ужасе шел по внутреннему двору храма, от которого теперь остались одни развалины. Посмотрев вниз на труп эмпата с размозженным черепом, молодой юноша, еще совсем ребенок, прижал руки к лицу, борясь с подкатившей к горлу тошнотой. Подошедший к нему солдат, склонился над трупом и вытащил кинжал с таинственной руной.

— Все мертвы. Нам здесь делать нечего.

Получив приказ от командира, солдаты начали складывать трупы убитых. В теле каждого торчал нож…


Я взяла оружие в руки. В отличие от кинжала Эрота с зигзагообразным клинком, лезвия этих ножей были гладкие.

— Сколько вы хотите за них?

— Сударыня, это не женское оружие. Лучше взгляните на…

— Сколько?! — Оставив без внимания протесты торговца, я начала складывать оружие в сумку.

— Шесть золотых. — Глаза мужчины жадно заблестели. Шесть золотых! Неужели он решил, что напал на идиотку, способную потратить такие деньги! на покупку уже не нового оружия? Пусть и с такой таинственной историей.

— Я дам вам за них два. Не думаю, что кто-нибудь еще позарится на это сокровище, раз за последние двести лет не нашлось покупателя.

И не дождавшись ответа, я сунула ему в руки две монеты и пошла за Лором. Принц как раз расплачивался за новые стрелы и лук. Глаза у парня сияли как два светлячка в ночной тьме.

Мы вышли из оружейных рядов и уже собрались возвращаться в гостиницу, когда я заметила клетки с фениксами. Рядом стояли двое магов и выбирали себе почтовых птиц. Заинтересовавшись, я решила подойти поближе.

— Лор, а почему не все имеют фениксов? Это же так удобно. — И в какой то мере заменяет мобильный телефон.

— Удобно. Только фениксы — очень непослушные птицы, да и стоят дорого. Порой, купив себе такую птичку, хозяин не способен ею управлять. — Мне сразу же вспомнилась вчерашняя сцена в комнате эмпата. — У нас в школе даже есть отдельный предмет, на котором нас обучают правильному обращению с фениксами.

Мы подошли к клеткам. В первой сидели две птицы. Временами повизгивая, они чистили свои перышки и клевали корм. В другой клетке находилась всего лишь одна птица. Точнее птенец. От своих сородичей его отличал окрас перьев. Если первые две были зеленого и синего цветов с желтыми вкраплениями, то окрас этого феникса напоминал горячие языки пламени. Перышки переливались яркими цветами — от насыщенного алого до темно-бордового. На концах перьев играл золотистый огонек. Втянув в себя маленькую головку и нахохлившись, феникс напряженно смотрел на двух магов.

— Беру вот этого! — Маг властно указал на вторую клетку. Это был высокий худой эмпат, одетый в зеленого цвета мантию с капюшоном. Длинный орлиный нос, узкие, как две щелочки серо-голубые глаза и тонкие плотно сжатые губы, скривившиеся сейчас в пренебрежительной усмешке — вот краткое описание вампира, который своим появлением привнес так много проблем в мою и без того сложную жизнь. Его спутник был пониже ростом и чем-то напомнил мне свинью, случайно превращенную в эмпата.

Торговка попыталась возразить магу.

— Но, господин, этот феникс еще совсем птенец. Я выношу его, чтобы он постепенно привыкал к людям. Вы же знаете, что нельзя так рано разлучать детеныша с матерью.

— Я сказал, что беру этого феникса! — Эмпат начал терять терпение. Кинув увесистый кошель торговке, он открыл дверцу клетки и поманил птенца пальцем. Вместо того чтобы выпорхнуть, феникс прижался к прутьям и еще больше нахохлился.

— А ну вылезай отсюда, маленький негодник! — Маг тряхнул клетку так, что птице ничего не оставалось делать, кроме как повиноваться. Схватив ее, он привязал к лапке тонкий шнурок и уже хотел запихнуть птенца в деревянную коробку с крошечными отверстиями для воздуха, когда феникс клюнул своего мучителя в руку. Прошипев какое-то проклятие, эмпат сжал пальцы и вырвал алое перо. Феникс взмахнул крыльями и жалобно взвизгнул.

— Что вы делаете?! — Я подскочила к магу и повисла у него на руке. Тот попытался стряхнуть меня. Бесполезно. Вцепившись в него мертвой хваткой, я потребовала. — Немедленно отпустите птенца! — И, потянувшись к веревке, попыталась оторвать ее зубами. Не тут то было. Похоже, она заколдована.

— Вот паршивка! Прицепилась! Эй, парень, — закричал маг Лориэну, — убери отсюда эту ненормальную!

Лор попытался оттащить меня, но я оттолкнула его. Тогда в меня будто демон вселился. С детства ненавидела людей обижающих животных. Да и к тому же, кто давал право этой жерди в балахоне оскорблять меня?!

Я с силой рванула на себя коробку с привязанной к ней веревкой. Брошенная на пол, она разлетелась на две части. Таким образом, освободив один конец веревки, я в мгновение ока отвязала второй от лапки феникса. Радостно крикнув, птенец взмыл в небо и улетел.

— Что ты наделала?! — заорал маг, переходя на фальцет, и замахнулся, чтобы ударить меня. Лор кинулся на помощь, но был отброшен вторым эмпатом.

Я зажмурилась в ожидании удара.

— Я бы на твоем месте этого не делал, Кенэт.

Открыв глаза, увидела Вола, удерживающего занесенную для удара руку мага.

— Воллэн, не лезь! Эта тварь только что выпустила на волю МОЕГО феникса!

— Что-то не похоже было, чтобы он обрадовался такому хозяину, — раздраженно прошипела я и запнулась под строгим взглядом Вола.

— Кенэт, эта тварь, как ты выразился — посланница Нельвии и я не советую тебе трогать ее!

Эмпат прожег меня полным ненависти взглядом. В серых глазах полыхнул огонь безумия.

— С каких это пор ты защищаешь человеческих девчонок?

— А с каких пор ты поднимаешь руку на беззащитных? — Воллэн холодно посмотрел на магов.

— Беззащитных?! Да она мне чуть руку не прокусила!

— Не расстраивайтесь, — решила я утешить мучителя птенцов. — В следующий раз обязательно прокушу. А насчет феникса, думаю, он бы от вас все равно улетел при первом же удобном случае.

Кенэт, не ожидавший такого отпора с моей стороны и со стороны Воллэна, нервно покусывал губы не зная, что же ему ответить.

— И что вы так покраснели? Вот, возьмите. — Я протянула магу только что купленный мешочек с травами. — Пейте эту травку каждый день перед сном и возможно еще лет десять протяните без инфарктов и гипертонических кризов.

Повернувшись на каблуках, схватила Лора за руку и направилась в сторону гостиницы. Кенэт так ничего и не ответил, но я чувствовала его горящий ненавистью взгляд каждой клеточкой своего тела. Вот и еще один враг! Скоро мне придется составлять список недоброжелателей, а им вставать ко мне в очередь.

Мы молча шли вдоль набережной. Вол выглядел, как игрок, проигравший в карты машину, и на все мои вопросы отвечал кратким «потом». Вернувшись в гостиницу, вампир отправил Лора в свою комнату и потащил меня за собой.

— Нарин, скажи честно, ты в своем уме?!

Я опустила глаза в пол, не решаясь встретиться с бешеным взглядом эмпата. Никогда прежде не видела его в таком гневе. Даже после случая с Диуреей.

— А что я сделала?

— Издеваешься?! — Вол нервно бегал по комнате, больно смахивая в тот момент на дикого зверя, запертого в клетке.

— Нет. Просто не пойму что тебя так разозлило. Я спасла маленькую беззащитную птичку от сумасшедшего садиста.

Когда эмпату надоело таскаться из угла в угол, он с тяжелым вздохом упал на кровать.

— Ты только что чуть не покончила жизнь самоубийством! Только психи способны встать на пути у Верховного мага Драгонии!

— Объясни!

Я опустилась на стул возле окна и замерла в ожидании ответа. Немного успокоившись, эмпат проговорил:

— Ты правильно назвала Кенэта сумасшедшим садистом. Мы с ним давно на ножах. Но в открытую не воюем. Он поднялся в годы правления Шерэтта. А Дорриэн оставил эмпата на должности Верховного мага в память об отце.

— Но что его так разозлило? — Мне вспомнилась разъяренная физиономия мага. С его-то нервами нужно дома сидеть и успокаивающие чаи гонять.

— Ты! Ты помешала ему завладеть редчайшей в мире птицей. Феникс был красного цвета, не так ли?

Я согласно кивнула.

— В мире много фениксов, но красных насчитывается единицы. От своих пернатых сородичей их отличает сообразительность, выносливость и что самое главное, по крайней мере, для меня, они не визжат без повода, если с детства приучены к послушанию.

Я согласилась с Волом. Действительно, после такого визга, птичку хочется просто придушить!

— Повзрослев, красные фениксы способны издавать звук, от которого любое существо, кроме хозяина птицы, находящееся в радиусе пятидесяти метров, погибает. Не знаю, зачем Кенэту понадобилась птица, но думаю, он хотел приобрести ее для своих опытов. А ты помешала ему подчинить птенца!

— Сомневаюсь, чтобы феникс готов был стать слугой этого изверга.

— Не был. Но добровольно ни один феникс не будет служить нам. Нужно произнести заклятие покорности, приобретая такую птицу. Хотя проблем с ней меньше не становится.

Мы еще немного поговорили о фениксах и маге. Значит, в Драгонии меня ждет теплая встреча с этим любителем братьев наших меньших. Наконец распрощавшись с эмпатом, я пошла к себе готовиться к вечеру. О том, что случилось, думать не хотелось.


Воллэн


Я прогуливался по шумному рынку в надежде отыскать кристаллы энергии. Не может быть, чтобы на магической ярмарке не нашлось ни одного торговца, торгующего этим добром.

Нарин права. Даже если бы я мог выкачивать энергию из нее, то все равно не стал бы этого делать. Ей и так слишком тяжело давалось наше путешествие.

Мне повезло. В той части рынка, где начиналась торговля животными, я, наконец, нашел свои кристаллы. Поторговавшись, приобрел пять штук. Как раз должно хватить доехать домой.

Я начал пробираться сквозь толпу в гостиницу. Время ярмарки подходило к концу, но покупатели уходить не спешили. Возле клеток с фениксами так вообще собралась толпа зевак. Что же там происходит?

Растолкав любопытных зрителей, я в ужасе замер. То, что увидел, могло присниться только в кошмарном сне. Нарин повисла на руке Кенэта и что-то ему возмущенно кричала. Лориэн попытался помочь посланнице, но его отбросило силовой волной. Сорин! Вот свинья! Знал бы ты кого только что швырнул на землю! В это же самое время Кенэт замахнулся, чтобы ударить девушку. Настала пора вмешаться.

Схватив руку мага и крепко сжав ее, я посоветовал ему не делать неосмотрительных движений.

— Воллэн, не лезь! Эта тварь только что выпустила на волю моего феникса!

Тварь?! В голове сразу пронесся образ: я стою на могиле мага и вколачиваю в землю осиновый кол. Хотя такую гадость с первого раза не убьешь! Подавив в себе приступ гнева, я холодно ответил:

— Кенэт, эта тварь, как ты выразился — посланница Нельвии. И я не советую тебе ее трогать.

Маг позеленел, рискуя слиться цветом лица со своей мантией.

— С каких это пор ты защищаешь человеческих девчонок?

С тех самых пор как одна из них свалилась на мою голову! На мой вопрос как он смеет поднимать руку на беззащитных, Кенэт возмущенно пожаловался, что эта самая «беззащитная» его укусила. Я улыбнулся. По-моему, Кенэту еще крупно повезло. Отделался легким испугом, а вот я в свое время стал посмешищем нельвийского двора…

— Не расстраивайтесь. В следующий раз обязательно прокушу.

Я прикрыл глаза. Все. Теперь в Драгонии за Нарин нужен будет глаз да глаз. Кенэт — не я. Он не забудет оскорбления.

— …и что вы так покраснели? Вот, возьмите. Пейте эту травку перед сном в течение месяца и возможно еще лет десять протяните без инфарктов и гипертонических кризов.

На мага было страшно смотреть. Мне даже стало жаль беднягу. Униженный, он пожирал Нарин полным ненависти взглядом. Если бы я не стоял рядом, Кенэт просто испепелил бы ее. Нужно уходить, пока вокруг нас не собралась толпа болельщиков. Под довольное шушуканье зевак, уже успевших заметить нашу ссору, мы пошли прочь с базара.

В гостинице, отругав Нарин, я сел писать послание Дорриэну. Надо будет взять наемного феникса, так как своего негодника я послал в Драгонию еще вчера вечером. Рассказав Владыке о случившемся инциденте, я постарался свести все в шутку. Хоть Дор и не любит их, но зная сволочной характер Кенэта, должен все понять. Надеюсь, я буду первым, от кого правитель узнает о произошедшем. Дописав послание, я отдал его хозяину гостиницы с приказом отправить как можно скорее, и сел на веранде ждать своих подопечных.


Аттеа шла темными коридорами, надменно вскинув голову, не обращая внимания на склонившихся перед ней то ли в почтении, то ли в страхе существ.

"Зверинец, — презрительно сморщившись, подумала она. — Почему Повелитель постоянно окружает себя этими уродами?"

Подойдя к двери, Хранительница осторожно постучала. Открывшаяся сама по себе, она пропустила женщину. Глубоко вдохнув, Аттеа сделала шаг во тьму.

— Ты нашла ее?

Хранительница склонилась в низком раболепном поклоне.

— Нашла. Но она ускользнула от меня.

— Опять?! — Голос, доносившийся откуда-то из темноты, сотряс стены.

Хранительница с трудом подавила в своем сердце стремящийся вырваться наружу страх.

— Мой Повелитель, она, как мы и ожидали, ничего не помнила и уже готова была сдаться, но ей снова что-то взбрело в голову, и она вырвалась.

— Аттеа, я устал от твоих оправданий! Сколько еще столетий нужно тебе, чтобы поймать эту чертову девчонку?!

Женщина опустилась еще ниже, чувствуя, как липкая паутина страха медленно обволакивает ее черную душу.

— Даю тебе последний шанс. Не приведешь ее ко мне, отправишься за Торэтом в Бездну.

Покорно кивнув, Аттеа поднялась и на дрожащих ногах пошла к двери. Маска гордости и надменности исчезла, уступив место дикому животному страху перед всемогущей силой тьмы.

Глава одиннадцатая

Везде есть место изяществу.

Даже тревога может быть воздушной.

Народная мудрость

Придя в комнату, я начала быстро собираться на соревнования. Времени оставалось в обрез, а сделать еще нужно было очень много. Сначала наложила на лицо приятно пахнущую маску (аптекарь пообещал, что после нее кожа засияет). Немного отдохнув и приведя в порядок лицо и волосы, одела василькового цвета платье, купленное у Эрины и взглянула на себя в зеркало. Оставшись довольна результатом, я поспешила вниз.

Воллэн и Лориэн уже ждали меня на веранде. Принц почему-то выглядел очень расстроенным. И что могло случиться за пару часов?

— Ну что мальчики, готовы? — Под восхищенные взгляды посетителей я направилась к карете.

Догнав меня, Воллэн помог мне сесть в заказной экипаж.

— Вол, а почему Лориэн такой надутый?

Вампир улыбнулся, обнажив белоснежные клыки.

— Я сказал нашему принцу, что если он не перестанет смотреть на меня, как на демона Тьмы, сегодня же отправлю домой к матери.

Всю дорогу Лор не проронил ни слова. А Вол наоборот, выглядел довольным, словно кот, получивший на завтрак миску сметаны.

— Мне почудилось или у тебя действительно хорошее настроение?

Вампир кивнул.

— И чем же оно вызвано?

— Проигрышем наших остроухих друзей.

— А тебе откуда знать, что они проиграют?! — не выдержав, возмутился Лор. Но под насмешливым взглядом эмпата осекся. — Просто я имел в виду, что состязания еще даже не начались, а ты…

— Твои друзья, Лор, слишком самоуверенны. Они ослеплены гордостью, поэтому победить их сможет даже первокурсник.

Принц обиженно засопел, всем своим видом давая понять, как ему неприятно находиться в обществе эмпата. Хотя в чем-то Вол был прав. Никогда нельзя недооценивать противника.

Прибыв на место соревнований, мы поспешили занять свободные места. Желающих поглазеть на игру оказалось слишком много. Поэтому пришлось слегка подвинуть нескольких зевак. Те хотели было что-то возразить, но, поняв, что перед ними эмпат, решили с нами не связываться.

— По-моему, ваша слава бежит впереди вас, — обратилась я к Волу, с интересом рассматривая арену.

— А разве тебе от этого плохо? Сиди себе в первом ряду и наслаждайся жизнью.

Вскоре объявили о начале состязаний. На поле выбежали двадцать игроков. Среди них я заметила близнецов. Не густо, однако. Почему только двадцать магов согласились сражаться за приз? Я спросила об этом Вола.

— Смотри, — улыбка вампира стала еще шире.

Первым заданием было попасть энергетическим шаром в огненную мишень. В принципе, ничего сложного в этом не было. Хотя… Мишень состояла из нескольких колец. В большее входило то, что поменьше, в него еще меньше и так далее. Каждое из колец окружало синее пламя. Первые пять участников заняли свои места напротив мишеней. Одним из них оказался Рэй.

Вампир с наслаждением потянулся и, заложив руки за голову, приготовился наблюдать за игрой.

Пожилой маг кинул в небо небольшой шарик, который разорвался в воздухе на тысячи мелких звездочек. Это был знак к началу первого тура.

Участники создали в руках энергетические шары и, прицелившись, кинули в мишень. Двое попали в яблочко, получив по пятьдесят баллов. Остальным, включая Рэя, удалось только задеть кольца.

И тут я поняла, чего с таким нетерпением ждал вампир. Касаясь пламени, шары отскакивали от мишени и с быстротой молнии неслись обратно, поражая своих хозяев. Я вздрогнула. Если после первого тура выносят раненых, то что же будет в третьем?! Двоих уже унесли с поля. Рэю повезло. Он успел отскочить, и энергетический шар прошелся по его плечу. На месте ранения выступила кровь. Не заработав ни одного балла, парень все же не был исключен, как двое других травмированных игроков.

Следующей пятерке повезло ненамного больше. Трое выбыли из игры, так и не успев толком побороться за победу. Стэн шел в последней группе игроков. Осторожно прицелившись, он кинул энергетический шар. Тот прошел сквозь наименьшее кольцо. Рэй выбежал на поле и с радостью обнял брата. А я вздохнула свободнее. Первый тур закончился.

После пятнадцатиминутного перерыва объявили о начале второго. Из двадцати игроков осталось тринадцать. Пятеро, включая Стэна, имели по пятьдесят баллов, четверо попали между кольцами и заработали от двадцати до тридцати баллов, оставшаяся четверка не заработала ничего.

Второй тур оказался еще сложнее. Какой изощренный садист придумал эти соревнования? Теперь мне стало ясно, почему нашлось не так уж много желающих принять в них участие. Если бы знала, что тут будет происходить, ни за что бы не отпустила близнецов. Но было поздно. Оставалось только с замиранием сердца следить за развитием событий. Лор был обеспокоен не меньше моего, а эмпат, казалось, получал удовольствие от наблюдения за этим спектаклем.

Если первое задание предусматривало проверку на ловкость, то второе было рассчитано на сообразительность и знание магических формул.

Теперь участники выходили на поле по одному. Напротив игрока вставал опытный маг. Он произносил заклинание и придавал ему форму, направляя на участника. Например, маг, выкрикнув формулу заклятия смерча и сформировав его, направлял стихийное бедствие на игрока. В задачу последнего входило быстро составить формулу антизаклятие, тем самым заблокировав насылаемое. В противном случае, заклятие поражало несчастного. Участнику нужно было придумать три антизаклятия.

Вот уже пятерых вынесли с поля боя. Кого с укусами пчел, кого с ожогами от огня дракона (это ж надо умудриться создать огромного монстра в одно мгновение!). Одному парню пришлось бежать от разъяренного быка. К счастью, он успел запрыгнуть на ворота, прежде чем животное догнало его.

На арене показался Рэй. Я тихо молилась про себя за близнецов. С первым заклятием он справился с легкостью, успев сплести сети, и тем самым, отразив стаю неизвестных мне насекомых, уж больно похожих на саранчу. Лор при этом сильно побледнел. Даже Вол перестал улыбаться и с видимым напряжением следил за ходом игры.

— Что это за твари?

— Насекомые, высасывающие все внутренности из тела. Они нападают стаями и если их вовремя не остановить, от жертвы остаются кости обтянутые кожей.

Проклятье! Сжав руки в кулаки, я в страхе ожидала новых действий мага.

Второе заклинание создало огненный шар, который понесся на эльфа, набирая в воздухе скорость. Рэй крикнул формулу антизаклятия и зажмурился. Не всегда заклинание, произнесенное в спешке, удавалось правильно сплести. Слава Богу, шар исчез в потоке воды, не причинив парню ни малейшего вреда.

Толпа восторженно зашумела. За каждое антизаклятие участник получал по тридцать баллов. В третий раз Рэю не повезло. В последнем заклятии маг создал образы трех красных фениксов и наслал на парня. Я схватила руку Лора и крепко сжала. Страшно подумать, что будет с Рэем когда три птицы одновременно поднимут крик.

А эльф стоял и как заколдованный следил за полетом пернатых существ. Последние уже раскрыли клювы, готовясь закричать. Еще секунда и они умертвят его! Зрители притихли. Вол поднялся и, подойдя к краю трибуны, что-то тихо прошептал. Затем он выкинул вперед руку, направив сгусток белого тумана на Рэя. Послышался страшный визг. Я заткнула уши и зажмурилась, боясь смотреть на то, что стало с моим другом.

— Нарин, открой глаза. — Эмпат легонько коснулся моего плеча. Я послушалась и приоткрыла один глаз. Птицы исчезли, а Рэй сидел на поле и ничего не понимающим взглядом смотрел на рассеивающееся вокруг него облако.

— Вол, что ты сделал?!

— Образовал звукоизолирующую материю, которая приглушила крик и тем самым спасла нашего эльфа. Он лишь на некоторое время может оглохнуть.

— Но ты же говорил, что крик фениксов убивает в радиусе пятидесяти метров. Как устроители этого «шоу» могли допустить подобное?! Ведь заклятие могло повредить не только игроку, но и зрителям!

Вампир покачал головой.

— Нет. Это были всего лишь проекции фениксов. Невозможно создать эту птицу магией, даже самой сильной. Крик у проекции слабее и зрителям ничего не грозило, в то время как Рэй мог запросто умереть.

Я начала закипать. Что за варварские порядки на этих соревнованиях, где совсем не ценятся жизни игроков? Даже эмпат, и тот был шокирован сложностью и опасностью заданий, что уж тогда говорить о самих участниках?!

Рэя дисквалифицировали за помощь извне. Он не протестовал. Похоже, парень все еще находился в шоковом состоянии от только что пережитого. Ведь не каждый же день смотришь в глаза надвигающейся смерти.

Стэн шел последним. От самоуверенности эльфа не осталось и следа. Сейчас на арене стоял молодой парень, готовый ко всему, даже к смерти.

Как и брат, первые два заклятия он отразил с легкостью. Заклятие тьмы Стэн блокировал светом, а огненный луч отразил зеркальным щитом. Проговорив третье заклинание, маг привычным жестом поднял свой посох и направил его на Стэна. Легкая полупрозрачная дымка медленно поползла к парню. Думаю, с этой ерундой эльф справится с легкостью.

— Демоны! — Вампир вскочил со своего места. — Они тут совсем с ума посходили!

— Что случилось, Вол? — Его тревога мгновенно передалась и мне.

— Это заклятие страха. Страх проникает в душу и пожирает все жизненные силы, — нервно ответил вместо эмапата Лор. — Если Стэн не успеет отразить его, то станет древним стариком в расцвете лет.

Не сдержавшись, я истерично закричала:

— Воллэн! Сделай же что-нибудь!

— Не могу. — Он обреченно опустился на скамью. — Только Стэнтон может заблокировать заклятие страха и не дать ему проникнуть в душу.

Я начала лихорадочно соображать. Эльф блокировать заклятие не собирался. Как и Рэй полчаса назад, он неподвижно замер и полным ужаса взглядом следил за приближающейся материей. Я закрыла глаза и заглянула в душу друга. Животный страх и ничего больше. Он даже не пытался сопротивляться. В отчаянии я хотела крикнуть ему собраться и прогнать свой страх, но он бы меня все равно не услышал. Забыв об окружающих, я постаралась сконцентрироваться на послании. Не знаю, возможно ли такое, но я попыталась послать эльфу чувство спокойствия и безопасности, которые удалось создать в своей душе. Для этого пришлось оживить в памяти самые счастливые воспоминания из детства.

В последний момент, когда заклятие почти достигло цели, Стэнтон посмотрел вперед и… сделал шаг навстречу материи. Антизаклятия он не произнес.

На арене все стихло. Каждый ждал, что же произойдет с игроком. А я устало облокотилась на Лора. И зачем он это сделал?..


…Я открыла глаза, почувствовав неприятный запах возле своего носа. Увидев озабоченный взгляд Лора, спросила:

— Что случилось? Где мы?

— Ты упала в обморок, и Воллэн отнес тебя к лекарю, работающему на соревнованиях.

Я осмотрелась. Мы находились в маленькой комнатке, заставленной, как и лаборатория Анастэоса всевозможными банками и пробирками. Надо мной склонились Лориэн и незнакомый мужчина средних лет, по-видимому, лекарь.

Вол стоял чуть поодаль и о чем-то беседовал с молоденькой девушкой, восторженно кивающей в такт его словам.

Лекарь протянул мне бутылочку с желто-коричневой жидкостью.

— Пейте. Вы резко потеряли большое количество энергии, а этот напиток поможет вам быстро восстановить силы. Не знаете, что заставило вас так ослабеть?

Все, включая Вола и девушку, внимательно посмотрели в мою сторону.

— А как вы думаете, могла ли я спокойно смотреть, как какой-то древний маг насылает на моего друга заклятие страха? Попробуй тут остаться спокойной!

Кажется, силы действительно начали возвращаться, потому что очень захотелось кричать и ругаться. Я приподнялась и села.

— Воллэн, а ты чем занимаешься?! Кокетничаешь с девушкой, пока я тут умираю от нехватки энергии! Лучшего момента не мог найти?!

Девушка покраснела и выбежала из комнаты. Врач тоже не стал задерживаться и поспешил покинуть нас. Вампир сел рядом со мной.

— Вообще-то я расспрашивал ее о состоянии наших эльфов, так как нас к участникам все равно не пропустят. Нужно поторапливаться, через двадцать минут начнется третий тур. — Он замолк и внимательно посмотрел на меня. — И все-таки, Нарин, как тебе удалось так быстро потерять столько энергии? От волнения люди не ослабевают.

— А я слишком эмоциональна! — Я вскочила с больничной койки и рванула к двери. Классная микстура! Она и мертвого заставит скакать на голове.

Быстро зашагав по коридору, услышала за спиной крик Вола.

— Нарин, куда ты собралась? — А потом чуть тише добавил, обращаясь к принцу. — Что он ей дал?

Я на ходу прокричала:

— Хочу увидеть Стэна перед началом третьего тура. Надо подбодрить его.

— Но туда нельзя! — попытался остановить меня Лор. Не тут то было. Я уже успела спросить у пробегающего мимо мальчика, где находятся участники и, получив ответ, повернула направо.

Возле двери мне преградили дорогу двое громил. Скрестив копья, они твердо решили не впускать незнакомку. Такое ощущение, будто я пришла проведывать особо опасных преступников.

— Сюда нельзя!

Я посмотрела снизу вверх на гору мышц.

— Почему? Как мое появление может отразиться на участниках?

Один из громил окинул меня сальным взглядом.

— Они могут отвлечься на вас и плохо сыграть. А вот у нас есть немного свободного времени… чтобы отвлечься.

Я угрожающе улыбнулась и произнесла певучим голосом:

— Все-таки будет лучше, если вы меня пропустите во избежание черепно-мозговых травм и приобретения болезни Дауна со всеми вытекающими отсюда последствиями, такими, как облысение, ожирение, отупение (хотя, куда уж больше), а также проблемы в своей личной жизни и жизни ваших близких, потому что кому захочется возиться со слабоумными идиотами, не умеющими разговаривать и смотрящими на окружающий мир примерно также, как сейчас смотрите на меня вы!

Солдаты молча посторонились, давая мне пройти. То ли не захотели связываться с ненормальной, то ли подумали, что я произнесла страшное заклинание.

В комнате, куда вошла, находилось около семи или восьми участников. Это были те, кто не нуждался в госпитализации. Остальных уже успели увезти.

Заметив близнецов, я подбежала к ним.

— Нарин, что ты здесь делаешь? — Рэй выглядел не лучшим образом. С перевязанной рукой и синяком под глазом, парень уже не казался таким смазливым красавчиком. — Сюда не пускают посторонних.

— С каких это пор я стала посторонней? К тому же те милые мальчики на страже особо не возражали, чтобы я вошла. Как вы?

Ребята грустно улыбнулись. Они явно ожидали другого исхода соревнований.

— Стэн, зачем ты вошел в то облако?

— Сам не знаю, как так получилось. Когда понял, что маг наслал на меня заклятие страха, то мысленно простился с жизнью. Я просто не мог пошевелиться, настолько силен был сковавший меня ужас. А тут вдруг кто-то послал мне свои эмоции и я вспомнил, что не одинок и что вы сейчас болеете за меня там, на трибунах. И я сделал шаг веры, понимая, что лучший способ избавиться от страха — это посмотреть ему в глаза. — Парень перевел дыхание и продолжил. — Неужели это Воллэн помог мне?

Я пожала плечами.

— Не думаю, чтобы нашелся еще один эмпат, пожелавший спасти эльфа. К тому же Воллэн наслал звукоизолирующую материю на Рэя.

— И из-за этого я выбыл из игры, — пробурчал парень.

— Если бы не эмпат, ты бы выбыл из жизни, как просроченный йогурт. — Я взъерошила непослушные волосы эльфа и обняла его. — Пошли с нами на трибуны. Сейчас начнется. А тебе, Стэн, желаю удачи. И прошу, будь осторожен!

Я встала и направились к двери. Остальные участники уже покинули комнату. Обернувшись, подарила другу ободряющую улыбку.

— Знаешь, победа — не самое главное в этой жизни.

Как только мы заняли свои места, объявили третий тур. Из двадцати участников в игре остались двое. Они набрали самые высокие баллы. Седобородый маг что-то сказал игрокам, и те поспешили к трибунам. Подбежав к нам, Стэн помахал мне рукой, подзывая к себе. Не понимая, что ему от меня нужно, я поднялась.

— Нарин, будет лучше, если ты останешься на месте. — Эмпат предупреждающе коснулся моей руки. — Ты не знаешь этих игр и не сможешь помочь эльфу.

Я высвободила руку.

— Расслабься, Вол. Стэн ни за что бы не позвал меня, если бы мне грозила опасность.

Я вышла на арену. С противоположной стороны к противнику Стэна уже спешил мужчина средних лет. Маг, поняла я, заметив на нем серую мантию. И почему эльф решил вызвать именно меня? Я ж ни черта не смыслю в магии! Лучше бы с ним был сейчас Лориэн. Или Воллэн.

Я мельком глянула на друга. Было видно, что он очень нервничает. Еще бы! Быть на один шаг от победы. Или от смерти. На этих соревнованиях может случиться все что угодно.

К нам подошел маг, проводивший первые два тура. Подозвав второго участника и его помощника, он сказал:

— Последнее испытание самое сложное.

Я покосилась на приятеля. Если в меня сейчас начнут кидаться огнем или насылать всяких страшилищ, развернусь и уйду. Я на эти игры не подписывалась!

— Вы что-нибудь слышали о меногонии?

По испуганным лицам участников я поняла, что они о ней слышали. Даже магу казалось, не особо хочется проводить третий тур.

Я посмотрела на друга вопросительным взглядом. Прошептав «прости», Стэн отвернулся и последовал за магом.

А меня вдруг отнесло невидимой силовой волной к краю поля. Не удержав равновесия, я плюхнулась на землю. Не успела прийти в себя, как сверху на меня упала! железная клетка. То же самое случилось и с другим помощником. Он оказался на противоположном конце поля, запертый точно в такой же клетке. В отличие от меня мужчина не выказал тревоги, а поднявшись, отряхнул одежду и стал терпеливо чего-то ждать.

Вскочив с земли, я кинулась к решетке. Демоны! Я в ловушке! И, похоже, стану свободной только когда закончится этот проклятый третий тур! Но зачем меня сюда посадили?!

Лучше бы я не задавала себе этот вопрос. Пока я непонятно зачем дергала прутья решетки, сзади послышалось подозрительное шипение. Мамочки! Сверху, обвив клетку, словно ветку дерева, на меня немигающим взглядом смотрела змея. Я вжалась в прутья и сделала неосторожное движение рукой. Кобра угрожающе зашипела.

— Нарин, посмотри на поле, — раздался за спиной взволнованный голос Стэна.

Боясь лишний раз вздохнуть, я зашипела не хуже змеи:

— Ты, кажется, не заметил, что я здесь не одна!

— Она не причинит тебе вреда до конца тура. Если я выиграю, то и клетка, и змея исчезнут.

— А если нет?

Я медленно развернулась и посмотрела сквозь друга на поле. Сейчас оно превратилось в арену с препятствиями. Даже невооруженным взглядом было видно, что каждый квадратный метр поля усеян ловушками. Теперь и не знаешь, где лучше: в клетке с этой шипящей тварью или там, на поле, где любое неосторожное движение может оказаться для тебя последним.

— И что ты должен делать?

— Видишь тот ключ?

Стэн указал на зависший в воздухе металлический предмет, отливающий на солнце золотыми бликами.

— Я должен первым до него добраться и открыть им твою клетку. У меня есть пятнадцать минут. — Он кивнул в сторону песочных часов, находившихся в клетке. — В противном случае…

Договорить он не успел. Прозвучал сигнал о начале тура. Песчинки медленно посыпались вниз. Но ни эльф, ни его противник не спешили к заветному ключу. Сделав несколько осторожных шагов, Стэн обернулся. — Забыл сказать, поле усеяно ловушками и у тебя есть право подсказывать и направлять меня.

— И как, по-твоему, я их замечу?

Идиот! Не мог вызвать Вола! Эмпат бы точно не дал ему пропасть.

Словно прочитав мои мысли, эльф тихо добавил:

— Эмпатам запрещается принимать участие в соревнованиях. А Лориэн…я не мог им рисковать. Прости.

Я прислонилась лбом к холодному металлу. Не мог рисковать. Так вот почему в этой клетке оказалась именно я.

В это время соперник Стэна начал осторожно двигаться к центру поля. Время от времени маг что-то кричал ему. Вот, услышав очередной совет, парень резко пригнулся и откатился в сторону. В нескольких сантиметрах от его головы пронесся шар с металлическими шипами, отделившийся от кирпичной стены, в один миг выросшей из земли. За ней выросла вторая, третья и уже через секунду поле превратилось в лабиринт, скрыв от зрителей участников. Самое интересное, что я все также могла видеть Стэна и его соперника.

Эльф двинулся вперед. Послышался взмах крыльев.

— Стэн, сзади!

Обернувшись, он едва успел уничтожить заклятием летящее к нему сквозь стены существо.

На другом конце поля второй игрок сражался с маленьким, похожим на шарик мохнатым зверьком, проворно уклоняющимся от ударов.

Со всех сторон участников атаковали монстры, сыпались стрелы, летели огненные шары. Мы с моим коллегой в клетке едва успевали предостерегать запыхавшихся игроков. Должно быть этот мужчина — отец игрока, подумала я, глядя в его встревоженные глаза.

Спросите, как мне удалось увидеть выражения лица мага на расстоянии в несколько десятков метров? В тот момент все мои органы чувств были обострены. Я могла видеть любой уголок арены, слышать едва уловимые звуки. Наверное, так было задумано, чтобы мы могли помогать игрокам.

Несмотря на то, что Стэн сначала замешкался, сейчас он с уверенностью приближался к цели. Поборов страх, приятель хладнокровно сражался с нападающими на него монстрами, спеша поскорее схватить ключ и освободить меня.

Внезапно сердце кольнула неприятная догадка. А что станет с тем мужчиной? Стэнтон завладеет ключом и отопрет мою клетку. Я буду спасена, и эта тварь, непрестанно шипящая над ухом, не сможет причинить мне вред. А та, другая змея в клетке мага? Что сделает она со своим пленником?


Воллэн


Я стоял как громом пораженный, не желая верить в то, что сейчас начнется. Как можно было быть такой идиоткой и согласиться помочь эльфу?! Она что, не понимает, какому риску подвергла себя?! Ведь и дураку ясно, что через несколько минут на поле останутся лежать четыре трупа.

Как вообще могли позволить проводить меногонию?! Или устроители соревнований не хотят расставаться с обещанной победителю сферой, или же эту игру придумал сумасшедший!

Последний раз, когда я был свидетелем меногонии, победителя не оказалось. Тогда погибли все, кто находился на арене. Что за демон?! У меня уже складывается ощущение, что смерть и Нарин — две неразлучные подружки. Одна постоянно норовит встретиться с другой.

Я посмотрел на игроков. Хорошо, что в этот раз мы сели на верхних трибунах, иначе из-за этих проклятых стен ничего бы не смогли увидеть. Глаза мальчишек были полны решимости победить. Ни один, ни второй ни за что не уступит сопернику. Идиоты! Разве они еще не поняли, что эти состязания рассчитаны не столько на владение магией и силой, сколько на умение разобраться в ситуации?! Еще немного и они сами себя погубят!

Эльф уже почти добрался до конца лабиринта. Еще пара минут, и он схватит ключ. Нужно вмешаться! Хоть это и запрещено. Я прикрыл глаза и создал мысленное послание. Надеюсь, он примет его. Чему-то ведь его должны были научить в школе! Послание понеслось по энергетическим потокам… но цели не достигло. Его перехватили! Я посмотрел на виновницу, нарушившую передачу. Нарин!


Нарин


Мысли о маге в клетке заставили меня задрожать. Умирать самой страшно, но в том, чтобы стать свидетельницей смерти другого, приятного тоже мало.

В который раз пришла в голову мысль, что Вол бы на моем месте не растерялся и что-нибудь придумал.

Перемахнув через последнюю преграду, отделяющую его от заветного ключа, Стэн оказался в центре лабиринта. Парень весь светился в предвкушении скорой победы. А я опустила голову и зажмурилась. Не хочу видеть, что будет дальше!

Откуда-то из далека послышался слабый голос Воллэна. Демоны! Надо остановить эльфа!

Я что есть мочи закричала:

— Стэн! Отдай сопернику ключ!

Парень замер с протянутой к ключу рукой.

— Зачем? — донесся из-за стен удивленный голос. — Я ведь победил!

У него еще оставалось пару минут, чтобы вернуться к клетке и, отперев ее, стать победителем соревнований. Посмертно.

— Нет времени объяснять! Просто отдай ему ключ!

Эльф упрямо замотал головой. Схватив металлический предмет, он прижал его к груди и поспешил ко мне.

— Пожалуйста, не делай этого!

Не знаю, кричала ли я или просила его мысленно. Опустившись на землю, я с ужасом смотрела на змею. Та начала медленно ползти вниз по прутьям, приближаясь к моему лицу. Как только Стэн отопрет клетку, эта тварь задушит меня. А потом его. Эльф не понял, что победитель — не тот, кто смог преодолеть все препятствия, а тот, кто в первую очередь смог преодолеть свое собственное «я» и свое честолюбие.

Прислонившись спиной к решетке, я прикрыла глаза, чувствуя, как по телу начинают бежать электрические разряды.

— Пожалуйста, — в последний раз обреченно прошептала я.

Эльф остановился. Я чувствовала все, что сейчас творится в его душе. В нем происходила борьба между жаждой победы и решением уступить моим мольбам.

Время пока эльф раздумывал, казалось бесконечным. Я вновь повернулась лицом к арене и встретилась с ним взглядом. Сделав еще один шаг навстречу, Стэн внезапно развернулся и кинул ключ своему сопернику. Поймав его, парень помчался к клетке. А я следила за падающими песчинками. Только бы он успел! Одна, вторая, третья…

Толпа восторженно зааплодировала. Клетки исчезли, арена приняла прежний вид. К остолбеневшему Стэну уже спешили седобородый маг и несколько мужчин в таких же мантиях. Последний держал в руках кристаллическую сферу пророчеств.

Ничего не понимающий эльф принял из рук мага приз, да так и остался с ним стоять.

Я кинулась обнимать друга.

— Ты победил!

— Правда?

Он еще раз глянул на сферу и, радостно закричав, закружил меня по полю.

— Но как? Я ведь отдал ключ!

— А если бы ты этого не сделал, никто бы из нас не выжил. Ты должен был пожертвовать победой ради спасения совершенно чужого для тебя человека. — Я взъерошила волосы приятеля. — Иногда нужно проиграть, чтобы стать победителем.

— Но откуда ты узнала, как нужно поступить?

— Я…

О-оу! Я приняла послание от Вола! И теперь он… Я посмотрела на трибуны. Расталкивая ни в чем не повинных зрителей, к нам спускался взбешенный эмпат. Я тихо застонала. Вот и закончилась моя игра в посланницу.

Глава двеннадцатая

Вот бы нагуляться и напиться,

Главное потом не заблудиться.

Народная мудрость

Воллэн


Мы шли вдоль узких улочек к набережной. Так вот почему она могла блокироваться от меня! И этим объясняется ее обморок. Нарин затратила слишком много энергии, чтобы связаться с эльфом.

— Почему ты не сказала мне, что умеешь просматривать души и связываться телепатически?

— А ты бы тогда согласился везти меня в Драгонию?

Было видно, что девчонка нервничает. Похоже, я раскрыл ее главный секрет!

— И вовсе я не телепат! Никогда прежде ни с кем не связывалась!

— Тогда как же ты связалась с эльфом и смогла услышать меня?!

Я затащил ее в маленький трактирчик. Мальчишек отправил вместе со сферой в гостиницу, чтобы у нас было время спокойно поговорить. Хотя спокойным разговор точно не будет.

— С чего ты взял, что я с кем-то связывалась?

Опять этот несчастный взгляд побитой собаки. Долго еще она будет со мной играть?!

Я прищурился и прошипел:

— Если ты сейчас же не расскажешь мне правду, завтра в Драгонию я поеду без вас! И больше ни один нельвийский посланник не переступит через нашу границу…до окончания войны. Правда, тогда Теоре уже некого будет посылать.

Она помолчала несколько секунд, видимо обдумывая, что рассказать, а что утаить.

— Когда я впервые увидела королеву, то случайно просмотрела ее душу. Не знаю, как так получилось. Честно! Теора заметила это и решила помочь мне и научить меня управлять своим даром.

— Чтобы сделать своей шпионкой, не так ли?

Нарин сверкнула глазами.

— Не шпионкой! Она хочет найти виновного в смерти вашего Владыки.

— Виновного вместо себя? — Что бы ни говорила эта девчонка, Теора все равно была у меня под подозрением.

— Почему тебе так хочется считать королеву причастной к гибели Шерэтта? — Она легонько ударила рукой по столу. — Разве нельзя допустить, что кто-то из эмпатов был в этом замешан?

— Это невозможно!

— А вы просматривали приближенных Шерэтта?

— Нет. Эмпаты прячут друг от друга свои мысли. — А может она права? Впервые мне пришло на ум, что не всегда кровная клятва верности может удержать эмпата от преступления. Ведь Эрот плевал на любые клятвы, хоть и был эмпатом.

— Вол, Теора послала меня не следить за вами, а найти убийцу. Не знаю почему, но она уверена, что его нужно искать в Драгонии. Никому и в голову не придет, что человеческая девушка обладает таким же даром, как и эмпаты. И у меня будет немного времени, чтобы все разузнать. — Выпалив все на одном дыхании, она замолкла в ожидании моего решения.

— Зачем тебе это? — Я подался вперед и заглянул в колдовские карие глаза. Что-то странное промелькнуло в них. То ли смирение перед неизбежностью, то ли страх перед чем-то неизвестным.

— Я… — ее голос стал тверже. — Я должна поговорить с Лестой. А другого способа, чем стать посланницей, у меня не было. Только поэтому я и согласилась на условия Теоры.

Врет. Ведь знаю же, что врет. Не может Нарин смотреть в глаза и говорить неправду. И вот опять она опустила взгляд на стол, делая вид, что изучает муху, не способную выбрать, какое же кушанье все-таки вкуснее.

Наш разговор прервало появление служанки. Девушка принесла вино и десерт. На некоторое время мы прервали наш разговор. Нарин принялась тщательно пережевывать пищу, чтобы как можно больше потянуть время до прихода друзей.

А я никак не мог понять, что же такое страшное она боится мне рассказать. Предательницей Нарин я, если честно, представить не мог. Но то, что она сказала не всю правду, было очевидно.

Словно почувствовав мои мысли (хотя я заблокировался), девушка прошептала:

— Вол, я не все тебе рассказала. Просто есть вещи, о которых не знает никто, по правде говоря, даже я сама. Поэтому-то я и решилась на это путешествие, чтобы понять для чего я здесь. В мои планы не входит предавать тебя, Владыку или Драгонию. Просто дай мне время во всем разобраться, и тогда ты первый узнаешь правду.

Я кивнул. Девушка говорила искренне, и я понимал, что давить на нее сейчас не имеет смысла. Придет время, и она сама все расскажет. Или я выбью из нее признание!

В трактир вошли эльфы и принц. К моему глубокому разочарованию пережитые волнения их ничему не научили. Все такие же наглые, бесшабашные и самодовольные. А я-то надеялся, что они хоть чуть-чуть присмиреют.

— Что, не могли нас подождать? — Рэй отодвинул стул и сел рядом с Нарин. — Мы вообще-то тоже проголодались.

— Ешьте, кто вам не дает? Или вы рассчитывали на теплый семейный ужин? — Поднявшись, я направился к выходу. И так потерял много времени на разговоры с нашей липовой «посланницей». — У меня еще остались дела. Не шляйтесь допоздна. Завтра в пять утра встречаемся в конюшне.

Мальчишки нетерпеливо кивнули, не в силах дождаться, когда же я уйду, и принялись делиться впечатлениями с Нарин.

Я шел по набережной, не обращая особого внимания на веселящихся людей и нелюдей. Народу на улице становилось все больше и больше. Скорее всего, наша компания приползет в гостиницу как раз к пяти утра. Веселый потом у них будет денек. Что ж, сами виноваты. Надеяться на то, что молодежь немного подышит на набережной морским воздухом и отправится спать, было глупо.

Я перешел дорогу и оказался возле старого кирпичного дома. Свет в окнах еще не погас. Значит, не опоздал. Открыл дверь мне старый гном по имени Лортэг. Радостно обняв, старик пригласил меня в дом. Он был другом моего отца и по совместительству одним из банкиров нашей семьи. Потратив все средства на кристаллы, я нуждался в денежной ссуде. К счастью, у меня всегда была возможность обратиться к старому приятелю.

Получив нужную сумму, я вернулся на набережную. К гостинице можно было добраться более коротким путем, но мне захотелось пройтись по берегу моря.

Веселье было в самом разгаре. Началась ночная ярмарка, где каждый мог приобрести предложенный ранее товар за полцены.

Открывшаяся правда не давала мне покоя. Значит, я фактически становлюсь сообщником этого ходячего несчастья. Если Дор узнает, то не простит мне. И не помогут никакие уверения, что мы хотели сделать как лучше, а получилось как всегда. Но игра стоила свеч. Чем больше я думал о проверке эмпатов, тем больше мне нравилась эта идея. Вот если бы узнать, что творится в душе Кенэта…

— …Вот этот кортик и вон тот колчан со стрелами. Снимите его, пожалуйста.

Я вздрогнул. Это не могла быть она! Но голос! На подкашивающихся ногах я повернулся туда, откуда доносился до боли знакомый мягкий и спокойный голос. Возле прилавка с эльфийским оружием стояла девушка. Лица не было видно из-за накинутого на голову капюшона.

Я начал быстро пробираться сквозь толпу, не обращая внимания на возмущенные крики нетрезвых горожан. Неужели это Эдель? Что я ей скажу, если это окажется действительно она? Или мне померещилось…

Какой-то идиот уцепился за подол моего плаща. Я обернулся, чтобы вырвать ткань из рук ненормального, отважившегося остановить эмпата. На меня смотрели два мутных гномьих глаза. Оттолкнув его, я рванул на себя плащ и, повернувшись, ускорил шаг.

К моему разочарованию девушка исчезла.

Проклятье! Гнев начал вырываться наружу. Если бы этот пьянчуга был еще здесь, я бы разорвал его в клочья!

Постояв некоторое время возле прилавков с оружием, но, так и не заметив темно-синего плаща незнакомки, я пошел в гостиницу. Давно похороненные чувства начали вырываться наружу, сжимая сердце в холодных тисках боли.


Нарин


Я еле поспевала за эмпатом. Как можно было быть такой дурой и принять его послание? Уж лучше бы проиграли! Хотя нет, все-таки не лучше. А теперь вампир откажется брать меня с собой в Драгонию. И что я скажу Теоре? Простите, что не оправдала ваших надежд и позволила раскрыть себя из-за каких-то глупых игр?!

Мы зашли в маленькую таверну под названием "Мертвый гном". Надеюсь, это у них не фирменное блюдо. Никогда не было желания заняться каннибализмом. Хотя гном — не человек. И возможно, если его вкусно приготовить…Тьфу! Из-за этих переживаний всякая гадость в голову лезет!

Эмпат начал грозить, что если я ему не расскажу всей правды, то он бросит нас здесь, а сам свалит домой.

А если я ему все расскажу, то он уедет в приятное место под названием психушка. В последние дни у меня крышу срывало от всех этих новостей, а каково будет ему? Если Вол узнает, что грядущая война разрушит их мир, все умрут, а я — единственное существо, способное ее предотвратить, хорошо эмпату точно не будет.

— Зачем тебе это?

Он еще спрашивает! Мне вообще до лампочки их конфликты. Просто я пообещала помочь королеве и одному бледнолицему красавчику…

— Я должна поговорить с Лестой, а другого способа, чем стать посланницей, у меня не было.

Наконец-то! Принесли ужин. Теперь надо медленно жевать, пока не подойдут мальчики, а потом постараться исчезнуть. Может, отпроситься в туалет, а там выпрыгнуть в окно?

— Вол, я не все тебе рассказала. Просто дай мне время во всем разобраться, и ты узнаешь правду.

Вампир кивнул. Слава Богу, кажется, пронесло. На сердце сразу полегчало. Некоторое время мы сидели молча, пока спокойную и мирную атмосферу "Мертвого гнома" не нарушило появление моих ребят.

Стэн светился от счастья, словно фосфорная лампочка. Еще бы! Стать победителем и при этом остаться в живых. Тут было чем гордиться. Рэй искренне радовался за брата. "Наверное, неплохо иметь рядом близкого человека (то есть эльфа), который не меньше тебя рад твоим успехам", — с легкой завистью подумала я, вспоминая свое безрадостное детство и юность. У меня было не так уж много друзей и все они на проверку оказывались самовлюбленными эгоистами, не особо переживающими за других. Хотя лично мне вообще было на всех плевать.

Вол покинул нашу теплую компанию и отправился по своим делам.

Первый вопрос, который они мне задали, как только эмпат скрылся за дверью, был вопрос о меногонии. Я выразительно вздохнула и скороговоркой выпалила, что в некоторой степени владею телепатией, и приняла подсказку от Вола. И что именно я спасла Стэна во втором туре. Близнецы чуть со стульев не попадали, а Лориэн посмотрел на меня таким укоризненным взглядом, что впору было посыпать голову пеплом и идти в монастырь замаливать свои грехи. А что мне оставалось делать? Если уж Воллэн знает о моем секрете, то тем более не было смысла скрывать его от друзей.

— Там, на арене, я случайно услышала голос эмпата. Оказывается, вся сложность меногонии состояла не в преградах и ловушках, а в том, чтобы суметь заставить себя отказаться от победы и спасти совершенно незнакомого тебе человека. Бред, конечно, но… — Я задумчиво повертела чашку в руках. — Ведь только проходя через такие испытания, мы становимся мудрее и начинаем иначе смотреть на вещи… По крайней мере, я на это надеюсь.

Ребята молча согласились со мной. Разговоры об игре заставили их посерьезнеть. Жаль, ненадолго.

Когда первые эмоции утихли, мы с Лором рассказали близнецам о встрече с Верховным магом Драгонии. Я попыталась изобразить все диалоги в лицах, но весело ребятам почему-то не стало.

— Нарин, ну почему ты всегда лезешь куда тебя не просят? Разве так сложно было пройти мимо? — Рэй нервно постукивал пальцами по столу.

— И дать этому уроду издеваться над птенцом? Он начал выдергивать из него перья!

Стэн поморщился так, будто это ему только что выдернули перо.

— Фениксы — очень чувствительные к боли птицы. Хозяин выдергивает перо, причиняя фениксу дикую боль, только когда последний сильно провинился. Например, не доставил вовремя срочное послание или несколько раз проявил непослушание. Это учит птиц быть покорными. Кенэт, конечно, та еще сволочь, но ты сильно рисковала, связываясь с ним.

— Если бы не Вол, не знаю, что бы он с нами сделал, — поддакнул Лориэн. Я покосилась на приятеля. С каких это пор мы стали защитниками эмпатов?

Я подозвала девушку, чтобы расплатиться и встала из-за стола.

— Давайте не будем портить такой чудесный вечер. Лучше пойдем, отпразднуем твою победу, Стэн.

Мы вышли на улицу. Повсюду чувствовалось праздничное настроение. Неподалеку от "Мертвого гнома" стояла сцена. Та, которую рабочие устанавливали прошлым вечером. Вокруг нее собрались зрители. Время от времени они одаривали выступающих на сцене актеров громкими криками. Мы подошли поближе. На ней как раз играли молодые парень и девушка, изображая двух влюбленных. Честно говоря, игра оставляла желать лучшего. Но народу нравилось.

— И где они понабирали таких бездарных актеров? — спросила я, наблюдая за попытками девушки расплакаться над телом внезапно погибшего возлюбленного.

Тут из-за искусственных кустов показался волшебник в сиреневом плаще и, произнеся торжественную речь, оживил юношу, вылив на него подозрительного цвета жидкость, по-видимому, набранную в ближайшей сточной канаве. То ли не помня себя от счастья, то ли позабыв слова пьесы, счастливые влюбленные молча обнялись и поклонились зрителям.

Публика восторженно зааплодировала. Стоявшая рядом со мной женщина пустила скупую слезу. Да, похоже, мелодрамы были популярны всегда. Причем не только среди представительниц слабого пола. Около половины зрителей, с волнением следивших за игрой актеров, были мужчины.

— Пошлите отсюда. Нужно найти место поинтересней.

— Разве тебе не понравился спектакль? — удивленно взглянул на меня Лор. — Я думал, девушки любят романтические истории.

— Лучше бы они показали блокбастер с крутыми спецэффектами: огнедышащими драконами, матерыми спецназовцами, женщинами-кошками.

Ребята недоуменно уставились на меня.

— Не обращайте внимания, — отмахнулась я и начала выбираться из толпы. — А где-нибудь здесь есть ночной клуб?

Снова молчание. Я обернулась к друзьям. Теперь вместо недоумения на их лицах читался страх.

— Ты с ума сошла?! Зачем тебе это? — Рэй сильно побледнел, чем стал напоминать мне Солэна. Странные они все сегодня. Может, это соревнования на них так подействовали?

— С каких это пор вы стали ревнителями нравственности?

— При чем тут нравственность, Нарин? — спросил Стэн, не менее бледный, чем его брат. — Нам не понятно, что тебе нужно от древнего оккультного ночного клуба Мрачных Жрецов.

Я хихикнула.

— Это в том смысле, что они всегда ходят мрачные и с кислыми физиономиями? — Шутки моей, к сожалению, никто не оценил. — Я имела ввиду, есть ли здесь злачные заведения, где можно потанцевать?

Недогадливая троица облегченно вздохнула и повела меня через торговые ряды.

Проходя мимо оружейного ряда, я заметила, что цены на кинжалы, как и на любые другие виды оружия, были снижены вдвое. "В следующий раз пойду за покупками ночью", — пришла в голову здравая мысль.

Вскоре мы очутились на огромном пирсе. Праздник здесь только начинался. Несколько пар, весело смеясь, кружились по специально отведенной для танцев площадке.

— Ну что, пойдем научим этих дембелей, — и откуда только взяли это слово? — танцевать твою…как там она называется…лампаду?

— Ламбаду, — поправила я Рэя. — А вы не хотите сначала попробовать вот это? — Я приподняла юбку и достала из мешочка, прикрепленного к ноге резинкой, небольшую бутылочку с темно-коричневой жидкостью.

— Неужели ты взяла ее у того лекаря? — Глаза Лора округлились и стали напоминать два голубых шарика. — Но как?

— Очень просто. Надавила на жалость. Сказала, что мы с Воллэном уже год как женаты, и он, жлоб, экономя на кристаллах энергии, постоянно забирает ее у меня. К тому же, сколько нервов уходит на семейные скандалы, потому что муж у меня — алкоголик со стажем, а я, слабая и чувствительная женщина, не могу спокойно смотреть на эту пьяную свинью, каждый вечер вползающую в квартиру после тайного совещания или корпоративки во дворце Владыки.

Громко расхохотавшись, Рэй чмокнул меня в щеку.

— Я с каждым днем влюбляюсь в тебя все больше и больше, сестренка.

Польщенная комплиментом, я добавила.

— Только не говорите об этом Волу. Он и так часто на меня обижается.

Я схватила у проходящего мимо парня несколько бокалов и, проигнорировав возмущенные возгласы, продолжила:

— Этот милый доктор вдобавок к бутылочке выписал мне рецепт, по которому я смогу приобрести микстуру в любой аптеке.

Разлив отвратительного вида жидкость в четыре бокала, я раздала напиток ребятам. Дружно чокнувшись (этому их тоже научила я), мы отправились наводить шорох в среде танцующих.

Было уже около полуночи, когда мы голодные, но полные сил (благодаря микстуре, разумеется) решили пойти перекусить на берегу моря. Перед этим Лор забежал в магазин и купил у одной милой женщины набор магических хлопушек.

На пляже оказалось не так много народу. Несколько влюбленных парочек сидели на песке, любуясь ночным небом, другие не спеша прогуливались вдоль берега, наслаждаясь чудесной погодой.

Мы сели за столик на веранде и заказали горячие ножки неизвестного мне животного и картошку, а на десерт как обычно — вино и фрукты. Весело болтая, мы и не заметили, как пролетело время. Я рассказала ребятам несколько веселых историй из студенческой жизни, а они — из магической школьной. Все это время мы, увлеченные беседой, ели фрукты, запивая их вином. На следующее утро все, что случилось ночью, я вспоминала медленно и с расстановкой, будто смакуя вино многолетней выдержки. Тьфу! Опять вино! В ближайший месяц даже не взгляну на бутылку!

Глава триннадцатая

И чей же воспаленный мозг сих мерзких породил химер?

Народная мудрость

Проснулась я от ощущения жара во всем теле. Приоткрыв глаза, попыталась повернуть голову вправо и застонала. Такое ощущение, будто целая футбольная команда забивала ею голы в ворота противника. Сделав над собой усилие, я все-таки села. Вот отчего мне было так жарко! Кто-то укрыл меня тремя! одеялами. И это в такую-то жару! Но почему я лежу на стоге сена…в конюшне? Мне все-таки удалось повернуть голову. Рядом тихо посапывал Рэй. Несколько соломинок запутались в растрепанных волосах эльфа, делая его похожим на соломенное чучело. Пока я так сидела, он три раза поправлял одеяла, пытаясь натянуть их на меня с головой. Прямо как заботливая мамочка! А где же остальные?.. Лучше бы я их не искала!

Лор почему-то спал в обнимку с граблей в стойле под недоумевающей лошадью. Бедная скотина постоянно опускала морду вниз, видимо, пытаясь понять, что под ней делает это странное существо. Про Стэна я вообще молчу. Парень лежал возле двери, крепко прижимая к себе выигранную сферу. При этом он тихо постанывал и бормотал что-то о вреде воды.

Только сейчас я поняла, что на мне мокрое платье. Одежда Рэя тоже была влажной. Я опустилась обратно на сено. Медленно, из мелких кусочков начала выстраиваться мозаика событий прошлой ночи.

Ведь еще со старших классов знала, что нельзя смешивать алкоголь с лекарствами. Точно не скажу, чем закончилась вчерашняя ночь, но, кажется, мы решили пускать хлопушки не в небо, а в головы посетителей того чудного заведения, которое теперь должно быть закрыто на ремонт. В нескольких вроде бы попали. То ли у меня в глазах мелькали звездочки, то ли они вылетали из хлопушек, но головы наших жертв окружали мерцающие огоньки. Смотрелось очень красиво.

Потом мы искупали Стэна в море, так как я сказала, что любое событие надо обмывать. Мальчики поняли мои слова буквально, и добрые полчаса макали эльфа в воду, натирая при этом песком. На все мои возгласы прекратить это безобразие они отвечали гомерическим хохотом.

После мы все решили поплавать, так как все равно были мокрые от брызг. Как возвращались домой и почему заснули в конюшне, хоть убейте, не помню.

Так больше ничего и не вспомнив, я на какое-то время провалилась в тревожный сон.


Разбудили меня приглушенные звуки. Как будто мышь скреблась поблизости. Я решила не обращать на грызуна внимания и еще немного поспать.

— Зачем ломишься, вампир поганый?!

Я приоткрыла один глаз и осторожно зевнула. Неужели с нами заснул грузин? Или это был голос Стэна?

— И как прикажете вас понимать? — А это голос нашего эмпата. И чем он опять не доволен? Я уже хотела сказать ему, чтоб проваливал с моей комнаты, но потом подумала, что конюшня в большей степени является собственностью вон той лошадки, чем моей. — Я сказал вам, что встречаемся в конюшне, но не думал, что вы здесь заснете. На-рин! Вставай!

Еще бы тут не встанешь! От его крика даже мертвый из могилы выпрыгнет!

Резко подскочив, я с гневом посмотрела на эмпата. Чистенький, бодренький, как соленый огурчик, стоит и разглядывает нас с Рэем насмешливым взглядом. Так бы и выцарапала эти бесстыжие синие глаза!

— Поднимайтесь. Через пятнадцать минут выезжаем.

— Куда? — А вот и наш принц выполз из-под лошади и недоуменным взглядом, спрашивающим "Как я сюда попал? И что вам от меня надо?" посмотрел сначала на нас, а затем и на бедную зверушку. Последней видимо надоело присутствие парня на своей частной территории, потому что лошадка легким толчком копыта взад выгнала юношу из стойла.

— А, так вы не собираетесь ехать в Драгонию? — Вампир расплылся в счастливой улыбке. — Ну ладно. Тогда я поехал. Счастливо оставаться.

До нас наконец-то дошло, хоть и шло долго, что он имел в виду. Я ткнула Рэя в бок и, приказав Лору добудиться до приятеля, на нетвердых ногах пошла к выходу. Стэна уже не было. Эльф и на этот раз пришел в чувство первым.

Остановившись возле эмпата, я бросила:

— Полчаса… — Я сделала паузу, пытаясь додумать слишком сложную для меня сейчас фразу. — Дай нам полчаса, и мы будем готовы.

Солнце уже почти встало. Начинался новый день и новые пятнадцать часов сумасшедших скачек. Как же я ненавижу этот мир!


Воллэн


Я проснулся на рассвете и быстро собравшись, вышел из комнаты. Спал мало. Хотя трудно назвать сном короткие периоды забытья. Стоило закрыть глаза, как тут же в памяти воскресал образ Эдель. Прошло пять лет, а я так и не смог выкинуть ее из своего сердца.

Стараясь не думать о девушке, вышел в коридор. На этаже мертвая тишина. Неужели они еще не проснулись? Я постучался в комнату принца. Молчание. Открыв дверь, увидел, что постель заправлена. Значит, сюда он не возвращался. В комнате близнецов тоже было пусто. Только одеял на кроватях не хватало. Нарин, как и следовало ожидать, у себя не оказалось.

Я спустился вниз и, расплатившись с хозяином, осведомился о своих спутниках. Пробормотав что-то насчет низкого уровня нравственности молодежи, владелец гостиницы повел меня в конюшню. Я был готов ко всему. Но к этому!..

Увиденная картина еще долго стояла перед моими глазами. Один Лориэн чего стоил! Наследник нельвийского престола спит в стойле с лошадью! Если Теора узнает, ее точно удар хватит!

Открыв дверь, я чуть не наступил на спящего Стэна.

— Зачем ломишься, вампир поганый?!

Вот вам и благодарность за все, что я для них делаю. Я подошел к девчонке и тихонько позвал:

— Нарин, вставай.

Она подскочила как от удара молнией и посмотрела на меня диким взглядом.

— А, так вы не собираетесь ехать в Драгонию? Ну ладно. Тогда я поехал. Счастливо оставаться.

Девчонка с трудом поднялась и что-то пробормотав Лориэну, до сих пор сидевшему на земле, нетвердой походкой направилась к двери.

— …Дай нам полчаса, и мы будем готовы.

Я кивнул. По меньшей мере, им надо было умыться и привести себя в порядок. По большей — не мешало бы проспаться. Но на это у нас времени не было.


Нарин


Я вошла в гостиницу. За столиками уже сидели несколько постояльцев в ожидании завтрака. И на кой черт так рано вставать? Не спится им! Заметив, как один молоденький эльф с выражением ужаса на своем холеном лице следит за моими движениями, я зашипела.

— Чего уставился? Никогда не видел хорошеньких, но не выспавшихся девушек? — Я бросила на него злобный взгляд, окончательно добив этим юношу.

За мной в дверях показались Рэй с Лором. Выглядели они живописно. "На что же тогда похожа я?" — пришла в голову не самая приятная мысль.

Приказав служанке быстро подать завтрак в номер и нагреть воду, я поплелась на второй этаж.

Как только открыла дверь, в глаза бросилась большая мягкая кровать. Поборов в себе желание прилечь на пару секундочек, я начала собирать вещи, то есть попросту запихивать их в сумки. Повезло только муаровому платью, купленному для встречи с Владыкой. Его я аккуратно сложила в кожаный чехол.

В дверь постучали. Одна служанка несла завтрак, другая — ведра с водой. Через пять минут я уже лежала в ванне, чувствуя, как силы потихоньку возвращаются в измученное тело.

Быстро вернув себя к жизни, начала завтракать. Есть совсем не хотелось, но я понимала, что должна проглотить хоть что-то.

Послышался стук. Я встала и, завернувшись в полотенце, пошла открывать. За дверью никого не оказалось. Стук повторился снова. Я повернулась к окну. На перилах балкона сидел… феникс и методично постукивал клювиком по стеклу. Я открыла окно. Птичка влетела внутрь и запрыгнула мне на плечо.

— Привет. — Я погладила маленькую головку. — И как ты здесь оказался?

Птенец слетел на кровать и начал по ней прыгать и махать крылышками, как будто делясь со мной своими впечатлениями.

— Ты, наверное, голоден? — Я отломила кусочек хлеба и протянула ему.

Ни капельки не боясь меня, феникс подлетел ближе и начал клевать крошки прямо с рук.

Покончив с завтраком, я быстро оделась в новый дорожный костюм и уже собралась выходить, как услышала тихий визг.

— Ты что-то хочешь мне сказать? — Господи, он кажется, кивнул! Если мне уже птицы начали кивать, то это серьезно. Пора менять образ жизни!

Феникс взмахнул крыльями и сел мне на плечо. Допрыгав до моей щеки, он начал тереться об нее своим клювиком. — Ты решил сделать меня своей новой мамой? — Я еще раз погладила птицу и побежала вниз.

— Где Вол? — спросила я у друзей и подошла к лошади. Скотина повернула недовольную морду и раздраженно покосилась на меня. Мало того, что мы ей ночью спать не давали, так теперь ей еще предстояло тащить мое бедное тело на своем горбу. "Ты думаешь, я в восторге от продолжения путешествия?" — Я потрепала ее за холку. Кобыла недовольно фыркнула, давая понять, как она мне рада и, принялась равнодушно пощипывать траву.

— Пошел брать продукты в дорогу, — ответил Лор. — А что делает наш пернатый друг у тебя на плече?

— Кажется, он решил путешествовать с нами.

— Брось! — Стэн окинул нас с птенцом взглядом закоренелого скептика. — Фениксы никогда никому добровольно не служат.

— По-твоему, я заколдовала его?

Парень неопределенно пожал плечами. Из гостиницы показался хмурый Воллэн. Рраспределив провиант по сумкам, эмпат приказал седлать лошадей. Все это время Феня (так я назвала птенца) сидел на моем плече.

— Или у меня галлюцинации, или на твоем плече сидит красный феникс, — эмпат подошел поближе, — которого ты вчера спасла от Кенэта.

Я кивнула.

— Не надейся, Нарин, что он останется с тобой. Фениксы очень свободолюбивые птицы. Скорее всего, он просто прилетел, чтобы поблагодарить тебя за спасение.

Ничего не ответив, я взобралась на лошадь. Кобыла горестно вздохнула и поплелась за остальными.

Ну улетит, так улетит. Не буду же я насильно его удерживать!

День как назло выдался очень жарким. Палящие лучи так и норовили оставить на коже красные следы. Если прибавить к этому мое состояние, то ехать было просто невыносимо. Ребята выглядели не лучше. Говорить не хотелось совершенно. Единственное, что меня отвлекало, так это мой новый друг. Феня то сидел на моем плече, то перелетал на гриву лошади и начинал прыгать по ней, чем ужасно раздражал и без того разозленную скотину.

В полдень я начала умолять Вола сделать привал. Наверное, выглядела я действительно жалко, потому что вампир не стал со мной спорить, а только молча кивнул.

Повалившись на траву, мы с ребятами начали упрашивать эмпата приготовить обед. Возмущенно хмыкнув, он отправился выкладывать съестные припасы.

— Лор, а почему ты заснул в стойле с лошадью, да еще и в обнимку с граблей? — Мы лежали под деревом на мягкой подстилке из растений. Вот так бы всю жизнь проваляться, ничего не делая и наслаждаясь девственной природой лесов.

— На месте грабли он представлял тебя, — ответил за друга Рэй. — У вас формы похожие.

— Если бы у меня были силы, я бы оттаскала тебя за уши.

Эльф показал язык и добавил:

— А Стэн решил спать возле двери, чтобы, как он выразился: "Предотвратить вторжение инородного тела в лице вампира".

Я подавила смешок и посмотрела на Вола, старательно перемешивающего какую-то жижу, отдаленно напоминающую по консистенции картофельное пюре. Может, он решил нас отравить, иначе чего бы ему так стараться?

— А чья идея была укрыть меня в такую жару тремя одеялами?

— Но тебе ведь было холодно! — Рэй обиженно надул губы. — Пока мы возвращались домой, ты все время ругала нас за то, что мы затащили тебя в море, и кричала какие-то странные слова, очень смахивающие на ругательства.

Интересно, что же я им сказала? Хотя нет, лучше об этом не спрашивать.

— Идите есть.

Мы поднялись и побрели к подстилке с едой. Вол, умничка, расстарался на славу. Густой суп-пюре, пирожки с мясом, захваченные в гостинице, сушеные фрукты и чай. Я почувствовала, как желудок требует пополнения пищевого резерва.

Как только мы сели обедать, на подстилку прилетел феникс, и замер в ожидании своей порции. До этого он спал на голове лошади. Первое время животное постоянно дергалось, надеясь спугнуть настырного птенца, но, поняв безрезультатность своих попыток, смирилось с присутствием птички. Я отломила кусочек пирога и положила возле птенца.

— Не ожидал, что феникс до сих пор с тобой. Это не похоже на них. — Вол задумчиво посмотрел на птицу.

— Странно, но он и не думает улетать. — Стэн погладил перышки птенца.

— Я же говорила, что Феня останется со мной.

В подтверждение моих слов тот сел мне на руку и издал радостный визг. От неожиданности я не успела заткнуть уши и теперь слышала легкий звон в голове.

— Нарин, тебе следует объяснить ему, что нельзя кричать без твоего приказа. Не забывай, это — красный феникс, и, повзрослев, он своим криком сможет убить. — Вол поманил феникса и тот перелетел на его ладонь. Прошептав несколько слов, эмпат отпустил птицу в небо. — Теперь ты его хозяйка. Я «привязал» феникса к тебе. В любой момент ты сможешь его позвать, и Феня прилетит, если, конечно, научишься управлять им.

— И как же я смогу это сделать?

— Просто уделяй ему побольше внимания, будь доброй, но в то же время строгой хозяйкой. Если ослушается — наказывай, а за послушание поощряй. Фениксы очень любят сушеные яблоки.

— Если все так просто, почему же ты не можешь справиться со своим? — насмешливо поинтересовалась я.

— Когда отец купил мне моего Риста, я был еще несмышленым мальчишкой и пренебрегал воспитанием птенца. А теперь страдаю от этого. — Вол вертел в руках кружку с чаем, задумчиво рассматривая зеленоватую жидкость, будто пытаясь прочесть в ней, как вести себя с непокорной птицей.

— А сколько тебе лет?

Выглядел эмпат не намного старше эльфов и Лора.

— В следующем месяце исполнится сто сорок четыре года.

— Значит, у нас будет повод хорошо погулять в Эсфероне, — сделал для себя радостные выводы Рэй.

— Если вас к этому времени не выкинут из Драгонии. — Вампир многообещающе улыбнулся.

Мы снова тронулись в путь. Стало еще жарче. Я все время вспоминала о том прохладном озере, где повстречалась с Тофием. Вот бы его сейчас сюда… В смысле, озеро…

Несколько раз пыталась мысленно позвать Феню. Первые попытки окончились провалом. Я уж было подумала, что феникс не вернется, но тут услышала знакомое тихое попискивание. Покружив надо мной, птенец занял свое любимое место на голове у лошади.

Вечером я сразу же отправилась спать, отказавшись от ужина и ночных посиделок у костра.


Следующие шесть дней прошли на удивление в спокойной и дружеской обстановке. Я часами общалась с фениксом. Вернее, говорила только я, а он, сидя на моем плече, делал вид, что внимательно меня слушает.

Я рассказывала Фене о том, как нужно вести себя молоденькому птенцу в цивилизованном обществе, как не хорошо кричать, когда тебя не просят. Пыталась объяснить, что слушаться свою хозяйку — правильно, а слушать чужих дядей и тетей — нет.

Ребята только тихонько посмеивались, подслушивая мои монологи. Пару раз мы останавливались в деревнях, чтобы пополнить запас еды и переночевать в относительно нормальных условиях. По подсчетам Вола через четыре дня мы должны были подъехать к границам Темного Королевства.

Время от времени эмпат заговаривал со мной о тайной миссии, возложенной на мои хрупкие женские плечи. Кажется, он уже свыкся с новостью о моем даре и даже назвал нескольких вампиров, которых нужно будет проверить в первую очередь. Кэнет, конечно же, входил в их число. Мои отношения с эмпатом становились с каждым днем все лучше и лучше. Он практически перестал обижаться на наши шуточки, а иногда даже смеялся вместе с нами. Правда я заметила, что он стал более замкнутым. Особенно вечерами. Воллэн мог часами неотрывно смотреть на пламя костра и не слышал, когда мы к нему обращались. Какие мысли в такие моменты роились в его голове, я не представляла.

На одиннадцатый день нашего путешествия мы подъехали к Лакийским горам, отделяющим Драгонию от Нельвии и Долины Звезд.

Последний час я расспрашивала близнецов об их родном королевстве. Вол злорадно ухмылялся, радуясь, что не один он подвергся моему допросу.

— Долина Звезд — самое прекрасное из всех королевств Этары.

Лориэн и Воллэн недовольно покосились на Стэна.

— И Нельвия, и Драгония, и Астен по-своему красивы, но эльфийские земли не похожи ни на какие другие. Чтобы понять красоту Долины, ты должна побывать там.

— А Неаль? Он большой?

Стэн прикинул в голове и ответил:

— По размерам Неаль такой же, как Геллион. А вот Эсферон огромен, раза в два больше. Когда попадаешь в столицу Драгонии, то чувствуешь величие и великолепие этого города. А в Неале создается впечатление, будто ты попал в другой мир. Мир волшебный, полный чудес.

— Ты просто обязана побывать в Долине, Нарин. — Рэй мечтательно улыбнулся. — Знаешь, там самое голубое и чистое небо. А ночью света звезд хватает, чтобы обходиться без свечей. Больше нигде я не встречал такого неба. Как только закончим с делами в Темном Королевстве, рванем в Долину. Родители будут рады познакомиться с тобой.

Я грустно улыбнулась близнецам. Конечно, с одной стороны очень хотелось увидеть эльфийское королевство, но с другой — я с нетерпение ждала возвращения домой. Как ни крути, но этот мир был для меня чужим. И вряд ли он когда-нибудь станет родным…


Ночевали в лесу у подножия Лакийских гор. Лагерь разбили рано, так как Воллэн сказал, что переход через горы будет трудным и нам всем нужно хорошенько отдохнуть.

Спорить никто не стал. Поужинав, мы еще на закате легли спать. Свернувшись клубочком возле костра, я рассматривала камень и кинжалы. Довольно часто вечерами я внимательно изучала каждый миллиметр подарка илларов, но так ни к чему и не додумалась. Что мог означать этот знак? И как он мне поможет? Вся моя жизнь превратилась в сплошную череду вопросов. И чем дальше я шла, тем больше их становилось.

В последний раз глянув на камень, я закрыла глаза.


Я задремала. Мне снилась белая комната, Аттеа, сжимающая в руке кинжал, феникс, клюющий прутья клетки и отчаянно визжащий. Я вскочила, обливаясь холодным потом. Сон был настолько реальный, что скорее напоминал видение. Визг повторился. Теперь уже наяву. Я огляделась. Как и следовало ожидать, птенец мирно спал на голове у лошади. Ребята тоже дрыхли без задних ног, утомленные долгой дорогой. Дежурных выставлять не стали. Эмпат сказал, что места эти необитаемы, и даже нечисть здесь не появляется, предпочитая держаться от гор подальше.

Крик с яростной силой разорвал тишину. Я подняла голову и чуть не умерла от ужаса. Не подумайте, я не трусиха. Но то, что кружило в небе, заставило меня в один миг постареть на пару десятков лет.

В нескольких метрах над нашим лагерем нависли три ужасных существа. В серых лохмотьях, с белыми волосами и острыми когтями на руках и ногах. На месте глаз, рта и носа зияла пустота. Но самым страшным была не их внешность, а крик. Протяжный, дребезжащий, пробирающий до мозга костей.

Я боялась пошевелиться. Захотелось закрыть глаза и поверить, что это всего лишь дурной сон. Но это было не так.

Никто из моих друзей не реагировал на ужасный звук. Одна из демониц (по-другому их нельзя было назвать) пролетела рядом со мной, полоснув руку своими острыми когтями.

Я вскрикнула от боли и потянулась за кинжалами. Не целясь, выбросила два в воздух. Лезвия прошли сквозь демониц, будто через туман, не причинив им никакого вреда.

Я была в отчаянии. Все спали, а эти визжащие выдры кружили надо мной, как стервятники над добычей, постепенно снижаясь, и кричали так, будто им без наркоза выдергивали зубы.

Впервые в жизни я не знала, что делать. Друзья меня не слышали, кинжалы были бесполезны, и я была одинока в своем бессилии.

И вот, когда они уже могли дотянуться до меня и коснуться своими острыми когтями, на одну из демониц откуда-то сбоку полетел то ли блестящий дым, то ли сноп мелких искр. Протяжно вскрикнув, она начала (фу, какая гадость!) заживо гореть на моих глазах. Искры сжигали ее кожу, волосы, одежду. Меня чуть не стошнило. Две других резко взлетели вверх, но улетать прочь не спешили.

Я повернула голову вправо. Молодая девушка, низко пригнувшись к земле, словно кошка перед прыжком, следила за кружащими демоницами.

— Не двигайся, — бросила она, даже не взглянув в мою сторону.

Внимание «блондиночек» было переключено на незнакомку. Теперь они проявляли осторожность и не спешили опускаться слишком низко.

Одна из демониц кинулась к спящему Лору, выставив перед собой длинные когти. Девушка бросилась ей наперерез и не заметила, как вторая тварь полетела вниз, целясь моей спасительнице в спину.

— Берегись! — Я вскочила и рванула к демонице. Схватив ту за волосы, когда она уже была у самой земли, резко дернула. Чудовище взвыло. Страх исчез. Не знаю почему, но внезапно я почувствовала прилив дикой ярости. Страшилка вместе со мной взмыла вверх на пару метров, пытаясь освободиться от моей цепкой хватки. Но я не собиралась выпускать ее шевелюру. Вот гнида! Будет знать, как нападать на спящих.

Незнакомка в это время, оттолкнув от принца первую тварь, развернулась ко второй, визжащей как свинья перед разделкой, и крикнув мне: "Падай!", сложила руки возле рта и дунула. Сноп искр полетел в нашу сторону. Я успела отпустить волосы демоницы прежде, чем искры уничтожили это страшное существо.

Поднимаясь с земли, заметила, что девушка замешкалась. Этим и воспользовалась оставшаяся в живых тварь. Нескольких секунд ей хватило, чтобы расцарапать шею моей спасительнице и скрыться в ночной мгле.

Я бросилась к девушке и как раз успела ее подхватить, перед тем, как она упала на землю. Бедняжка потеряла сознание.

Я попыталась разбудить ребят. Без толку! Видимо, перед тем, как напасть, демоницы наложили на моих друзей заклятие. Значит, им опять нужна была я! Ладно, потом об этом подумаю. Сейчас надо разбудить наших сонь и спасти девушку. Скорее всего, когти той твари были отравлены, потому что порез на шее девушки воспалился и распух.

Я подбежала к фениксу и осторожно коснулась его рукой. Никакого эффекта. Проклятье! Не хотела этого делать, но видимо придется. Схватив перо птенца и, зажмурившись, я резко дернула.

Обиженно взвизгнув, феникс непонимающе посмотрел мне в глаза.

— Феня, миленький, прости. — Я успокаивающе погладила его по головке. — Мне нужна твоя помощь! Видишь эту девушку? — спросила я, указывая на лежавшую в обмороке незнакомку. — Она умирает, и только ты можешь ее спасти!

Я посадила сонную птицу к себе на ладонь и понесла к спящим красавцам.

— Придется тебе послужить сейчас будильником. А то они так до старости проспят.

Феникс неохотно взлетел на ближайшее дерево.

— Только не кричи слишком громко. Иначе ребята так никогда и не проснутся.

Я заткнула уши. Хоть визг Фени пока не мог убить, но оглушить на пару дней запросто. Какой это был визг! По сравнению с ним, крик демониц казался попискиванием котят.

Парни подскочили, как по пожарной тревоге и начали нервно оглядываться по сторонам.

— Стэн! — Я обратилась к эльфу, так как он лучше всех разбирался в лечебных травах. — Рана этой девушки отравлена. Быстрее, нужно ей помочь!

Не задавая лишних вопросов, парень бросился к раненой.

— Что здесь произошло? Я ничего не… — Взгляд эмпата остановился на незнакомке. — Эдель!

Воллэн кинулся к девушке, а я стояла зажмурившись. На какое-то мгновение почувствовала все, что творилось в его душе. Всю его боль. В тот момент я искренне пожелала самой себе никогда не пережить то, что пережил тогда эмпат.


Через час мы сидели у костра. Эдель, так звали мою спасительницу, спала, завернувшись в одеяло. Жизни ее больше ничто не угрожало. Стэн высосал яд и наложил горячий компресс, пропитанный травами. Те лекарства, что я купила в Норвике на ярмарке, тоже пригодились. Все-таки шопоголизм — полезная штука.

Вол уже успел успокоиться и заблокироваться от меня. На все вопросы ребят о таинственной незнакомке он предпочел отвечать ледяным молчанием.

— Нарин, опиши мне этих тварей. — Эмпат выжидательно посмотрел на меня.

Я подробно описала демониц, рассказав обо всем, что произошло. О том, как появилась Эдель, как спасла меня, Лориэна, да и всех нас.

Феня сидел на подстилке возле костра и тихо попискивал. Получив за нанесенный ему физический ущерб целых две дольки сушеных яблок, он так возле них и уснул, не способный справиться с обильным угощением.

— Не могу представить, кто они такие! — Вол не сводил глаз со спящей девушки. — Ни в одной из прочитанных мною книг о демонах и мифических существах не упоминается ни о ком, хоть немного похожем на этих тварей. Поверьте, таких книг я прочел немало. — Его взгляд переместился на ребят. — А вы что-нибудь слышали о них?

В ответ они отрицательно покачали головами. Я поднялась, чтобы заварить себе еще чаю.

— Нарин! Да ты ранена! — Рэй подскочил ко мне. — Тебя тоже поцарапали.

Я посмотрела на руку. Черт! Совсем забыла. Как и у Эдель рана воспалилась и выглядела также мерзко.

— Надо высосать яд! — Стэн подошел ко мне.

— Эй ты, кровопийца! Что за моду взял у всех все высасывать. Вообще-то это входит в обязанности Вола.

Моего юмора никто не оценил.

— Но рана заражена! — Надавив на плечи, Рэй попытался усадить меня обратно.

— Ничего подобного! Наверное, когти той демоницы не были пропитаны ядом. Иначе бы я валялась рядом с Эдель.

— Но она гниет! — сделал Лор еще одну попытку переубедить меня.

— Просто попала инфекция. Не думаю, чтобы эти красотки часто делали маникюр и чистили ногти. Я сейчас промою рану горячей водой, а ты приготовишь компресс. — Стэн потянулся ко мне. — И все! Высасывать мне ничего не надо.

Я промыла рану. Странно, но она практически не болела. Стэн наложил точно такой же компресс, как и Эдель.

Мы вернулись к костру. Пока ребята обсуждали странное нападение, я украдкой рассматривала девушку.

А она очень красива, с миловидными чертами лица и стройной фигурой. Длинные каштановые волосы, некогда собранные в хвост, теперь рассыпались по плечам. Длинные ресницы бросали тень на белые щеки. Сейчас она походила на спящую красавицу из столь любимого мною в детстве мультика. Одета Эдель была в черные обтягивающие бриджи и легкую куртку. Довершал образ незнакомки темно-синий плащ, которым Вол заботливо накрыл ее поверх одеяла.

Кто она? Воллэн молчал, как партизан. А доставать его расспросами я не решалась. По крайней мере, не при ребятах. Одно знала точно, что-то связывало эмпата с этой девушкой. Что-то очень крепкое и давно забытое. Может, любовь?

Я подождала, пока друзья отправятся спать, и подсела к вампиру.

— Вол…

— Не сейчас, Нарин. — Он посмотрел на меня взглядом раненого зверя. — Не спрашивай ничего. Я знаю, ты хочешь спросить об Эдель. Я расскажу тебе… но потом. А сейчас мне очень нужно побыть одному.

Мне ничего не оставалось делать, как уйти. Похлопав вампира по плечу, я поднялась и направилась к своей постели. Даже без просмотра я чувствовала, как ему сейчас тяжело.

Глава четырнадцатая

Любовь — это ненависть, и ненависть — это любовь.

В. Вульф

Воллэн


Я сидел возле костра и боялся взглянуть на Эдель. На место страха за жизнь девушки пришла давно похороненная горечь утраты. Почему она так со мной поступила? Никогда не смогу ее простить! И забыть!

Демоны! Ненавижу себя за эту слабость. Главное, что она жива. А как проснется, получит по мозгам! И кто ее просил связываться с этими тварями?! Хотя в противном случае, погибла бы Нарин. И вообще, что она здесь делает? Неужели Эдель следила за нами от Норвика? Зачем? Сейчас я был уверен, что тогда ночью видел именно ее.

За такими грустными мыслями я не заметил, как задремал. Очнулся от тихого похрустывания веток.

Эдель уже проснулась. Компресс ей видимо помог, так как девушка поднялась и решила уйти, избежав неприятного разговора.

— Ты далеко собралась?

Эдель вздрогнула и повернулась в мою сторону.

— Привет, Воллэн!

А она все так же прекрасна! Только появилась новая складочка на лбу, что сделало ее серьезнее и старше.

Сказав это, Эдель отвернулась и быстрым, насколько позволяло ее состояние, шагом направилась в лес.

— Это все? — Я вскочил и побежал за ней.

— А что тебе еще надо? Услышать от меня благодарность за спасение. Но, кажется, меня лечил молоденький эльф. Не ты!

— А поговорить не хочешь?

— С тобой — нет! — Девушка шла в сторону гор. Я догнал ее и развернул лицом к себе. Эдель вырвала руку, давая понять, как ей противны мои прикосновения.

— Что ты здесь делала? — Я требовательно посмотрел на эмпатию.

— Просто проходила мимо.

— Ты никогда ничего не делала просто!

— Вол, я спешу. — Эдель слегка качнуло, и она прислонилась к дереву. — Мне и так не следовало задерживаться у вас на ночь.

— И куда же ты так спешишь? — Я приблизился к девушке.

— Я не обязана перед тобой отчитываться! — Она попыталась оттолкнуть меня, но я прижал ее к дереву в ожидании более распространенного ответа.

— Я еду в Неаль. Ты же знаешь, от Норвика до столицы Долины самый короткий путь — через горы. — Она пронзила меня ледяным взглядом. — Или ты думаешь, я слежу за тобой? Не надейся. Я скорее убегу на край света, нежели еще раз с тобой встречусь!

Я отступил назад.

— Почему ты меня так ненавидишь?

Она скривилась, как будто от боли.

— Я тебя не ненавижу, я тебя презираю. И все ваше проклятое Темное Королевство!

— Но ты ведь одна из нас! — Я никак не мог понять причину этой неприязни. — Ты — эмпатия.

— Слава богам, лишь на половину. И эту половину я в себе давно убила. — Вызывающе вскинув голову, она решительно продолжила. — Так же как и любовь к тебе, Воллэн.

Я стоял, не в силах больше ничего спросить. Да и зачем? Последние пять лет я искал встречи с Эдель, а теперь буду проклинать эту ночь до конца своих дней.

Эмпатия сделала несколько шагов и обернулась.

— Береги эту девочку, Вол. Я чувствую, за ней идет охота. И это не последнее нападение.

Она ушла, растворившись в предрассветном тумане. А я так и остался стоять, не желая ни шевелиться, ни дышать, ни просто жить.


Эдель


Я очнулась, почувствовав сильную боль, обжигающую шею. Значит, меня все-таки задела та тварь!

Спасенная мною девушка спокойно спала на своем месте, так же, как и остальные. Воллэн дремал возле потухшего костра.

Проклятье! Как я могла с ними столкнуться! Ведь от Норвика старалась выбирать окольные пути, чтобы не встретиться с эмпатом. Мне и так на несколько дней хватило впечатлений от встречи с ним на ярмарке.

Но с другой стороны, если бы я не появилась, вся эта странная компания была бы уже мертва. И что демоницам нужно было от человеческой девушки? С виду совсем обычная, она не могла представлять для них никакого интереса. Хотя что-то я в ней почувствовала, пока она не заблокировалась. И как только смогла в такой критической ситуации. Когда нападают на меня, я меньше всего думаю о том, что кто-то просмотрит мою душу… Стоп! Как она вообще могла заблокироваться?! Она ведь человек!

От всех этих мыслей ужасно разболелась голова. Демон их разберет! Это вообще не мое дело! Пора уходить, пока Вол не проснулся. Я бесшумно поднялась и, крадучись, двинулась в сторону чащи.

— Ты далеко собралась?

Проклятье! Теперь от разговора точно не отвертеться.

— Привет, Воллэн!

Глупо, конечно, но я все-таки надеялась, что он за мной не пойдет. Зря!

— Это все?

Ну что ему еще надо?! Хочет спросить, почему я тогда убежала? За пять лет мог бы и сам догадаться. Дураком близкий друг моего братца никогда не был.

Спрашивает, не хочу ли я поговорить. Да мне смотреть на него больно, а уж говорить с ним…

— Что ты здесь делала?

Что, что — грибы собирала!

— Просто проходила мимо.

Эмпат скользил задумчивым взглядом по моему лицу, как будто пытался найти в знакомых чертах интересующие его ответы.

— Вол, я спешу.

Демоны! Голова как кружится! Номер не прошел. Ладно, попробую не так мягко.

— Я не обязана перед тобой отчитываться!

Он прижал меня к дереву и требовательно заглянул мне в глаза. Пришлось объяснять, что я направляюсь в Неаль и вовсе не шпионю за ним. От него как всегда пахло травой и морем — мой любимый аромат.

— Почему ты меня так ненавидишь?

Идиот! Последние годы я только и делала, что пыталась его забыть, а эта встреча в Норвике перечеркнула все мои старания.

— Я тебя не ненавижу, я тебя презираю. — Что-то странное промелькнуло в его синих, словно морская бездна, глазах. — И все ваше проклятое Темное Королевство!

Говорит, что я тоже эмпатия! Об этом я хотела забыть не меньше!

— Слава богам, лишь на половину. И эту половину я в себе давно убила. Так же как и любовь к тебе, Воллэн.

Он убрал руки и отошел в сторону.

Воспользовавшись моментом, я быстро зашагала по тропинке, но тут вспомнила о девушке. Неприятное чувство кольнуло сердце. Ревность?

— Береги эту девочку, Вол. Я чувствую, за ней идет охота. И это не последнее нападение.

Стараясь справиться с раздиравшими сердце чувствами, я зажмурилась и ускорила шаг. Надеюсь, это наша последняя с тобой встреча, советник.


Нарин


Следующим утром я проснулась еще на рассвете. Осмотревшись, увидела спящих мальчиков и Вола, готовящего завтрак. Эдель нигде не было. Эмпату видимо не спалось так же, как и мне. Я с наслаждение потянулась и постаралась прогнать прочь мысли о ночном кошмаре.

Осмотрев поврежденную руку, с радостью отметила, что рана затянулась и практически не болит.

Я подошла к эмпату. Он как раз нанизывал на сухие ветки маленькие тушки убитых зверьков. Уже и поохотиться успел. На костре в небольшой кастрюльке закипала вода, а мелко нарезанные фрукты и овощи были аккуратно выложены на тарелках. Ему надо было в повара идти, а не в государственных интригах разбираться!

— Доброе уро. Как твоя рука? — Вампир улыбнулся и, сняв кастрюлю с огня, установил самодельный шампур над пламенем.

— Нормально. Почти не болит. Даже не верится, что все это было на самом деле.

— И все-таки это так.

— А где Эдель? — И кто меня за язык тянул? Воллэн сразу же помрачнел и отвернулся к костру, избегая встречаться со мной взглядом.

— Ушла. Сказала, что очень спешит.

— Понятно. — Я решила ему помочь и начала расставлять посуду. — А сколько дней займет переход через горы?

— Два дня, не больше. Главное, чтобы лошади выдержали.

Посмотрев на спящих друзей, я подумала, что пора бы им проснуться и отправилась будить этих сонь. Первым стал Феня.

При моем появлении птенец радостно взвизгнул, избавив меня, таким образом, от сложной задачи поднять эльфов и Лора.

— Феня, не ори, как резаный! Если так пойдет и дальше, то через месяц я оглохну на оба уха. И у тебя будет неполноценная хозяйка!

Мой питомец что-то прикинул в уме и, захлопнув клюв, полетел завтракать.

Ребята, не выспавшиеся из-за ночного визита демониц, с хмурыми лицами собирали вещи. Позавтракав, мы выехали из леса и начали наш подъем. Лошадям действительно пришлось не легко, так как тропинки были очень узкими, а подъемы крутыми. Несколько раз моя лошадка оступалась, и если бы не Рэй, придерживающий за поводья неуклюжую скотину, я бы попросту свалилась вниз. Хоть мне и не привыкать падать, но умирать еще и в этом мире как-то не хотелось.

Вечером, измученные и уставшие, мы завалились спать. Чем выше поднимались, тем холоднее становилось. На этот раз вампир решил не пренебрегать охраной и распределил дежурство. Каждый, кроме меня, разумеется, должен был стоять на страже по два часа. Рэй вызвался первым, заявив, что не собирается вставать посреди ночи и высматривать визжащих демонов.

Я завернулась в недавно купленный мною плащ и укрылась одеялом. Стало намного теплее. В который раз убеждаюсь, что ненужных покупок не бывает.

Заснула быстро. Опять снилась всякая ерунда о Хранительнице, ночной ярмарке, шарках, танцующих танго в обнимку с демоницами и что-то еще в этом роде.

Как и следовало ожидать, проснулась глубокой ночью. Лучше бы меня мучила бессонница, когда нужно было сдавать экзамены и писать отчеты на работу.

Я приподнялась на локтях и осмотрелась.

— Что, не спится? — Эмпат сидел у костра и запекал картошку.

Отреагировав на запах, мой желудок недовольно заворчал. Когда мы сделали привал, я пошла спать не поужинав, и теперь чувствовала зверский аппетит.

Устроившись у костра, взяла сырую картофелину.

— И так почти каждую ночь. Никак не получается нормаль выспаться.

Эмпат усмехнулся.

— Это все из-за нервов. Смею тебя огорчить, в Драгонии спокойнее не будет, — он помедлил. — Эдель почувствовала, что на тебя ведется охота. Так что нападения еще будут. Может, ты все-таки подозреваешь кого-нибудь?

Я покачала головой.

— Кого? Меня в вашем мире никто не знает. Не думаю, чтобы кто-нибудь из придворных Теоры мстил мне так жестоко за мелкие проказы.

— Да и с Кенэтом ты встретилась уже после нападения шарков, — задумчиво закончил Вол.

— Эдель, она тоже эмпат?

Вол кивнул.

— Эмпатия. Полукровка.

Я подула на горячую картофелину и с наслаждением откусила. Некоторое время мы молча ели, наслаждаясь окружающей нас тишиной. Я не решалась продолжить расспросы об Эдель, а Воллэн, казалось, забыл о моем присутствии.

— Ты хотела знать, что нас с ней связывает?

Я пожала плечами. По правде говоря, мне было жутко интересно, но показывать свое любопытство я не собиралась.

— Я давно знаю Эдель. Можно сказать, она выросла на моих глазах, — начал эмпат. — Я, Дорриэн и Эдель дни напролет проводили вместе. Ребенком я относился к ней, как к младшей сестре. Защищал от нападок старшего брата, Дорриэна, и хранил ее детские секреты. — Вампир улыбнулся своим воспоминаниям.

— Значит, она, как и Владыка — наследница драгонийского престола?

— Нет. Как я уже сказал Эдель — полукровка. Ее матерью была эльфийка, которую Шерэтт убил сразу же после рождения малышки. Наина хранила свою беременность в тайне, опасаясь за жизнь ребенка. Но потом Владыка узнал и избавился от эльфийки. Он и Эдель хотел утопить, будто ненужного котенка. Слава богам, вмешался Дорриэн. Он услышал, как Шерэтт отдал приказ солдатам уничтожить младенца. Я в тот момент был вместе с ним. Мы играли в разведчиков и следили за Владыкой, представляя его предателем Драгонии. Это был первый и последний раз, когда Дор кричал на отца. Доселе спокойный и тихий мальчик, он проявил невиданную для его возраста стойкость. Дорриэн пригрозил, что если отец убьет малышку, он проклянет его и всех эмпатов и убежит из Драгонии. Шерэтт не ожидал такого напора со стороны сына и уступил.

Замерев, я слушала эмпата. До этого вся информация, которую мне рассказывали о Владыке, касалась только его политики. А сейчас мне представился шанс узнать правителя Драгонии как простого эмпата.

Воллэн тем временем продолжал.

— Хоть Дорриэн и был строг с сестрой, порой даже слишком, никто не смел причинить ей вред, боясь гнева будущего Владыки. Если хотел, Дор мог быть очень жестоким.

Однажды, когда Эдель была еще совсем малышкой, несколько придворных мальчишек, в том числе и племянник Кенэта, довели девочку до слез, обозвав ее подкидышем. Девочка рассказала об этом брату. На следующий день обидчики во время прогулки по городу получили по стреле хм… в зад. После этого Эдель никто не трогал.

Я улыбнулась.

— А говорил, что у Владыки нет чувства юмора.

Воллэн нахмурился.

— Это была не самая удачная шутка, Нарин. Он стрелял в них отравленными стрелами, и если бы не оперативная помощь лекарей, не известно, были бы сейчас живы эти эмпаты.

— А с головой у вашего правителя все в порядке? — Вол прав, слишком жестокая месть за детское оскорбление.

— В порядке. Просто все потомки Тэр ашт' Сэйн всегда были себе на уме. Даже я порой не знаю, чего можно ожидать от Дорриэна. То же самое касается и Эдель, хоть она только наполовину принадлежит к этому роду.

— Что же было потом? — Я налила чай в кружки и подала одну эмпату. Ночью стало еще холоднее, и поэтому горячий напиток был как раз кстати.

— Потом я уехал учиться в Неаль в военную академию и редко появлялся в Драгонии. После еще тридцать лет проучился в геллионской школе магии. А вернувшись в Эсферон, не узнал в прекрасной молодой девушке ту непослушную курносую малышку, которой она была.

— Разве Дорриэн и Эдель не должны были учиться как все?

— Наследники королевского рода учатся дома. Обучают их лучшие учителя Астена, Нельвии и Долины Звезд. По настоянию Дора Эдель тоже получила образование. Несколько раз она даже победила меня на тренировках. О Доре я вообще молчу. С ним согласится сражаться только самоубийца.

— И ваши отношения с Владыкой остались прежними после долгой разлуки?

Вампир улыбнулся.

— По началу было сложно найти общий язык в некоторых вопросах. И он, и я сильно изменились. Если раньше Дорриэн был для меня просто другом, то теперь превратился в будущего Владыку Драгонии.

— А Эдель?

Было видно, что разговор о девушке давался ему с трудом.

— Мы, как и прежде часто общались. Много гуляли, уже вдвоем, без Дора, так как Шерэтт постоянно заставлял его присутствовать на советах или принимать гостей. Мы и не заметили, как полюбили друг друга. Вскоре я сделал Эдель предложение, и она согласилась. Дор не был против нашего союза, а Шеррэту было плевать. Он просто не обращал внимания на дочь.

— Эдель знала, что папочка убил ее мать и хотел уничтожить ее саму?

— Нет. Дорриэн запретил говорить солдатам, присутствующим при ссоре с Шерэттом. А я и так собирался молчать. Мне незачем было заставлять Эдель страдать.

— Но вы с ней не поженились…

Эмпат прикрыл глаза.

— Она сбежала ночью накануне нашей свадьбы, а я стоял возле алтаря, как дурак, и не мог понять, почему она так со мной поступила. После ее бегства прошло пять лет. Некоторое время Дор разыскивал Эдель, но тщетно. Она словно растворилась в воздухе. Эдель была неплохо натренирована и могла водить нас за нос. Спустя три года Дорриэн прекратил поиски.

— Не долго же вы ее искали! Вот если бы у меня пропала горячо любимая сестренка, я бы никогда не перестала ее искать.

— Если эмпатия сумела прятаться три года, то за это время одни боги знают, куда ее могло занести. За Астеном начинается пустыня, а что дальше — никому не ведано. Мы думали, что Эдель отправилась осваивать новые земли — это вполне в ее духе.

— И ты так и не понял, почему она сбежала?

Эмпат горько усмехнулся.

— Нет. Знаю только, что накануне нашей свадьбы у нее состоялся разговор с Шерэттом. Как сказал видевший ее часовой, Эдель вылетела из кабинета отца со слезами на глазах. Я пытался поговорить с Владыкой, но он отказывал мне в аудиенции. А Дора заставил срочно ехать в Неаль знакомиться с будущей невестой.

Вскоре Шерэтт уехал в Геллион, где его и убили. А я так и не узнал, что Владыка ей сказал.

Вспомнив о ночном сражении, я поинтересовалась:

— Вол, а что за магию использовала Эдель против демониц? Искры давали просто потрясающие результаты. Мои кинжалы были бесполезны, а Эдель стирала их с лица земли в прямом смысле слова.

Эмпат взъерошил мои волосы и мягко улыбнулся.

— Нарин, Нарин, как же мало ты знаешь о нашем мире, в частности об эмпатах. Это были не искры, а дар Эдель — аринерия.

Что за ерунда?!

— Прости, как ты сказал?

— Аринерия. Не знаю, известно ли тебе, но все потомки Эрота, неважно чистокровные они эмпаты или полукровки, обладают врожденными способностями. У всех они разные. Но в основном эти дары направлены только на разрушение. Многие считают их противоестественными, в том числе Эдель и Дорриэн. А вот Шерэтт гордился своим даром. Он мог телепатически подчинять себе диких зверей и некоторых мелких демонов. А Эдель, когда выплескивает негативные эмоции, уничтожает все живое и неживое. Она ненавидит свой дар, как и магию в целом, полагая, что никто не в праве обладать способностями, способными нанести вред другому. Я с ней согласен. Мы, эмпаты, должны помогать и созидать, а не разрушать. Поэтому я так не люблю забирать энергию у людей.

— Но она все же воспользовалась своим даром…

— А что ей оставалось делать? Смотреть, как эти чудовища убивают тебя?

Только сейчас я осознала в полной мере, насколько благодарна этой девушке. Если бы не Эдель, меня бы сейчас здесь не было.

— А какой дар у Владыки?

— Не скажу. Сама у него спросишь. А если выведешь, то сможешь и почувствовать… на себе.

Я поежилась. Каким бы даром не обладал этот эмпат, не хотела бы я испытать его на своей шкуре.

Мы поболтали еще немного, и я пошла досыпать. А Вол отправился будить Лориэна щекоткой, чтобы тот сменил его. По-другому до принца не добудиться.


Следующий день оказался ничем не легче предыдущего. Было очень холодно, а унылые пейзажи вгоняли меня в тоску и меланхолию. К тому же я постоянно боролась со сном. Несколько раз мы делали привалы, чтобы подкрепиться и дать отдохнуть лошадям. На бедных животных нельзя было смотреть без слез. Тощие, замученные, уставшие, казалось, они вот-вот упадут. Один Феня чувствовал себя прекрасно, сидя на голове у кобылы.

К концу третьего дня мы подъехали к границам Темного Королевства. Нас, как и следовало ожидать, встречал патруль из шести солдат.

— Привет, Воллэн. Как съездил?

Наш эмпат спешился и подошел к темноволосому парню. Поприветствовав солдат, он объяснил им, что с ним едет посол Нельвии вместе со свитой.

— Неужели королева отпустила единственного сына в Драгонию посланником? Не боится, что он может не вернуться? — Вампиры весело расхохотались. — И чем же этот щенок сможет помочь Нельвии?

Я посмотрела на Лора. Парень покраснел и сжал поводья в руках. Пришлось вмешаться.

— Думаю, сначала он поможет вам заткнуться. — Я спрыгнула с лошади и подошла к Волу.

— Вол, это она нам? — удивленно спросил черноволосый.

— Нет, пролетающей мимо бабочке!

Воллэн дернул меня за край плаща. Куда там! Я вошла во вкус и пока не поставлю этого выскочку на место, не успокоюсь.

— Да как ты смеешь, наглая дрянь!

Знаете, в последнее время у меня сложилось впечатление, что словосочетание "наглая дрянь" — мое второе имя. Эльфы и принц подошли ко мне, но вмешиваться пока не стали.

— Ну, во-первых, я не наглая дрянь, а посланница мира. А во-вторых, — я посмотрела на Воллэна, — у вас в Драгонии все такие кретины или Владыка специально посылает только таких на границу, чтобы отпугивать непрошенных гостей? — сказав это, нахально улыбнулась обалдевшим солдатам.

— Илор, познакомься, это Нарин. Прошу тебя, не бери в голову. Она просто шутит.

— А можно я ее убью? — Илор очнулся и сделал шаг в мою сторону.

— А может, лучше ты нас пропустишь, иначе я выскажу Владыке все, что думаю о его солдатах.

Илор, не привыкший к такому обращению, посторонился. Я с налетом гордого превосходства прошла мимо солдат, смотрящих на меня с неприязнью, и услышала, как Илор тихо спросил у Вола:

— Она ненормальная?

Я обернулась. Эмпат пожал плечами и, улыбаясь во весь рот, пошел за мой. Не сдержавшись, я бросила напоследок:

— Как будете в Эсфероне, мальчики, забегайте в гости. Только перед этим научитесь вести себя, как подобает с наследниками королевских домов и молодыми девушками. Хоть я и не эмпатия, но ничем не заслужила такого хамского обращения.

Воллэн тихо зааплодировал и сказал:

— Добро пожаловать в Драгонию, Нарин. Надеюсь, ты задержишься здесь больше, чем на один день.

Я неопределенно кивнула. Если нам будут попадаться только такие эмпаты, то я даже до Эсферона не доеду.

Глава пятнадцатая

Я помню страшное мгновенье: передо мной явилась ты…

Народная мудрость

К стенам Эсферона мы подъехали на закате. Уставшие, голодные и злые, мы к счастью не встретили протеста со стороны стражи и благополучно въехали в город. Я практически не смотрела на окружающие меня здания. Самым большим моим желанием сейчас было наконец-то выспаться в нормальных условиях и принять горячую ванну. В деревнях, в которых мы останавливались на ночлег, о такой диковинке, как ванна, и знать не знали.

Отложив на завтра осмотр города, я предалась мечтам о крепком сне…

— Нарин, смотри, это — Ирриэтон — замок Владык. — Рэй легонько коснулся моего плеча.

Я встрепенулась и открыла глаза. Пока мы ехали по городу, я успела задремать и не заметила нашего приближения к замку. Какой же это был замок! По сравнению с ним, геллионский дворец казался кукольным домиком. Мрачный и таинственный, но от этого еще более прекрасный, Ирриэтон завораживал и пугал одновременно. Башни замка возвышались над крепостными стенами, упираясь своими шпилями в небо. "Должно быть оттуда виден весь Эсферон", — подумала я, в немом восторге взирая на могущественную цитадель Владык. Каждый камень Ирриэтона, казалось, хранил в себе многовековые тайны. От замка веяло той роковой силой, что способна уничтожить любого, кто посмеет причинить вред его обитателям.

— В лучах солнца он выглядит не таким мрачным, как сейчас, — подойдя ко мне, сказал Воллэн и помог слезть с лошади.

— Он великолепен! — Я не могла отвести от замка взгляд. В таком бы и я пожила пару сотен лет. В принципе, мне некуда спешить. Могу и повременить с возвращением домой.

От приятных мыслей меня отвлек тихий женский голос.

— Пройдемте за мной, госпожа. Я покажу вам вашу комнату.

Я улыбнулась эмпатии и, пожелав ребятам спокойной ночи, отправилась за ней. Инэка, так звали служанку, оказалась очень приятной милой девушкой.

"Странно, — думала я, — по идее все эмпаты должны смотреть на меня, по меньшей мере, холодно и равнодушно, а тут такая забота и внимание".

Инэка вела меня длинными темными коридорами. На вид девушке было около двадцати по человеческим меркам, а там кто знает, сколько ей уже стукнуло. Она была довольно симпатичная: с миндалевидными голубыми глазами, темными волосами и приветливой улыбкой, которая делала ее лицо очень приятным. Даже легкая полнота не портила эмпатию, а наоборот, придавала ей особого шарма.

Мы поднялись на четвертый этаж и, о чудо! очутились, наконец, возле моей комнаты.

Эмпатия достала ключ и отперла дверь.

— Инэка, а почему меня поселили так далеко от моих друзей? Я надеялась жить с ними в соседних комнатах.

— Это крыло замка предназначено для особых гостей. Так как вы — посланница Нельвии, то должны занимать подобающие вам по статусу покои.

— А где поселились ребята?

— Они заняли комнаты на втором этаже, в противоположной части замка.

— Но среди них — наследник Нельвии! Разве он не заслуживает «особых» покоев?

Девушка густо покраснела и, устремив взгляд в пол, тихо произнесла:

— Прошу прощения, госпожа. Но нас никто не предупредил о прибытии принца Лориэна. Если позволите, я сейчас же решу эту вопрос.

Я осмотрелась. Комната была роскошна, но вместе с тем уж очень не уютна. Огромная, холодная, с мрачными картинами на стенах, она могла вызвать приступ хандры, и у самого стойкого ее обитателя. Даже пламя в камине не добавляло комнате тепла и уюта.

— В этом крыле живет еще кто-нибудь? — Служанка отрицательно покачала головой. — К черту особое положение! Ведите меня в ту часть замка, где поселились мои друзья. И прикажите перенести туда мои вещи.

Из красной Инэка превратилась в бледно-синюю.

— Но, госпожа! Ваш отказ занять одну из самых лучших комнат замка может оскорбить Владыку.

— Ну тогда к черту Владыку! — Похоже, еще немного и я зарычу. — Какой сумасшедший архитектор проектировал эту гигантскую спальню?! И что за псих повесил на стены эти картины?! От некоторых у меня сейчас икота начнется. Одну такую ночью увидишь, навек заикой останешься. И передайте вашему Владыке, что если ему так нравится жить в этом каземате, то пусть сам сюда и перебирается!

— Нет необходимости передавать ему ваши пожелания, сударыня.

Я резко обернулась. В дверях стоял молодой эмпат, а за его спиной маячил Воллэн, руками что-то показывая возле своей шеи.

Ага, вот и сам Владыка Темного Королевства пожаловал. Инэка цветом лица стала напоминать тифозную больную. Что-то невнятно пробормотав, она выбежала из комнаты.

А Вол кинулся ко мне и, больно ущипнув за одно мягкое место, произнес:

— Дорриэн, имею честь представить тебе посланницу Нельвии, Нарин. Нарин, это — будущий Владыка Драгонии, принц Дорриэн.

Я поклонилась.

— Для меня огромная честь познакомиться с вами Ваше Вел…Высочество. — Кажется, так меня учили приветствовать Владыку.

— Что ж, я вижу вы не в восторге от вашей спальни.

— Зато вы, похоже, от нее балдеете! — Ай, ну зачем же так больно щипаться!

Воллэн кинул на меня уничтожающий взгляд и обратился к принцу.

— Дорриэн, Нарин очень устала и поэтому немного не сдержана. Я думаю, будет лучше, если вы поговорите завтра. А сейчас мы оставим ее. Девушке необходим отдых.

Вол сделал шаг к двери, но споткнулся о мою нарочно выставленную вперед ногу.

— Ваше Высочество, можно мне забрать Воллэна на пару слов?

Владыка равнодушно пожал плечами. Отморозок какой-то!

— Ты с ума со… — зашипел эмпат.

— Если через минуту я не окажусь в комнате по соседству с ребятами, Владыка услышит все, что я думаю о его хреновом гостеприимстве!

Эмпат закатил глаза и направился к Дорриэну.

— Может, мы переселим Нарин поближе к ее друзьям? Она считает эту комнату великолепной, но уж слишком большой для нее. И к тому же Нарин боится оставаться ночью одна.

Дорриэн усмехнулся.

— Ну, разумеется. Там у нее будет целых два эльфа и один принц под рукой…или под боком, чтобы спать было не так страшно и одиноко.

Я подошла к Волу и положила руку ему на плечо.

— Вы совершенно правы. Жаль только Воллэна не будет рядом. Я так привыкла находить именно ЕГО ночью у себя под рукой…и под боком.

Нахально улыбнувшись, я прошла мимо Владыки, бросив при этом:

— Доброй ночи, Ваше Высочество. Надеюсь, другая комната будет более уютной.

— Инэка! — закричал правитель. — Проведи гостью в Сиреневую гостиную.

Девушка поклонилась и быстро зашагала по коридору. А я плелась за ней, еле поспевая и не чувствовала от усталости ног. Отлично, вот мы и познакомились с Владыкой Драгонии. Надеюсь, он не прикажет придушить меня подушкой этой же ночью.


Дорриэн Тэр ашт' Сэйн


— Воллэн, это кто такая была? Посланница? Она вообще нормальная? — Давно я не был в таком гневе. Теора решила поиздеваться надо мной, подослав в Эсферон эту истеричку. Комната ей, видите ли, не понравилась! Да любая принцесса почла бы за честь остановиться в ней!

— Дорриэн, мы все очень устали. А Нарин так тем более. Она же человек. Вот девушка и ляпнула глупость.

— Глупости! Из всех слов, которые произнесла эта маленькая нахалка, я не услышал ни одного, которым бы она проявила ко мне уважение.

— Поверь мне, завтра ты ее не узнаешь. — Вол прикрыл за собой дверь в кабинет и сел в кресло. — Я просто не думал, что тебе захочется увидеть посланницу этим же вечером.

— Кенэт мне столько понарассказывал о его встрече с ней, что я просто не мог удержаться. — Я достал два бокала и наполнил их недавно приготовленным грогом. — Кстати, его изложение событий на ярмарке очень отличается от твоего.

Приятель отмахнулся и уставился куда-то в потолок.

— И Нарин не называла его гипертоником и не обещала, что больше десяти лет ему не протянуть.

Воллэн пожал плечами.

— Ну и что здесь такого? По-моему, десять лет — слишком долгий срок для такой твари, как Кенэт.

Я опустился в кресло и спросил:

— А как там дела в Нельвии? В своих посланиях ты был не очень многословен.

— Потому что ничего нового я не узнал. Теора, как и прежде отрицает свою причастность к смерти Шерэтта, а советники молчат, словно стадо запуганных овец. Может, все-таки стоит проверить и эмпатов?

Я внимательно посмотрел на друга. Мне показалось или Воллэн действительно изменился за то время, что находился в человеческом королевстве. Раньше он был уверен, что именно Теора убила отца.

— Ты же не хотел никого проверять. Почему столь резкая смена позиций?

Воллэн постарался сделать равнодушный вид. Не вышло.

— Просто я решил, что нужно просмотреть все варианты. Ведь до свадьбы с Солеей ты все равно не собирался объявлять Нельвии войну. Так что у нас еще есть в запасе время, чтобы во всем удостовериться.

Демоны! Свадьба! Еще молодой супруги мне сейчас не хватало! Я попытался сменить тему.

— Ты не сказал мне, что принц приедет с вами.

— Прости, забыл. Лориэн догнал нас в первый же день после нашего отъезда из Геллиона. Кстати, с нами тогда произошло одно маленькое приключение. И оно было не единственным…

Я внимательно слушал друга. Получалась просто великолепная картина. Мало того, что в ближайшие недели по Ирриэтону будет шастать ненужная мне посланница, так еще и кто-то ведет на нее охоту.

— …не представляю, откуда могли взяться эти демоницы.

Я пожал плечами. За последние столетия на Этаре развелось столько всякой нечисти, что чем-нибудь новым удивить было сложно. Вот только кто ей управляет? Теперешнее поколение магов не обучено контролю над существами Жуткой Тьмы.

— Нужно спросить у Лесты. Возможно, что-то подобное она видела во времена последней войны. Ты еще что-то хочешь сказать? — Было видно, что приятель о чем-то не договаривает.

Подумав пару секунд, Воллэн ответил:

— Знаешь, кто спас Нарин?

Как, по-моему, так лучше бы не спасал, а оказал посильную помощь в умерщвлении этой гордячки.

— Эдель.

Я чуть не захлебнулся грогом.

— Сестра?!

Эмпат кивнул.

— Но что она там делала?! Как она?

Хвала гелланам, моя маленькая сестренка жива и здорова!

— Сказала, что направляется в Долину. А в лесу около Лакийских гор оказалась совершенно случайно. Нашей встрече рада не была. Демоницы ранили ее, и если бы Нарин не догадалась разбудить своего феникса, не знаю, как бы долго Эдель продержалась. Яд слишком быстро начал действовать.

— Надо будет отправить в Неаль отряд.

— Зачем? — Вол задумчиво изучал бокал с янтарной жидкостью. — Хочешь насильно притащить ее в Драгонию? Она все равно уйдет, если захочет.

Приятель был прав, но мне так хотелось увидеть сестру, обнять ее, спросить, почему она тогда ушла.

— Знаешь, мне кажется, в тот злополучный вечер Шерэтт сказал ей что-то такое, что перевернуло весь ее мир. Ты не думал, что Владыка мог рассказать ей правду?

Думал. Тысячи раз я спрашивал себя, что такого отец мог наговорить сестре, что заставило ее убежать. До этого она никогда не покидала пределы Драгонии.

— Зачем Шерэтту нужно было открывать Эдель правду? Столько лет молчать и накануне свадьбы все рассказать. Да и не бросила бы она тебя из-за этого! Ты ведь не имел никакого отношения к смерти Наины.

Воллэн грустно усмехнулся и поднялся с кресла.

— Я, наверное, пойду, Дор. Слишком утомительным был сегодняшний день. Прошу, распорядись, чтобы в мою комнату принесли кристалл. Сил нет тащиться за ним в хранилище.

Я кивнул и, похлопав приятеля по плечу, вспомнил, что хотел еще кое-что спросить.

— Ты сказал, что у Нарин есть феникс. Но откуда?

Воллэн расплылся в довольной улыбке.

— От Кенэта. Феня, так она назвала его, прилетел к Нарин на следующий день, да так и остался с нами. Я связал их. Теперь у человеческой девчонки есть красный феникс. — Он, шутя, толкнул меня в бок. — Даже у вас такого нет, Ваше Высочество.

Ну и что? Меня и обычный феникс вполне устраивает. Главное, что мой Эрион послушен мне. Феня! Бедная птица! Столько столетий жить с таким именем!

— Кстати, давно хотел спросить, Дор, ты не знаешь, куда подевался феникс Шерэтта? Никто после смерти Владыки его не видел.

— Сам теряюсь в догадках. Наверное, когда отец умер, птица решила остаться на свободе. Хотя любимым местом феникса был Ирриэтон. Демоны его знают!

Воллэн открыл дверь.

— Взрослый красный феникс и на свободе… слишком опасно для окружающих… До завтра.

Эмпат отправился спать. А мне предстояла долгая бессонная ночь. Нужно как можно скорее отправить послание в Неаль. Эдель должна вернуться домой! И я сделаю все возможное, чтобы так оно и было!

Глава шестнадцатая

Война за мир — это как секс за девственность.

Народная мудрость

Нарин


Наконец-то я выспалась! Без кошмаров, бессонницы, насекомых и всего остального, что донимало меня во время пути.

Сладко потянувшись, я окинула комнату заинтересованным взглядом. Вчера моих сил хватило только на то, чтобы раздеться и упасть в кровать. Засыпая, думала, как же хорошо, что друзья рядом…

Сиреневая гостиная, как назвал ее Дорриэн, оказалась очень милой и уютной. Она представляла собой просторную комнату, стены которой были обтянуты светло-сиреневой тканью. Кровать размерами ничем не уступала той, что стояла в предыдущей. На окнах висели светлые занавески. За одной из таких занавесок оказалась дверь, ведущая на маленький балкончик, заставленный горшками с цветами, точно такими же, как и в самой комнате. Помимо кровати, в Сиреневой гостиной, как и полагалось, находился сундук для белья, шкаф, два кресла и небольшой столик, на который Инэка уже успела выставить мои скромные туалетные принадлежности. В целом обстановка комнаты давала ощущение тепла и комфорта.

Схватив лист бумаги и перо, лежащие на столике, я быстро написала Теоре письмо, в котором заверила королеву, что добрались и устроились мы относительно нормально. С Лориэном все в порядке и глаз с него спускать никто не собирается. О шарках, демоницах, Кенэте и остальных неприятностях я решила не писать. Зачем по пустякам беспокоить и без того сильно встревоженную женщину? Прикрепив письмо к лапке Фени, я попросила его быть осторожным и возвращаться как можно скорее. Радостно взвизгнув, от чего у меня чуть не лопнули барабанные перепонки, птенец вылетел в окно.

В дверь громко постучали и, не дождавшись разрешения войти, в комнате появились ребята. Они уже были собраны, и по глазам было видно, что что-то задумали.

— Вставай, соня. — Рэй как обычно бесцеремонно уселся на кровать. — На дворе уже день, а ты все дрыхнешь. Бедная служанка тебе два раза стучала. Там Владыка Совет Старейшин решил на полдень назначить и поручил Инэке предупредить тебя.

Я потянулась и спросила:

— А сколько время?

— Половина двенадцатого, — радостно улыбнувшись, просветил меня Стэн.

Черт! Я вскочила с кровати и, прогнав мальчишек, начала звать Инэку. Девушка появилась через мгновение ока. Похоже, последний час она дежурила у моих дверей, чтобы, как только я проснусь, сразу же сообщить «приятную» новость о совете. Должна признать, дело свое она знала отменно.

Пока я быстро принимала ванну и смывала с себя дорожную пыль и грязь, эмпатия принесла завтрак и приготовила платье.

Купленное мною у Эрины темно-бордовое не имело смысла сейчас надевать. День выдался слишком жарким. Ладно, одену его, когда представится подходящий случай.

Пока я завтракала, эмпатия заплела мои волосы в тугую косу, оставив свободными несколько кудряшек. Быстро натянув на себя светло-розовый наряд (ненавижу этот цвет!), я поспешила за Инэкой.

Опоздала всего на пятнадцать минут, а меня уже встречали хмурые, искаженные злобой физиономии. Видимо, берут пример со своего Владыки. Молча кивнув, я села на стул, предложенный мне пожилым эмпатом. Воллэн сидел напротив, рядом с правителем, как и подобает Старшему советнику. Не менее мрачный, чем все остальные в этом зале.

— Вы опоздали, посланница. — Дорриэн бросил на меня высокомерный взгляд.

— А вы засекали?

Послышался тихий шепот. Вол поспешил подняться и представить меня старейшинам. Помимо них в зале находились несколько придворных магов, в том числе и Кенэт. От старейшин их отличали мантии темно-зеленого цвета. Отсалютовав Верховному магу, я переключила все свое внимание на Владыку.

Как ни странно, но я не испытывала страха перед всеми этими умудренными столетиями жизни эмпатами. Практически все старейшины были во много раз старше Дорриэна и Вола. По правде говоря, я шла сюда, не зная ни что говорить им, ни как себя вести. Кое-чему меня научили в Нельвии, но на практике такие знания зачастую оказывались бесполезными.

Дорриэн поднялся и прошелся по залу.

— Мы весьма польщены вниманием, проявленным Ее Величеством по отношению к Драгонии. Было очень любезно с ее стороны отправить к нам посланницу мира…

— Хоть и бесполезно, — решил вставить свои пять копеек Кенэт.

— Насколько это бесполезно, мне кажется, еще рано судить, — нахмурившись, сказала я и повернулась к магу. — Вы ведь всего лишь маг. Не провидец, не так ли?

Как и в прошлую нашу встречу Кенэт начал медленно закипать. Совсем нервы не бережет!

— Я — Верховный маг Драгонии! Мне, между прочим, подчиняются все маги нашего великого королевства!

— Это в том смысле, что сами вы ничего не делаете, а только отдаете приказы? Халявная должность, однако.

По залу пробежались сдавленные смешки. Видимо здесь многие недолюбливали Верховного мага. Кенэт хотел еще что-то добавить, но Дорриэн оборвал его.

— Хватит, Кенэт! Я собрал Совет не для того, чтобы выслушивать ваши обоюдные заверения в вечной ненависти! — Затем он обратился ко мне. — С чем же вы к нам пожаловали, сударыня?

Я вздохнула и поднялась со своего места. Вот и пробил мой час.

— Я приехала с официальным заявлением от правительницы Нельвии. Ее Величество королева Теора заверяет вас, что ни она сама, также как и никто из ее подданных не был причастен к заговору против Шерэтта, покойного Владыки Драгонии.

— Откуда такая уверенность?

Все, этот выскочка меня достал!

— От Санта Клауса! Не перебивайте меня! — Я отмахнулась от Кенэта, как от назойливой мухи. — Ну посудите сами, на протяжении долгих лет Теора пыталась сохранить дружеские отношения с Темным Королевством и возвести эти самые отношения на новый уровень.

— Интересно, какой же?

Я смерила мага уничтожающим взглядом.

— Ваше Высочество, а у вас не практикуются пытки против внешних раздражителей? — Не знаю, понял ли он меня, но в ответ Владыка только покачал головой. — А жаль. Сейчас бы они помогли нам кое-кого заткнуть!

Я собралась с мыслями.

— Так вот, в планы Теоры входило начать сотрудничать с вампирами… эээ, простите, с эмпатами (ну не любят они, когда их так называют). Она мечтала, да и до сих пор мечтает отправлять детей учиться в ваши школы. Ведь, как известно, самые лучшие маги, воины, лекари и так далее выходят из стен именно ваших учебных заведений. Стоит отдать должное драгонийским педагогам. — Я посмотрела на старейшин. Многие из них одобрительно кивали.

— Вторая и наиболее важная причина — это попытка сотрудничества в торговле и как результат — восстановление товарно-денежных отношений. Мало того, что война забирает сотни тысяч жизней ни в чем не повинных людей и нелюдей, оставляя при этом сиротами детей, вдовами жен и бездетными матерей, она ко всему прочему подрывает экономику воюющих государств. Только-только наши королевства окрепли и встали на ноги после последней войны, как вы хотите вновь ввергнуть наше и ваше государства в пучину безденежья и финансового кризиса! — Кажется, начинаю заговариваться. — А подумали ли вы, что если каким-то чудом Нельвия победит, вам придется выплатить ей репарации в размере одного миллиона золотых! — Может, надо было назвать цифру побольше?

— Нельвии никогда не выйти победителем в этой войне! — воскликнул молоденький прыщавый маг.

— И это еще одно веское доказательство в пользу того, что нам ваша война уж точно не нужна. И последнее. Ну подумайте, разве возможно так просто взять и убить эмпата? Да еще и Владыку! Где в это время были его телохранители? Вы допросили их? Или внезапная смерть Владыки — это всего лишь повод к началу новой войны? Зачем она вам? Просто, чтобы удовлетворить свое тщеславие и гордыню или доказать всей Этаре, что вы самая сильная и великая раса. Но это и так все знают!

Дорриэн перебил меня, не дав блеснуть очередной заумной фразой.

— Ты сказала, что не так-то просто убить Владыку. Ты на что-то намекаешь? Объяснись, пожалуйста.

— Я не намекаю, а говорю прямо. Люди не способны убить эмпата, так же как и спланировать убийство. Неужели Владыка не смог бы почувствовать, что ему грозит опасность?! Бред! Нельзя вот так просто обвинять целое королевство в преступлении, не имея на руках доказательств.

Мы устали от бесконечных конфликтов и не хотим воевать против Драгонии. Но если вы все же будете настаивать на войне, запомните, так просто люди не отдадут свои жизни. Возможно даже, эта война станет последней для вас и вашего королевства.

Я замолчала, стараясь перевести дыхание. Оглядев старейшин и магов, я вдруг поняла, что многие из здесь собравшихся уже давно все решили и никакими словами их не переубедить. На лицах нескольких старейшин правда появилась тень сомнения, но это еще ничего не означало.

Не в силах больше находиться в обществе, где меня и мои слова ни во что не ставят, я покинула зал, громко хлопнув дверью. Первый раунд был сыгран. Оставалось дождаться результатов.


— Ну, и как прошел совет?

Выйдя из зала, я направилась в комнату эльфов. Ребята в полном составе играли в какую-то настольную игру, напомнившую мне так горячо любимую мною в детстве монополию.

— А вы как думаете? Эти эмпаты просто непрошибаемы! Я использовала все свое красноречие, привела, на мой взгляд, достаточно веские доводы, а они сидели с каменными лицами и молча таращились на меня. Один Кенэт никак не мог заткнуться.

— Он тоже был на совете?! — удивился Стэн.

— Ага. Он и еще несколько магов. Мне показалось, что именно маги с огромным нетерпением ждут этой войны. Лор, все забываю спросить, как был убит Шерэтт?

— Его убили ночью, во сне. Задушили металлической цепью.

— И Владыка не сопротивлялся?

— Анастеос взял его кровь на анализ и обнаружил в ней вещество, по составу схожее с сильнодействующим наркотиком арритонином, но формула вещества была несколько другая. Нашим придворным магам так и не удалось ее расшифровать. Что самое интересное, это вещество улетучилось из крови спустя несколько часов. Когда прибыл отряд из Драгонии, чтобы забрать труп, наркотика в крови уже не было.

— И слава богам! — добавил Рэй. — Если бы Дорриэн узнал, что его отец был предварительно опоен и только потом задушен, мы бы уже давно воевали с Темным Королевством.

— Вы не правы. — Какая-то мысль не давала мне покоя, но я не могла понять какая именно. — Уверена, Владыка не позволил бы себя убить, даже будучи в наркотическом опьянении.

— Но Эрота же убили его собственные старейшины! — воскликнул Стэн.

"Прямо, как сенат Цезаря", — пронеслось в голове.

— Старейшины — это эмпаты, которые знали своего Владыку с пеленок. Поэтому-то они и смогли избавиться от него.

— Может и в этот раз в убийстве замешаны старейшины? — внес свое предложение Рэй.

— Давайте не будем брать пример с Дорриэна и делать поспешных выводов. Для начала нужно проверить все варианты.

— Пока у нас нет ни одного! — в один голос воскликнули близнецы.

Может и есть. Мне надо было все хорошенько обдумать, встретиться с Лестой, чтобы она научила меня расшифровывать души эмпатов и наконец-то понять, что во всей этой истории никак не давало мне покоя…

— Нарин, ты меня слышишь? — Рэй помахал рукой возле моего лица. — Мы собирались пойти прогуляться по городу. До вечера еще уйма времени.

— А что будет вечером? — Я схватила желтобокий персик, лежащий в вазе с фруктами. От всех этих переживаний у меня разыгрался аппетит.

— Торжественный бал в честь таких высоких и «долгожданных» гостей как мы. — Рэй вскочил со своего места и важно прошелся по комнате. — Только представь, ты идешь к Владыке, гордо вскинув голову. Впереди тебя закрывает собой Воллэн, сзади мы прикрываем тыл, а со всех сторон на нас шипят и брызжут слюной вампиры, выставив вперед свои испачканные кровью когти. Осиновых кольев никто не захватил?

Я засмеялась. Наверное, не следовало рассказывать ребятам так много историй о вампирах. Вечерами, когда я еще была в состоянии ворочать языком, близнецы упрашивали меня рассказать им, как любил говорить Стэн, цитирую: "Еще одну назидательную и поучительную историю об этих страшных существах, которые живут рядом с нами (на этой фразе он обычно бросал на Вола многозначительный взгляд) и с которыми нам еще придется побороться. А информация о серебряных пулях и святой воде всегда пригодится молодому и неопытному эльфу, не желающему закончить свою эльфийскую жизнь в лапах вампира и превратиться в такого же презренного кровопийцу".

Обычно после этих слов эмпат давал затрещину Стэну и… тоже просил меня рассказать сказку.

— Ну что? Идем гулять?

Я кивнула и поднялась, чтобы пойти к себе в комнату собраться, как дверь с треском распахнулась. На пороге возник мрачный Воллэн. Интересно, он теперь всегда таким будет?

— И что вы решили? — нарушил повисшее молчание Лориэн.

Эмпат присел на край кровати.

— Мнения разделились. В принципе, я и не рассчитывал, что старейшины с радостью переменят свое решение. Но некоторые начали сомневаться в необходимости военных действий. Хотя, такие, как Кенэт, будут стоять на своем до последнего. Они ни во что не ставят мнение посланницы Нельвии. К сожалению, таких много.

— А что думает Дорриэн? — спросила я.

— Не знаю. Он стал скрытным в последнее время. Нарин, — Воллэн посмотрел на меня в упор, — я же просил тебя вести себя с правителем осторожно. А Кенэту зачем было дерзить? Не можешь удержать язык за зубами?

Я обиделась.

— Я не дерзила ему, а всего лишь попросила не перебивать меня.

— А я всего лишь прошу тебя держать себя в руках. Иначе никакое твое красноречие тебе не поможет. Своим поведением ты только настроишь эмпатов против себя, а значит и против Нельвии. — Он помедлил. — В конце концов, почему я, эмпат, должен беспокоиться о вашей миссии? Делайте, что хотите.

Вампир поднялся и вышел. Я тоже встала и направилась к двери.

— Ты куда?

— В свою комнату. Идите без меня. Я что-то неважно себя чувствую.

Еле сдерживая слезы, я побежала к себе. Самое обидное, что Воллэн был во многом прав. Почувствовав, как силы покидают меня, я горько всхлипнула и упала на кровать. Хотелось зарыться под одеяло и так просидеть лет сто. Ну почему я сначала говорю, а потом думаю? И не получается у меня стелиться перед сильными мира сего. Возможно, если бы я родилась здесь, то была бы с детства приучена почитать королей, королев и всяких там принцев с принцессами. Как же сложно мне с моими демократическими взглядами смолчать и не нахамить.

Дверь тихонько отворилась. Бесшумно ступая, ко мне приблизился Рэй. Присев рядом, он мягко сказал:

— Ты еще злишься на Воллэна?

— Нет…да! — Я вскочила и раздосадовано ударила ногой о спинку кровати. — Да как он смеет указывать мне, как себя вести?! Хочу хамлю, хочу нет! Или я должна молча принимать оскорбления в свой адрес?

— Не должна. — Парень успокаивающе погладил меня по голове. — Просто постарайся быть более снисходительной к таким идиотам, как Кенэт. А Дорриэну порой не мешает сбить спесь.

Я благодарно улыбнулась другу.

— Знаешь, нам тут одна милая девушка посоветовала посетить кондитерскую на мосту Дриад. Говорят, там готовят самый вкусный в мире шоколад и миндальные пирожные.

При слове пирожные у меня, как у собаки Павлова, потекла слюна.

— На улице жара, а ты собрался пить горячий шоколад?

— Днем нет, но ночью станет прохладно и шоколад как раз будет кстати. Мы его потом просто разогреем с помощью несложного заклинания. Я слышал, что лучшее лекарство от хандры — это убойная доза сладкого. И еще, мы же должны пройтись по магазинам.

Я чмокнула приятеля в щеку и, подбежав к зеркалу, весело бросила:

— Не думаю, что у нас хватит времени на все. Мне бы хотелось в первую очередь осмотреть город.

— Одного дня нам точно не хватит, даже если мы будем бежать по Эсферону. Сегодня на повестке дня — мост Дриад и Фонтанная площадь.

Плохое настроение улетучилось без следа. Подобрав юбки, я побежала за эльфом.

Глава семнадцатая

Единственный способ отделаться от искушения — уступить ему.

О. Уайльд

Чтобы добраться до центра города нам пришлось взять наемный экипаж. В королевской конюшне просить карету не хотелось. Так как Ирриэтон находился в восточной части города, практически на его окраине, то путь к центру предстоял не близкий. А если учесть все пробки, в которые мы попадали (представляете, даже в то темное время невозможно было беспрепятственно добраться до пункта назначения), то на Фонтанную площадь мы попали где-то в районе трех. Всю дорогу я любовалась этим необыкновенным городом. Не знаю, есть ли у них кварталы для бедных, но эта часть города поражала своим великолепием. Трех-, четырех- и пятиэтажные дома были построены в готическом стиле, со стрельчатыми сводами и горгульями на крышах, резными башенками и маленькими, увитыми плющом балкончиками. Часто попадались одно- и двухэтажные магазины с замысловатыми вывесками, рассчитанными на привлечение покупателей.

— Извини, Лор, Геллион, несомненно, красивый город, но до Эсферона ему далеко, — высказал свое мнение Стэн.

— Зато лица людей на улицах Геллиона всегда приветливы, а на лица эмпатов и смотреть не хочется, — парировал принц.

Он был прав. Эмпаты, которые попадались нам, выглядели не очень счастливыми. Зато на Фонтанной площади царило веселье. Группа молодежи собралась возле фонтана и, весело смеясь, обрызгивала друг друга, черпая воду руками.

Я вышла из кареты и окинула площадь заинтересованныи взглядом. Фонтан был сделан из светло-серого мрамора и украшен лепными узорами. В центре него стояла статуя, изображающая молодых парня и девушку, с нежностью обнимающих друг друга. Так как на улице стояла жара, я решила присоединиться к общему веселью и облила ребят водой.

— Зачем ты это сделала?! — воскликнул Стэн, обиженно смахивая с себя прозрачные капли. — С меня вполне хватило купания в Норвике.

— Все брызгаются, вот и я решила.

Рэй снисходительно улыбнулся.

— А ты не заметила, что эмпаты обрызгивают только вон тех парня и девушку?

Я повернулась к веселящейся толпе. Действительно, брызги летели только в сторону молодых эмпата и эмпатии.

— Это священный фонтан вампиров, — начал объяснять Стэнтон. — По легенде…

— Он был построен на том месте, где Эрот принес в жертву эльфийского юношу и человеческую девушку. — У них все легенды только так и заканчиваются.

— Вовсе нет. Первые Владыки Драгонии венчались здесь. Раньше тут стоял храм. Затем он был разрушен, а на его месте архитектор Нестос построил этот фонтан. С того времени возникла традиция обрызгивать новобрачных из фонтана Лиэлии.

— Так звали супругу первого правителя Темного Королевства, — закончил Лориэн. — Кстати, Нестос спроектировал большую часть домов на Фонтанной площади и на мосту Дриад.

Мне вдруг вспомнилась кондитерская, о которой говорил Рэй, расположенная на том самом мосту.

— Ну так давайте быстренько забежим туда, а потом вернемся к фонтану.

Но на площадь мы так и не вернулись. Не рассчитали со временем. Я ожидала увидеть узкий мостик с двумя тротуарчиками по бокам, но вместо этого передо мной предстал широкий мост с множеством аккуратных, больше похожих на игрушечные, зданий. В основном это были магазины, таверны и различные мастерские. Как и на Фонтанной площади, жизнь здесь била ключом.

Мы вошли в кондитерскую. В небольшом помещении стояло всего четыре столика, два из которых сейчас были заняты. Устроившись у окна, мы начали внимательно изучать меню. Не заставив себя ждать, к нам приблизился эмпат средних лет, одетый в фартук и белую шапочку. По-видимому, хозяин сего заведения.

Поприветствовав нас, эмпат начал расхваливать свои кондитерские шедевры. Заказав пирожные и холодный фруктовый чай, мы начали планировать предстоящий вечер.

— Сегодня у нас будет отличная возможность повеселиться, друзья мои! — Рэй обнял меня и Лора за плечи.

— Уверена, Воллэн проследит, чтобы мы ничего не натворили. — Воспоминания о мрачной физиономии эмпата чуть не испортили мне настроение.

— А мы ему не скажем.

— А он с нас глаз не спустит! — Я точно знала, эмпат весь вечер будет начеку. — Хотя этому выскочке Кенэту я бы что-нибудь сделала.

— Может, слабительное в чай?

Я отмахнулась от Лора. Если мне и придет в голову испортить вечер магу, то это будет изощренный и четко продуманный план, а не мелкая пакость.

Принесли наш заказ. Сладости оказались волшебными. Съев штук десять пирожных, я предложила ребятам покинуть кондитерскую. В противном случае, я бы потом просто не пролезла в дверь. Поблагодарив хозяина за великолепные угощения, мы расплатились и взяли с собой бутыль шоколада.

— Куда теперь? — спросил Лориэн, когда мы вышли на улицу.

— Я обещал Нарин пройтись по магазинам. — Рэй произнес это таким тоном, как будто только сейчас осознал, что совершил самую страшную ошибку в своей жизни, предложив мне заняться покупками.

— Не хочу я идти ни в какие магазины. Давайте просто прогуляемся по мосту.

Возражать, разумеется, никто не стал. Подойдя к краю моста, мы какое-то время любовались рекой. "Намного чище, чем в моем родном городе. Счастливые! — с завистью подумала я. — Они даже не догадываются, что такое озоновые дыры в атмосфере, загрязненная вода и выхлопные газы".

Насмотревшись на тихую гладь воды, мы пошли дальше. Многие эмпаты, заметив нас, меняли веселое выражение лица на презрительно-равнодушное.

— Это они в общем ко всем чужакам так относятся или только к людям в связи с предстоящей войной? — поинтересовался Лор. Он, как и я был в Драгонии впервые. Разве что в теории знал о ней больше.

— Эмпаты очень преданы своим правителям и поэтому никак не могут смириться со смертью Владыки.

— Но у них же есть новый Владыка! И он ничем не хуже, точнее не лучше своего отца. — Я нарисовала в уме отмороженную физиономию эмпата. — По-моему, все эти вампиры очень странные. Зачем принимать все так близко к сердцу? Ну умер один ненормальный, вот вам другой — такой же псих, помешанный на войне.

Ребята захихикали.

— Не забудь сказать об этом Дорриэну сегодня вечером, — предложил Рэй.

— Нет. Сегодня я никого трогать не буду. И так вчера послала Владыку к чертям. Боюсь, он услышал.

Встретив недоумение на лицах друзей, я рассказала им о своем знакомстве с эмпатом. Отсмеявшись, ребята предложили мне каждый день вот так вести себя с ним и тогда возможно, в ближайшем будущем Нельвии не с кем будет воевать.

Я улыбнулась про себя, но отвечать ничего не стала. Мы как раз проходили мимо витрины с ювелирными украшениями. Драгоценности так переливались на солнце и так манили, что я, наплевав на свое обещание не заходить в магазины, открыла дверь, сказав ребятам, что не подобрала колье к своему бальному платью.

— Но ты же купила одно в Норвике! — Лор попытался отговорить меня, на собственном опыте зная, что пяти минут мне там точно не хватит. Но я как наркоман, почуявший спасительную дозу, поспешила внутрь.

— Я мерила. Не подходит.

Подойдя к прилавку, я нажала на звонок. Из мастерской, радостно улыбаясь новым клиентам, к нам спешил пожилой гном. Должно быть покупатели здесь — явление редкое.

— Чем могу служить вам, сиятельные господа и…. госпожа? — Он окинул меня внимательным взглядом и с улыбкой произнес. — Я вижу, вы ищете что-нибудь особенное.

— Как вы догадались? — Я сделала вид, будто поражена его сообразительностью. Хотя по кислым физиономиям эльфов и принца не трудно было догадаться, кто здесь единственный потенциальный покупатель.

— Вы ведь Нарин, посланница мира? — Вот тут уж мы все удивились. Ювелир поспешил добавить. — Новость о вашем приезде облетела весь Эсферон и его окрестности. Мы, община гномов в Драгонии, искренне надеемся, что ваша миссия увенчается успехом.

— Я тоже на это очень надеюсь. — Я решила сразу перейти к делу. — Мне нужно колье с черным или темно-бордовым камнем. Или же кулон к сегодняшнему балу.

Спустя мгновение на прилавке лежало несколько десятков всевозможных коробочек и мешочков. Ребята застонали и поплелись к креслам, правильно поняв, что больше сегодня мы никуда не попадем.

Украшения в этом магазине стоили бешеных денег. Самый дешевый кулон в форме звезды стоил десять! золотых. Предыдущий свой набор, состоящий из сережек, колье и перстня я купила всего за восемь.

Хотя, надо отдать должное драгоценностям. Каждое украшение было поистине произведением искусства. Причудливой формы камни горели у меня в руках, а крошечные узоры на металле поражали своей искусностью.

Я уже хотела остановиться на кулоне средних размеров в виде сердца, но тут вдруг услышала восторженные возгласы своих спутников. От нечего делать они начали рассматривать витрины и, похоже, заметили что-то интересное.

— Нарин, подойди сюда. Тебе нужно на это посмотреть.

Я подошла к друзьям и замерла в немом восторге. Никогда не испытывала сильной страсти к украшениям, да и не особо в них разбиралась. Но к этому колье невозможно было остаться равнодушной. К толстой цепочке, отлитой из эльфийского металла (я уже могла отличить его от простого серебра), были подвешены три камня в форме капель — два размером с миндальный орех и один, что находился в самом центре — более крупный. На металле, как и на самих камнях, были вырезаны переплетающиеся ветви какого-то диковинного растения. Не знаю, как такое можно было сделать на рубинах, но каждая веточка и листик отлично просматривались, и невозможно было найти одинаковый узор. Так же как и мое платье, цвет камней из темно-бордового плавно переходил в густой черный.

— Сколько стоит это колье? — Я уже видела себя в нем, идущей по залу навстречу Владыке и, провожаемой завистливыми взглядами придворных дам.

Ювелир поспешил к витрине с сокровищем.

— К сожалению, оно не продается, госпожа. Это выставочный экземпляр. Колье было сделано на заказ для одной знатной дамы. Но в семье произошла трагедия. Она умерла. С тех пор вот уже сто тридцать восемь лет оно находится в моем магазине. Сначала я хотел продать его, но огромная стоимость и дурная слава отпугивали покупателей. Поэтому я решил оставить его в своей коллекции.

— Это вы его сделали? — Я не могла отвести взгляд от прекрасного украшения.

— Да, вместе с одним моим коллегой из Долины. Мы использовали очень редкий камень — черный рубин. Несколько таких же, только не ограненных камней находится в сокровищнице Владык и два или три рубина — в Неале.

— Это колье, должно быть, предназначалось самой королеве. — Я пожирала черные камни глазами, не в силах оторвать взгляд. — Можно примерить?

Гном что-то пробормотал, но возражать не стал.

— Вы правы, госпожа. Владыка Шерэтт заказал его у меня, чтобы подарить своей жене в благодарность за подаренного ему наследника. К сожалению, роды были слишком тяжелыми, и спустя три дня королева умерла от потери крови. Лекари никак не могли остановить кровотечение, начавшееся после родов малыша.

— Очень печальная история, — согласилась я. Приподняв волосы, позволила ювелиру застегнуть украшение. — И Владыка вернул его вам?

— Да. Заплатил сполна за товар — сто золотых, а через три дня вернул. С тех пор оно хранится в моей коллекции.

Я с сожалением посмотрела в зеркало. Даже если бы гном решился продать колье, я бы не смогла купить его. У меня просто не было таких денег.

— Как же оно вам идет! Ваш цвет глаз и цвет камня полностью совпадают.

Я улыбнулась комплементу. Никогда не думала, что мои глаза отливают темно-красным. Хотя гном был прав. Колье подходило мне идеально.

— А не хотите заключить сделку?

Мы вчетвером вопросительно уставились на гнома.

— Я загадываю вам загадку и даю пять минут, чтобы вы ее отгадали. Ответите — колье ваше. Ваши друзья могут вам помогать.

— А если не отвечу? — Обычно в таких ситуациях нужно ждать подвоха.

— Не ответите, купите любое другое понравившееся вам украшение. И надеюсь, не будете на меня обижаться.

Мы ударили по рукам. В случае проигрыша просто возьму тот кулон в форме сердца. Гном юркнул в свою мастерскую.

— Нарин, ну зачем ты согласилась? — обиженно заворчал Стэн. — И так времени нет! Ведь ясно же, что нам не отгадать его загадку!

— Почему? Считаете себя слишком тупыми для этого?

— Не тупыми. Но загадывать загадки — любимое занятие всех гномов. За несколько тысячелетий они так поднаторели в этом деле, что выиграть у них практически невозможно, — пояснил Лориэн. — По крайней мере, я не слышал о подобном случае.

Через минуту гном вернулся. Глаза сияют, как после удачного свидания, улыбка поражает своей широтой, а руки с трепетом поглаживают черную, потрепанную с краев книгу, как будто это и не книга вовсе, а тело прекрасной юной девы. Нет, все-таки зря я согласилась.

— Сюда он, небось, записывает самые трудные загадки, — шепнул мне на ухо Рэй.

Открыв книгу, ювелир пролистнул несколько страниц, видимо, пытаясь найти конкретную загадку и с возгласом "О!" ткнул в нее пальцем.

— Идите сюда.

Мы столпились возле книги, с интересом изучая страницу.

— Можете не искать, ответов здесь нет.

— А вы все в голове держите? — Рэй посмотрел на гнома взглядом психиатра, осматривающего своего пациента. — Мигрень не мучает?

Тот гордо вскинул голову.

— Мы, гномы, заучиваем загадки и ответы на память. И помним их на протяжении всей жизни.

— Зачем же сейчас притащили эту книгу?

Ювелир замялся.

— Иногда бывает, забываешь или не правильно произносишь одну строчку, и тогда теряется весь смысл. Слушайте.

Мы молча следили за бегающим пальцем ювелира.

Об этом мечтает каждый эмпат,

Любой человек, гном и эльф был бы рад,

Иметь в своем доме частицу ее,

Для счастья прекраснее нет ничего.

Владея же ей, ты весь мир обойдешь,

И с ней наконец-то себя обретешь!

— Не буду вам мешать. — С этими словами он покинул нас.

Пару минут мы молчали, обдумывая услышанное. Потом Лор проговорил:

— Может, это феникс? Многие мечтают об этой птице, но не каждый может ее себе позволить. Слишком она дорога.

— Ну конечно! Иметь в своем доме частицу ее, — по памяти произнес строку из загадки Стэн. — Ты будешь счастлив, если у тебя в доме будет лежать засушенная ножка феникса или его забальзамированная голова? Я считаю, что каждый нуждается в деньгах. Богатый эльф — счастливый эльф. То же самое можно отнести и к другим. "Владея же ей ты весь мир обойдешь" — тут вообще все просто. Если в кармане звенит золотая монета, можно отправиться в любой уголок Этары.

— Ты — идиот, Стэн! — перебил брата Рэй. — Как можно найти себя? Только воплотив в жизнь свою мечту. А о чем мечтает большинство? Конечно же, о власти! Имея власть, хоть небольшую ее толику, можно получить и все остальное: деньги, фениксов, объехать весь мир и…

— Это ты — идиот, Рэй! Деньги — вот ключ к власти…

Я их не слушала. Казалось, ответ лежал где-то на поверхности, но я его не видела. В принципе и деньги, и власть подходили. Но мое предчувствие подсказывало мне, что правильный ответ совсем другой.

— Вы же сказали, что невозможно отгадать загадки гномов, а тут почти мгновенно нашли ответ.

— Должно быть, ты понравилась гному, вот он и решил нам поддаться, — расплылся в широкой улыбке Рэй. — К тому же до этого их загадки не разгадывали такие гении, как мы.

Я грустно усмехнулась.

— Прав был Воллэн, когда говорил, что рано или поздно ваша самоуверенность вас погубит. — Я посмотрела на раскрытую книгу. — Каждый из вас «примеряет» загадку на себя, чего бы ему хотелось. Но, по-моему, нужно смотреть глубже.

— Готовы? — Это вернулся наш любитель головоломок. — Даже если нет, ваше время все равно истекло.

— Да, готовы, — начал было Стэн. — Мы считаем…

— Свобода, — тихо сказала я. — Ответ — свобода. Быть свободным хочет каждый. Человек, эльф, эмпат — не имеет значения кто. Невозможно быть счастливым в неволе, так же как и убежать куда-нибудь, будучи привязанным к одному месту. И только когда ты свободен, ты можешь обрести себя, исполнив свое предназначение или же осуществив свою мечту.

— Браво, сударыня! — Ювелир захлопал в ладоши и поцеловал мою руку. — Я безмерно счастлив, что еще остались те, для кого моральные ценности стоят превыше земных благ. Колье ваше.

Прощаясь с гномом, близнецы уговаривали его дать им на пару дней почитать книгу загадок, но старик был непреклонен.

Перед возвращением я решила заскочить в аптеку купить энергетическую микстурку.

— Зачем она тебе? — спросил Лор. — Не хватило ночи в Норвике?

— Хватило. Но я хочу ее взять про всякий случай. Вдруг кто-то из вампиров решит позаимствовать у нас немного энергии.

— Ты же блокируешься. — Стэн опустил руку в карман за рецептом, выписанным лекарем. Еще в Норвике я отдала его эльфу, памятуя о своей забывчивости.

— Запомните, — наставительно проговорила я, — лишним никогда и ничего не бывает. Мало ли, что с нами может приключиться.

Опустошив свой мешочек еще на три серебряные монетки, я купила две бутылочки эликсира.

В Ирриэтон мы вернулись на закате. Бал должен был начаться где-то ближе к полуночи, так что у меня еще было около двух часов, чтобы отдохнуть и собраться. Пока мы ехали в замок, я не выпускала из рук коробочку со своим сокровищем и, любвоно ее поглаживая, нашептывала тихие слова: "Моя прелесть".

— Ты сильно не увлекайся. Так и фетишистом не долго стать, — съязвил Рэй.

В ответ я лишь улыбнулась и продолжила предаваться мечтам о грядущем вечере.

Когда пришла, в комнате меня ждал горячий ужин и приготовленная ванна. Инэка успела достать и привести в порядок мое бордовое платье.

— Как ты догадалась, что я захочу пойти именно в нем? — спросила я, с наслаждением уплетая овощное рагу с курицей.

— Лучшего платья для сегодняшнего вечера трудно сыскать. — Эмпатия ласково улыбнулась. Какая же она все-таки хорошая! Совсем не похожа на других эмпатов.

— Смотри, что я купила. — Я взяла коробочку и протянула ее девушке. — Ну как тебе?

— Очень красивое. А как вы будете в нем смотреться… Мне кажется, я его уже где-то видела.

Я пожала плечами.

— Наверное, на какой-нибудь эмпатии. Подобной бижутерии сейчас пруд пруди.

— Бижутерии?! — Инэка покрутила в руках колье. — Оно должно быть ужасно дорогое.

— Не знаю, — как можно равнодушнее произнесла я. — Это подарок.

Служанка мечтательно закатила глаза.

— И я догадываюсь от кого…от господина Воллэна. Все только о вас и говорят.

Я закашлялась, подавившись куском мяса. О нас?!

— И что говорят?

— А разве вы не знаете? — Удивлению эмпатии не было предела.

— Вот сейчас и узнаю. Рассказывай! — Я встала и подошла к туалетному столику. Схватив щетку, нервно провела ею по волосам.

— Все думают, будто вы с господином Воллэном, ну… в общем, что он наконец-то обрел счастье после той не приятной истории с принцессой Эдель. Некоторые, правда, считают вас…

— Не самой подходящей партией для эмпата? А Вол что говорит?

Инэка покраснела и пожала плечами. Я отпустила девушку и попросила вернуться через час. Немного отдохнув, начала готовиться к балу. "Считают, нас с Волом любовниками? Что ж, не будем их разочаровывать".

Глава восемнадцатая

Шпион в стенах крепости стоит целой армии у крепостных стен.

М. Дрюон

Около одиннадцати я уже была готова. Инэка помогала мне застегнуть колье, когда в дверях показался Рэй.

— Привет. Ты решила сразить всех эмпатов одним своим видом? — Эльф вальяжно растянулся на кровати. Других предметов мебели он, похоже, не замечал.

— Что, все так плохо?

— Наоборот, слишком хорошо. Мало того, что тебя ненавидят маги и еле терпят старейшины с Владыкой, так еще и эмпатии начнут локти кусать от зависти. Ты обрастаешь врагами, как кактус колючками.

— Не обращай внимания на моего братца. — В комнату вошли Стэн с Лором и в отличие от наглого эльфа, скромненько сели в кресла. — Ты выглядишь потрясающе!

— Благодарю. — Я сбрызнула себя духами и повернулась к друзьям.

Мы уже собрались выходить, когда дверь в который раз распахнулась, и перед нами предстал мой дорогой «любовничек».

— Вы готовы?

— Смотря к чему? — Рэй окинул советника ленивым взглядом.

— К тому, чтобы вести себя тихо и никого не раздражать.

Близнецы скорчили недовольные мины. Я подошла к эмпату и улыбнулась.

— Ну что, идем?

Пробежавшись по мне быстрым взглядом, советник пристально посмотрел на колье.

— Только не говори мне, что ты купила его у старого гнома на мосту Дриад!

— Говорю: я не покупала колье… старый гном мне его подарил. И не смотри на меня так! Ты думаешь, с моей стороны будет невежливо появиться в нем перед Владыкой? Все-таки оно предназначалось его матери.

Эмпат усмехнулся.

— Разве такие мелочи тебя когда-нибудь останавливали? Думаю, ничего страшного в этом нет. Королева Мина так и не успела его надеть.

Шумной толпой мы последовали за эмпатом. Воллэн и на этот раз был чем-то недоволен.

— Зачем ты сняла амулет?

Как же он иногда меня выводит!

— По-твоему мне нужно было обвеситься всеми своими украшениями и стать похожей на новогоднюю елку?

— По-моему, тебе не следует быть такой беспечной! Ты здесь не самая популярная личность, Нарин.

— Думаешь, на балу мне могут причинить вред?

Вампир неопределенно пожал плечами.

— Не должны. Но осторожность в любом случае не помешает. Попытайся просмотреть сегодня нескольких эмпатов. Тебе будет полезно потренироваться. Только не переусердствуй.

Я послушно кивнула и решила сменить тему разговора. Загадочно улыбнувшись, спросила:

— Вол, а ты что-нибудь слышал о нас с тобой?

— О нас?!

— Ага. Мне только что Инэка рассказала. Похоже, ты и я — единственные, кто не подозревает о нашей связи.

— Какой связи?

Фу, какой не догадливый!

— Вол, не тупи! Они явно имеют ввиду не родственные связи.

Мы подошли к бальному залу. Заметив перешептывающихся придворных, с интересом поглядывающих на нас, эмпат попытался сбежать, но я вцепилась в него похлеще клеща.

— Вол, душенька, ну порадуй ты придворных свежими сплетнями. — Я потянула упирающегося советника в зал. На глазах у заинтересованных зрителей заботливо поправила бедняге камзол и смахнула невидимую пылинку.

— И за что мне такое наказание? — простонал вампир.

В ответ я лишь улыбнулась ему и, повернувшись к Владыке, опустилась в низком реверансе. Лицо Дорриэна, как и в первые наши встречи, сейчас ничего не выражало. Равнодушно кивнув, он дал знак слуге объявлять новых гостей.

Я была раздосадована. Все находившиеся в этом зале эмпаты проявили хоть какую-то реакцию по отношению ко мне. Кто-то смотрел не скрывая любопытства, кто-то, как Кенэт, не скрывая презрения. А этот сухарь даже не взглянул на меня! Это так у них принято приветствовать посланниц?!

Воллэн повел меня в дальний угол.

— Повеселилась?

— Ага.

— А теперь видишь тех двух магов? Попробуй их просмотреть.

— Кто они? — Я проследила за взглядом советника.

— Вон тот темноволосый — племянник Кенэта, Мар. Это он посмеялся над Эдель в детстве.

— И получил стрелу в задницу? — Я невольно улыбнулась. — Понятно.

— Второй — его прихвостень Зеон. Всегда следует за Маром, куда бы тот ни пошел. Если Кенэт замешан в заговоре, племянник должен быть в курсе. Они очень близки. Мара тебе будет легче просмотреть, чем Верховного мага.

Я уже сделала шаг к вампирчикам, когда Вол схватил меня за руку.

— Будь осторожна. Не попадись.

— Вол, расслабься. Я туда и обратно. Только спрошу, какой гад виновен в смерти Шерэтта и сразу вернусь к тебе.

Я зашагала к своим новым жертвам. По возрасту им было не больше чем эльфам и Лору, но искушенные и отмеченные печатью порока лица делали их намного старше. Заметив, что я приближаюсь именно к ним, Мар скривился в презрительной усмешке и неподвижно замер. То же самое сделал и Зеон.

— Отличный вечер, мальчики. Не принесете даме выпить? — расплылась я в сияющей улыбке.

— А здесь где-нибудь есть дама? — Осмотревшись вокруг себя, Мар состроил удивленное выражение лица.

— А у тебя проблемы со зрением?

Скривившись, он кивнул Зеону. Последний сразу же скрылся в неизвестном направлении. Видимо отправился на поиски выпивки.

— Не думал, что буду иметь честь разговаривать с самой посланницей мира…

Я на мгновение прикрыла глаза. Черт! Заблокировался! Нужно попытаться вывести его из себя. Возможно, тогда он забудет о блокировке.

— Мне очень хотелось познакомиться с племянником Кенэта. Поэтому, как только увидела тебя, не смогла не уступить искушению.

— И как впечатления?

— Сразу видно — одна кровь.

Эмпат помрачнел еще больше и хотел было что-то ответить, но тут вернулся Зеон с подносом в руках. Поблагодарив парня, я взяла бокал и, сделав маленький глоток, быстро просмотрела его душу. Ничего. Нет, он не блокировался, но я не ощутила ни чувств, ни эмоций. Прямо как чистый лист бумаги. Пиши что хочешь. Разумеется, если Мар и знает что-нибудь, то никогда не доверит это приятелю. Кем-кем, а дураком племянник Кенэта не выглядел.

— Не боишься, что оно отравленное? — с издевкой поинтересовался маг.

— Думаю, если бы оно таковым было, ты бы сейчас не стоял мрачный, как средневековая чума.

Вампир оскалил клыки в ядовитой усмешке.

— Ты всегда так нагло ведешь себя с высокородными эмпатами?

— Это зависит от самих эмпатов. В твоем случае я веду себя как никогда вежливо.

Он начал медленно багроветь, чем еще больше стал походить на своего дядю. Я опять попробовала его просмотреть. Почти получилось…

— Привет, Мар, Зеон. Что за кислые лица?

Проклятье! Из-за этого мальчишки я отвлеклась, и Мар успел заблокироваться. Испугался подошедшего эмпата?

— Вы должны радоваться, что такая красивая девушка обратила на вас внимание.

Передо мной стоял молодой парень, на вид чуть младше Лориэна. Симпатичное и благородное лицо, открытая улыбка, веселые искорки в синих глазах. Сразу стало ясно, что от такого ничего плохого ожидать не стоит.

— А они и радуются. Только по-своему. — Я приветливо улыбнулась и протянула руку молодому эмпату. — Меня зовут Нарин. Я — посланница Нельвии.

Парень поклонился и поцеловал мою руку.

— Кетар. Много наслышан о вас, сударыня. Воллэну крупно повезло путешествовать вместе с вами.

— И благодаря ей быть осмеянным всей Нельвией! — встрял в наш разговор Мар.

Я повернулась к эмпату.

— Ты прямо как твой любезный дядюшка, лезешь в чужие разговоры и думаешь, что так и надо!

Кетар поспешил вмешаться в нашу перепалку.

— Могу я забрать вас у этих двух любезных кавалеров и пригласить на танец?

— С удовольствием, Кетар. Находиться здесь становится невыносимо.

Эмпат увел меня прочь. Оказывается, он был младшим братом Воллэна. Парень две недели назад вернулся из Долины на каникулы и теперь наслаждался жизнью в обществе друзей и родных.

Пока мы танцевали, он рассказал мне несколько анекдотов. Так громко я давно не смеялась. Характером молодой эмпат совсем не походил на старшего брата. Не было в нем той серьезности и печали, что постоянно омрачали лицо Вола. Через десять минут я уже знала все о родителях парня, его отношениях с братом и военной академии в Неале.

— Я потом познакомлю тебя со своими друзьями. Они должны тебе понравиться.

— Я в этом не сомневаюсь, — ответил эмпат и повел меня на балкон немного передохнуть. Усадив меня на скамейку, Кетар побежал за прохладительными напитками. Натанцевавшись, я теперь изнывала от жажды, мечтая о глотке холодного чая.

С балкона мне был прекрасно виден зал и танцующие придворные. Моих эльфов и принца нигде не было. Странно, куда они могли подеваться? Надеюсь, еще не успели заложить под Ирриэтон бомбу с часовым механизмом…

— Кого мы видим! Вот так встреча! — На балконе вместо Кетара появился Кенэт с двумя магами.

— Лучше бы ее не было. — Я отвернулась и сделала вид, что поглощена изучением сада.

— Что тебе нужно было от моего племянника? — Маг вперился взглядом в мое лицо, будто желал прожечь в нем дырку.

— О погоде хотела поговорить. Плюс о вашем сволочном характере и жестоком обращении с птицами.

Оскалившись, Верховный маг прошипел:

— Да как ты смеешь так со мной разговаривать, наглая дрянь?!

Я подскочила как ошпаренная. Нет, ну сколько можно?! Мне уже надоело терпеть оскорбления от этого неуравновешенного выскочки!

— Еще раз так со мной заговоришь, и я устрою тебе райскую жизнь в Ирриэтоне. Пока я здесь, спать ты спокойно точно не будешь.

— И что же ты, посланница, для этого сделаешь?

Даже без просмотра я чувствовала обжигающую ненависть мага.

— Поверь, тебе же лучше будет об этом не знать, Кенэт. Не хочу наживать себе врагов, но ты меня уже достал своим кретинизмом! Можете идти. Я вас не задерживаю.

Я отвернулась и подошла к перилам балкона, рискуя получить удар в спину.

— Кенэт, ты в своем уме?! — закричал Вол. Я вздрогнула. Кажется, его что-то сильно напугало.

Резко обернувшись, увидела советника. С силой сжав кулаки и поменявшись в лице, он смотрел на трех магов. Те в свою очередь пожирали эмпата гневными взглядами.

— Не вставай на моей дороге, щенок! — срываясь на визг, прокричал Кенэт.

Воллэн сделал шаг в сторону, давая пройти этой мрачной троице.

— Слишком много на себя берешь, Верховный маг.

Злобно зашипев, эмпат махнул рукой своим спутникам и поспешил исчезнуть, столкнувшись по пути со спешащим к нам Кетаром.

— Вол! Братишка! Как же я рад тебя видеть!

Эмпаты радостно обнялись.

— Кетар, извини. Мне сейчас надо поговорить с нашей посланницей, а потом я найду тебя, хорошо?

Не дождавшись ответа брата, советник схватил меня за локоть и потащил через весь зал к выходу. Послышались тихие перешептывания. Придворные решили, что у нас произошла «семейная» ссора и Воллэн захотел со мной разобраться. Эмпат завел меня в темную комнату и прикрыл за собой дверь.

— Ты что делаешь? Жить надоело?!

Странно. Что его так напугало? Эта была не первая моя стычка с магом и думаю не последняя.

— Вол, Кенэт первым начал оскорблять меня. Не могла же я ему позволить так по-хамски себя вести!

Воллэн обреченно закатил глаза, не зная как еще просить меня об осторожности.

— Он чуть не сбросил тебя силовой волной с балкона. Какого демона ты вообще повернулась к нему спиной?!

— Честно, не знаю. — Я и сама не понимала, что на меня нашло. Вол прав, нельзя вести себя так безрассудно. Кажется, мой ответ не убедил эмпата. Небось, стоит сейчас и думает, как такая дура как я могла свалиться ему на голову.

Чтобы отвлечь эмпата от грустных мыслей, пришлось кратко пересказать ему разговор с Маром.

— Я пыталась прочитать его душу, но сначала Мар блокировался, а потом мне помешал твой брат. Что касается Зеона, то в его душе пусто как в холодильнике перед зарплатой.

— Не удивительно, — пробормотал эмпат. — Он же тупой как пробка. Если кто и знает правду о смерти Шерэтта, так это Мар. Чем больше смотрю на Кенэта и его племянничка, тем больше убеждаюсь, что они что-то задумали.

Я была полностью согласна с советником. Интуиция подсказывала мне, что если потянуть ниточку со стороны Верховного мага, то она обязательно куда-нибудь да приведет.

— Пойдем в зал. — Вол хотел было открыть дверь, но его опередили.

Протяжно скрипнули дверные петли, и пред нами предстал сам Владыка во всей своей красе. Как и прежде мрачный, бледный, с загадочной синевой под глазами. В общем, по всем признакам типичный наркоман со стажем. Ничего не выражающим голосом он спросил:

— Вы не могли бы уделить мне несколько минут, Нарин?

А у меня был выбор? Сегодня точно все сговорились и решили испортить мне такой чудесный вечер. Сначала Кенэт нагрубил, потом Вол отругал, а уж добить меня выпала честь нашему отмороженному гордецу. Недовольно хмыкнув и, показав всем своим видом, как я рада выпавшей мне чести, я покорно кивнула.

— Тогда предлагаю вам прогуляться по парку. В этой комнате слишком душно.

Я прошла мимо Вола, проводившего меня таким многозначительным взглядом, что сердце мое, не выдержав такого натиска, сжалось и больно защемило в груди. Была в этом взгляде и затаившаяся угроза, и просьба не грубить и не нарываться лишний раз на неприятности… Мне даже показалось, что советник пустил украдкой слезу. Эмпат не хотел оставлять меня с правителем наедине, опасаясь, как бы я опять чего-нибудь не ляпнула. А уж мое настроение сейчас как раз к этому и располагало.

Мы спустились в сад. К вечеру немного похолодало, и мое муаровое платье с длинными рукавами было как раз кстати. Здесь и вправду легче дышалось. Воздух был наполнен ароматами тысячи цветов. То тут, то там слышались звонкие голоса птиц и…комаров, создавая некую романтическую обстановку. Вот только мне было не до романтики. Да и противные насекомые постоянно пытались попробовать мою кровь. Как будто здесь без них кровопийц мало!

— Я хотел с вами поговорить. — Действительно, не природой же мы сюда пришли любоваться! — Вам понравилась ваша комната?

— Да, благодарю, она прелестна.

Мы шли по широкой аллейке ведущей в парк. Я мельком бросала взгляды на Дорриэна. Только сейчас у меня появилась возможность получше рассмотреть Владыку. Высокий, как и все эмпаты, с великолепной фигурой и правильными чертами лица, он все время хранил маску надменности и спокойствия на своем холеном лице. Светло-зеленые глаза сейчас неотрывно смотрели на дорогу, не выдавая никаких эмоций. Какой же он на самом деле этот эмпат? Цвет его глаз прекрасно гармонировал со светлыми волосами, уложенными в прическу а-ля художественный беспорядок и коротко стриженой бородкой, очень смахивающей на козлиную. Следит за собой, красавчик!

Интересно было бы его прочесть. Я прикрыла глаза и уже настроилась на просмотр, как Владыка все испортил.

— С вами все в порядке?

Я покосилась на него недовольным взглядом. Мне что, нельзя постоять с закрытыми глазами?!

— Все отлично!

Немного помолчав, он добавил:

— Нарин, зачем вы приехали в Драгонию?

— А вы как думаете? Чтобы исполнить свою миссию. Я ведь посланница мира, если вы еще не забыли.

— Не забыл. Уже успел понять, что о вашем присутствии, даже если очень захочется, забыть не удастся. Я думал, Теора пошлет Лориэна или хотя бы Зоррена.

— А приехала я! Просто Ее Величество сочла мою кандидатуру более подходящей для этой миссии. К тому же наследник Нельвии здесь, рядом, если вам от этого легче.

— Видно, что вы не очень-то разбираетесь в нашей политике.

Нет, ну каков хам! Сначала прямо в глаза, не стесняясь, спросил какого демона я сюда приперлась, потом дал понять, что ждал вообще не меня, а теперь я еще и в политике ни черта не смыслю!

— Разве я сказала что-то не то на совете?

— Если не считать вашей с Кенэтом перепалки, то все то. — Он что, издевается надо мной?! — Я даже на какое-то мгновение засомневался в необходимости новой войны.

— А потом снова подумали, сотру-ка я Нельвию с лица земли.

Дорриэн шел чуть впереди, и казалось, разговаривал сам с собой.

— Поймите, все указывало на людей. Никто из эмпатов не мог убить Шерэтта.

— Почему? Разве так трудно предположить, что среди вас есть предатели?

Он резко развернулся и уже жестче сказал:

— Разве вы ничего не слышали о клятве эмпатов? Каждый подданный Драгонии на крови клянется быть верным своему Владыке и защищать его ценой своей жизни. Не сдержать для эмпата кровную клятву — намного страшнее, чем быть похороненным заживо.

— И что вы решили? — спросила я, затаив дыхание. Вот если сейчас он скажет, что война все равно состоится, а мне пора покидать Темное Королевство, так как в присутствии посланницы нет никакой необходимости, я его укушу! У меня еще планы в Драгонии и самый главный — встреча с Лестой.

— Пока ничего конкретного. Но я, как и старейшины все же больше склоняюсь к военным действиям.

Мы обогнули высокий дуб и пошли по другой аллее, расположенной параллельно той, по которой только что шли. Парк представлял собой некий лабиринт, и заблудиться в нем чужаку не составило бы особого труда.

— Даже не знаю, что может заставить меня поменять решение. Разве что ВЫ попробуете найти убийцу отца.

— Я — посланница, а не ищейка! — холодно оборвала я эмпата. Достали! Скоро они свалят на меня все свои проблемы и сядут на голову, свесив ножки. Мир спаси, убийцу найди, врагов примири… А когда мне свои проблемы решать?! — Разве у вас недостаточно опытных эмпатов, способных разобраться в этом деле?

— Я посылал нескольких магов в Геллион, и все они уверены в причастности людей к заговору.

— И Кенэт был среди них?

Владыка кивнул. Ну, тогда все ясно. Я почему-то была уверена, что именно маги очень хотели настроить Драгонию против людей.

Правитель замолчал, и в который раз мне показалось, что он забыл о моем присутствии. Не зная, чем нарушить повисшее молчание, я молча брела следом за ним. Впервые я не знала как вести себя с собеседником и что ему говорить. И меня это раздражало. Еще через несколько минут я мечтала оказаться в другом месте. Чтобы нарушить столь тяготившую меня тишину, я сказала:

— Прошу простить мою нескромность, но я хотела спросить, когда приезжает принцесса Солея? Очень хотела бы с ней познакомиться. — Как сказала Инэка, эльфийская наследница была сейчас самой популярной личностью в Ирриэтоне, после меня, конечно. Все-таки грядущая война занимала умы эмпатов больше, чем женитьба нового Владыки.

Принц вздрогнул, будто от прикосновения раскаленного металла к коже.

— Солея прибудет в Ирриэтон через три недели, а еще через две состоится наша свадьба.

Что-то радости в его голосе особо не наблюдалось.

— Мечтаю познакомиться с принцессой

— Думаю, вы так долго не задержитесь в Эсфероне.

Определенно хам!

— А я никуда не спешу. — Я широко улыбнулась и окинула принца нахальным взглядом. Мы как раз вышли из парка. По-видимому, наша прогулка подходила к концу. Наконец-то!

Дорриэн остановился рядом со мной. Впервые за весь вечер по его лицу скользнула тень заинтересованности.

— Великолепное колье!

Черт! Я думала он, наконец, скажет какая я сегодня красивая. А вместо этого он вперился задумчивым взглядом в украшение и не сводил с него глаз.

— Неужели вы купили его у старика Илора?

— Нет, я его украла! — Не знаю почему, но я была зла на эмпата. Очень зла! В таком состоянии могла выдать что угодно, поэтому, не мешкая, поспешила к замку.

За спиной раздался спокойный ничего не выражающий голос.

— Вы очень необычная девушка, Нарин. Честно говоря, я не представляю, что можно от вас ожидать.

И это он считает комплиментом?! «Необычная» Дорриэн произнес так, будто вместо этого хотел сказать «чокнутая». Я повернулась и, отступая назад, крикнула:

— Вам от меня уж точно не стоит ничего ожидать!


Дорриэн


Покинув парк, я поспешил к себе. Демоны! Все эти гости скоро доведут меня до крайностей!

— Позвать советника! Быстро!

Поклонившись, слуга побежал на поиски эмпата. В кабинете, налив себе полный бокал грога и выпив его залпом, я сел за стол. Мысли в голову лезли самые отвратительные. И зачем было напоминать мне о предстоящей свадьбе? Как только удается переключиться на что-нибудь другое, кто-нибудь обязательно спешит мне напомнить.

Еще эта маленькая нахалка! Похоже, следующие три недели она решила провести в Ирриэтоне. На принцессу ей, видите ли, хочется посмотреть! Было бы на что смотреть! Бесспорно, Солея — очень красивая девушка, но ее стервозность способна убить любые чувства. А уж те, которых никогда и в помине не было, так тем более. Хотя если сравнивать между ней и Нарин, то посланница со своим скверным характером лидирует.

Я сжал виски. В голове начала медленно появляться тупая пульсирующая боль. Как же меня выводит эта девчонка! Как посмотрю в эти бесстыжие глаза, руки сами тянутся к ее тонкой шейке.

С детства привыкший к повиновению и почитанию окружающих, я не мог стерпеть ее издевок. Да и нужно ли?

— Ты меня звал?

Я указал другу на пустующее кресло.

— Садись.

— Как прошел ваш разговор с Нарин?

— Догадайся!

— Она опять тебе нахамила?! — побледнев, одними губами прошептал Вол. Интересно, советник запереживал за мое душевное состояние или за жизнь посланницы?

Я машинально постукивал пером по столу.

— Мне кажется, она просто не умеет по-другому разговаривать.

— И все же, о чем ты хотел с ней поговорить?

— Просто хотел понять, что из себя представляет наша посланница мира.

Воллэн расплылся в злорадной ухмылке.

— Ну что, понял? Дор, это на тебя не похоже. Обычно ты не водишь гостей вечером в парк, чтобы просто понять, что они из себя представляют.

Я внимательно посмотрел на друга. Что он имеет в виду?

— Ты на что-то намекаешь?

— Да так, ни на что конкретно. — Он поднял голову к потолку и начал что-то тихонько насвистывать себе под нос. — Может, она тебе нравится?

Пусть боги и гелланы хранят меня от этой ненормальной! Солеи с меня вполне достаточно.

— А, по-моему, это у тебя к ней чувства.

С лица советника сразу же слетела довольная ухмылка. Так ему и надо!

— С каких это пор ты стал слушать придворные сплетни?

— С тех самых, как о вас только и говорят. Война и свадьба отошли на второй план. Теперь самая важная сенсация — это ты и Нарин. Все так радуются, что ты наконец-то обрел свое счастье. Пусть даже и с человеком. Скоро придворные начнут ставить ставки на исход ваших отношений.

Советник скорчил жалобную мину. Ничего, пусть помучается.

— Нарин очень хорошая девушка, но я не готов терпеть ее еще тысячу лет.

— Тебе не кажется, что прилагательное «хорошая» совсем ей не подходит. Кстати, откуда у нее колье матери? Неужели старик согласился отдать его?

— Вот сам и спроси ее об этом!

— Спрашивал, но она только огрызнулась и убежала.

Приятель пожал плечами.

— Может, ты что-то не то сказал и тем самым обидел ее?

Я хмыкнул.

— Такую обидишь!

— Как прошла твоя поездка к Солее? — неудачно сменил тему советник. — Она уже окончательно согласилась стать твоей женой?

Проклятье! И этот туда же! Ни секунды не дают не думать об эльфийке!

— Куда она денется? Отец приказал, Солея послушалась. К тому же она спит и видит себя правительницей Драгонии.

— Ну так не разочаруй принцессочку! — захохотал приятель.

Наш разговор прервал стук в дверь.

— Входите!

— Ваше Высочество, там что-то происходит в бальном зале! Наверное, вам стоит вмешаться.

Я кивнул и отпустил слугу.

— Думаешь, опять Нарин? — осторожно спросил приятель.

Я в этом не сомневался!

— Иди, Воллэн, разберись. И если это все-таки она, немедленно тащи ее сюда!

Не теряя времени, советник поспешил покинуть кабинет.


Воллэн


Я мчался по коридору. Ну ни на минуту нельзя оставить ее одну! Проклятье! А попадать все равно буду я!

Вбежав в зал, я замер с открытым ртом. В центре событий к моему ужасу находились трое старейшин в невообразимых нарядах. Что они вытворяли! Один старейшина, в белом костюме, больше похожем на пижаму, громко крича, катался по залу на странной штуковине с тремя колесами. Второй, почтенный старец в ярко-рыжем парике с красным накладным носом, жонглировал тремя персиками. Иногда ему не удавалось поймать фрукт, и тот падал несчастному на лицо и одежду, превращаясь в густую жижу. Тут же кто-нибудь из придворных «услужливо» кидал ему новый персик вместо упавшего. Толпа была в ударе! Увидеть степенных старейшин в таком комичном виде еще не удавалось никому. При виде третьего, моя отвисшая челюсть свалилась на пол. Всеми любимый и почитаемый эмпат Арон показывал акробатические трюки высшего пилотажа. И как только смог в его почти тысячу лет?! Прыжок, двойное сальто, шпагат, кувырок.

Заметив в углу неразлучных друзей, я поспешил к ним.

— Это ваших рук дело?! Где Нарин?

Остроухие еле сдерживая смех, ответили:

— Не знаем. Ты же ее увел. Больше Нарин здесь не появлялась.

— А это кто натворил?!

Близнецы и принц громко заржали.

Несколько слуг в это время пытались остановить катающегося старейшину. Двое других под недовольные возгласы придворных старались забрать у «жонглера» персики. Об Ароне я вообще молчу! Он с такой быстротой проделывал свои трюки, что остановить его практически не представлялось возможным. Ужаснее всего было то, что на лицах эмпатов застыло страдальческое выражение, как будто их резали без ножа.

Я повернул голову влево. В дверях стояла Нарин и, прижав ладони ко рту, неотрывно следила за происходящим. Глаза девушки были полны искреннего ужаса. Значит, она ни при чем…

— Рэй! Я принес антизаклятие. Скоро уже можно будет заканчивать. Если прочит…

Я медленно повернул голову на звук до боли знакомого голоса. Кетар! Заметив меня, парень покраснел и попытался спрятать за спину лист бумаги.

— И ты в этом замешан?! — прорычал я. — Давай сюда! Потом поговорим!

Нужно было срочно снять заклятие. Я быстро прочел несколько строк на ветхом драгонийском. Старейшины закрыли глаза и упали на пол. Через несколько минут они придут в себя. Слуги кинулись к жертвам заклятия, уже успевшим принять прежний вид.

Я обернулся к Нарин и, не сдержавшись, зашипел. Демоны! Неподалеку застыл Дорриэн. Бледный от гнева, он с силой сжимал кулаки, стоя за спиной девушки. Что-то шепнув ей, он грубо схватил посланницу за руку и потащил за собой.

Похоже, впервые за все то время, что мы знакомы, Нарин достанется ни за что. Нужно было все объяснить Дору, но сначала…

— Быстро за мной!

Понуро опустив головы, четверка вредителей покинула зал.


Нарин


После разговора с Владыкой, я решила прогуляться по замку. Не хотелось возвращаться в душный зал, да и видеть кого-нибудь тоже не хотелось. Побродив по пустым коридорам, я решила отыскать друзей. У эльфов в комнате остался шоколад. Пора бы его попробовать.

Я как раз проходила мимо той комнаты, куда меня недавно приводил Воллэн. В одном из многочисленных коридоров, которые вели в бальный зал, послышался скрипучий голос Кенэта. Черт! А ему чего не сидится на месте?!

Желая избежать еще одной неприятной встречи с магом, я шмыгнула в комнату и прикрыла за собой дверь. Вместо того чтобы стихнуть, голоса нарастали. "Кажется, они идут сюда", — посетила голову довольно редкая здравая мысль. Оглянувшись в поисках укрытия, я заметила старый шкаф. Чувствуя себя героиней многочисленных анекдотов о любовниках, застуканных на месте «преступления», я успела залезть в него прежде, чем Верховный маг вошел в комнату. Присев на корточки, заглянула в щель. Кенэт был не один. Рядом с ним стоял мужчина в черном длинном плаще. Лица незнакомца не было видно из-за накинутого на голову капюшона.

— Зачем господин так рискует, посылая тебя сюда? — прошипел Кенэт. — Я же написал ему, что все под контролем. Мальчишка здесь!

— Я видел, под каким у тебя все контролем. После этой выходки Дорриэн выкинет их из Драгонии.

— Откуда я знал, что такое произойдет? — начал оправдываться Кенэт. Было видно, что он сильно нервничает и чего-то боится.

Незнакомец протянул к нему руки и, сжав шею мага, леденящим душу голосом произнес:

— Лучше тебе не злить господина, Кенэт. Мальчишка должен быть здесь в день Начала.

Кенэт замахал руками, умоляя отпустить его. Наконец, незнакомец разжал руки. Судорожно сглотнув, эмпат прохрипел:

— Передай господину, что все идет по плану. Несмотря на проблемы с этой дрянью, Начало состоится.

Заговорщики ушли. Я еще какое-то время посидела в шкафу, боясь пошевелиться. Что все это могло значить? Какое начало? Чего? Как я и предполагала, Кенэт был в чем-то замешан. Оставалось выяснить в чем.

Тенью проскользнув в коридор, я поспешила в бальный зал. Надо было срочно найти Воллэна и ребят. Приближаясь к залу, я почувствовала, что что-то там было не так. Слишком громкие голоса, слишком много шума.

Когда же увидела, что же все-таки там происходит, не знала плакать мне или смеяться. Бесспорно, зрелище было комичное. Трое старейшин выступали перед восторженными зрителями не хуже матерых клоунов. Да любой цирк захотел бы нанять таких артистов. Но с другой стороны у меня не было ни малейшего сомнения в том, кто это натворил. От этой догадки мне стало дурно. В который раз ругаю себя за то, что так много рассказывала близнецам о своем мире. Истории о столь любимом мною в детстве цирке запали эльфам в душу, и они не упустили случая посмотреть на представление "в живую".

Я поискала глазами ребят. Эльфы с принцем и моим новым знакомым Кетаром стояли возле разгневанного Вола. Тот что-то бормотал себе под нос, время от времени бросая взгляд на лист бумаги, который держал в руках.

— Очень остроумно. — Я вздрогнула и обернулась. Позади меня стоял Владыка. Проклятье! Теперь ребятам точно влетит!

— Вы так считаете? А, по-моему, немного переборщили.

— Неужели раскаиваешься?

С каких это пор мы перешли на «ты»? Не дождавшись ответа, эмпат схватил меня за руку и потащил обратно по коридору. Я упиралась как ребенок, не желающий идти на прием к стоматологу.

— По какому праву ты… вы так со мной обращаетесь?!

Правитель не обратил на мои возгласы никакого внимания. Пока Дорриэн вел меня за собой (надеюсь не в свою спальню), я успела рассказать ему все, что знала о защите прав человека. А также о правах женщины в эмансипированном обществе и о том, что я подам на него в суд за моральный и физический (рука ныла от его цепкой хватки) ущерб. Вы думаете, подействовало? Как бы не так! Первый раз встречаю человека… тьфу! эмпата, спокойного как смертник перед терактом.

Он привел меня в просторный кабинет, больно похожий на кабинет Теоры. Тот же камин, два кресла, письменный стол и несколько книжных шкафов.

Бесцеремонно кинув меня в одно из кресел, Дорриэн начал нервно прохаживаться по комнате. Неужели! Первые эмоции!

— Вот скажи мне, зачем ты здесь?

Опять двадцать пять! Только полчаса назад об этом говорили! Надо будет поинтересоваться у Вола, не страдает ли их Владыка провалами в памяти.

— Мне то же самое отвечать или придумать что-нибудь новое?

Оставив без внимания мой сарказм, он продолжил:

— Вы решили, раз уж войны не избежать, то разрушим к демонам весь Ирриэтон и доведем до нервного срыва Владыку, магов и старейшин. Мелочь, а приятно.

Теперь я поняла, почему он так разнервничался. Дорриэн подумал, что это я устроила весь этот цирк. Кенэт все-таки молодец! Сумел создать мне репутацию оторвы! Попробуй теперь докажи обратное.

— Дорриэн, я…

— Молчать!

Я покорно заткнулась. Пусть выговорится. Мне что, жалко что ли?

— Я пошел навстречу Теоре и согласился принять у себя вашу делегацию. Хотя, сам не понимаю, зачем я это сделал. В Ирриэтоне сейчас и без тебя куча проблем! Все, хватит! Убирайтесь к демоновой матери! И передай королеве, что своего решения я не изменю!

Нужно было что-то делать. Срочно! Теора нам никогда этого не простит.

Я встала и подошла к принцу. Положив руки ему на плечи, с мольбой заглянула в бездонные зеленые глаза.

— Дорриэн, прости нас за это…хм, шоу. Обещаю, больше подобного не повторится. — Вру, конечно, но ему-то об этом не обязательно знать. — Не гони нас, пожалуйста. — Я состроила взгляд брошенного котенка. — Я еще надеюсь, что смогу помочь Нельвии. Просто дай мне немного времени.

Я даже не заметила, как перешла с ним на «ты». Не отрывая от меня своих холодных глаз, он спросил:

— Ты и у Воллэна так прощение просишь?

Я улыбнулась самой очаровательной улыбкой, на которую только была способна. Оказывается даже таких бесчувственных чурбанов как этот эмпат можно разжалобить. Хотя в его глазах читалось все что угодно, только не жалость.

— Дор, я хотел бы все объяснить по поводу сегодняшнего происшествия… — А это как всегда не вовремя явился Воллэн. У парня талант приходить тогда, когда я меньше всего хочу его видеть! — Простите, я, кажется не вовремя.

Дорриэн отстранился от меня и повернулся к советнику.

— Мы уже все выяснили.

— Я вижу.

Вот и настал удобный момент отвалить в комнату эльфов.

— Нарин пообещала мне…

— …что в следующий раз буду превращать в клоунов только магов.

— Вон! — заорал Владыка. А у него неплохо получается выходить из себя.

Не было смысла просить меня дважды. Шепнув Волу зайти ко мне завтра утром, я стрелой вылетела в коридор. В комнате близнецов меня до сих пор ждал шоколад.


Дорриэн


— И что тут у вас было?

Я отмахнулся от Воллэна. Объяснять что-либо другу не хотелось.

— Мне показалось или ты ее чуть не поцеловал?

— Мне самому так показалось. — Сам себе удивляюсь, что со мной происходит!

Воллэн присел на край стола.

— Не забывай, у тебя скоро свадьба.

— С тобой забудешь!

Советник задумчиво почесал подбородок и с хитрой улыбкой посмотрел на меня.

— Похоже, Нарин тебе нравится, приятель.

Вздор! Я и человеческая девчонка! Это до чего же надо докатиться, чтобы влюбиться в такую!

— Не скажи. Она очень даже ничего. — Улыбка Вола стала еще шире. — Вот сейчас ты даже не заблокировался. Я помню всего два раза, когда ты оставался открытым. И оба раза испытывал сильные эмоции.

— Конечно, я в гневе! Так посмеяться над старейшинами!

— Ну да.

Советник во второй раз за вечер уставился в потолок, как будто пытался отыскать там секрет бытия.

— Наверное, это поэтому ты смотрел на нее взглядом волкодава в предвкушении трапезы. А Нарин положила руки тебе на плечи и что-то тихо шептала.

— Она извинялась.

Воллэн посмотрел на меня снисходительным взглядом. Так обычно смотрит мать на недогадливого ребенка.

— Она никогда не извиняется.

Я и сам это уже понял. Ведь знал же, как только увидел ее, что проблем от посланницы будет больше, чем пользы. Я скорее объявлю Нельвии войну во второй раз, обвинив Теору в продуманном посылании психологического убийцы, чем подпишу мирный договор.

— Воллэн, уведи завтра свою подружку куда-нибудь из замка. Желательно на целый день. А то они мне тут камня на камне не оставят.

Обреченно кивнув, советник вышел, оставив меня одного.

Глава девятнадцатая

Смерть улыбается нам всем.

Мы должны лишь улыбнуться ей в ответ.

Народная мудрость

Неаль. Долина Звезд

Эдель


Приехав в Неаль, я сразу же потребовала аудиенции у короля. Ждать долго не пришлось. Результат возложенной на меня миссии явно не давал правителю покоя.

За те два с половиной месяца, что я отсутствовала, в столице многое изменилось. Горожане с нетерпением ждали отъезда принцессы Солеи. Причем у этого нетерпения было две причины: первая — все искренно радовались за эльфийскую наследницу (наконец-то сбывалась ее мечта стать женой Дора и повелительницей эмпатов); вторая, наверное, наиболее веская причина заключалась в том, что все были безумно счастливы избавиться от несносной дочери правителя. По большей части это касалось королевского двора. Кто-кто, а уж они от нее такого натерпелись… Отъезд принцессы должен был стать самым знаменательным событием в их жизни. Бедный братишка! С его-то характером и терпеть такую выдру. Интересно, кто кого достанет первым? Она его, или все-таки Дор не выдержит и придушит Солею одной прекрасной ночью. Что касается короля Седрика, то он особой печали по поводу отъезда дочери не испытывал. Делал вид, конечно, что безмерно страдает, но на самом деле, я уверена, был не менее счастлив своих придворных.

Наконец, меня пригласили в покои Его Величества. Низко поклонившись, я приветствовала эльфа.

— Слава богам, дитя мое, за твое благополучное возвращение!

Старый лицемер! Не вернулась бы я, послал кого-нибудь другого.

— Как поживает почтенный правитель Астена, Локтан? — Король предложил мне устраиваться поудобней на небольшой софе. Сев рядом, состроил счастливую физиономию, стараясь показать, как же он все-таки рад меня видеть.

— В Астене все благополучно. Я встречалась с Локтаном несколько раз и думаю, он согласится оказать поддержку нельвийским войскам, если возникнет такая необходимость.

— А что он думает по поводу грядущей войны?

— Правитель Астена, как и все мы против, но относится к ней более лояльно. Даже, если Дорриэн захватит Нельвию, на Астене это никак не отразится.

— А он не боится, что после Нельвии Владыка захочет подчинить себе и королевство гномов?

Я хмыкнула. Не лучшего же мнения Седрик о своем будущем зяте.

— Зачем? Дорриэну не нужен небольшой клочок земли, где кроме копален и маленьких деревень ничего нет. И вам прекрасно известно, почему он решил воевать именно с королевством людей.

Седрик задумался. Положение его было явно не из легких. При любом раскладе он не выходил победителем. Даже, если гномы и не подведут, то Нельвии все равно не выстоять против объединенной армии эльфов и эмпатов. А подчинив себе людей, Дорриэн станет самым могущественным правителем на Этаре. И тогда он, Седрик, будет всего лишь наместником Владыки в Долине Звезд. Ведь в любой момент мой братец сможет скинуть его с престола. Этого король допустить не мог. Но и пойти против воли покойного Шерэтта, отказав новому Владыке в руке принцессы, он бы не посмел. Еще задолго до всех этих событий был подписан договор о браке Дорриэна и Солеи.

И теперь было невозможно его расторгнуть. Да и принцесса подняла бы такой хай, что Седрик сам себе был бы не рад. Все эти мысли так отчетливо отразились на его лице, что я не удержалась от вопроса.

— Ваше Величество, но почему вы боитесь отказать Дорриэну в военной помощи? Ведь отдать в жены дочь и отдать свои войска — совершенно разные вещи. Если уж Владыка так хочет воевать, то пусть воюет со своей армией и не трогает вашу.

Король замялся. Боится. Старый лис! Ищет наиболее выгодный для себя выход и не может найти. Трус! Хотя нужно признать, я сама порой побаивалась Дора.

— Я также была у Теоры. Она отправила в Темное Королевство делегацию во главе с неизвестной мне посланницей. Не думаю, что это поможет, но все же попытаться стоило. Королева пожелала вам долго здравствовать и не совершать ошибок. Она все-таки надеется на ваше благоразумие.

Седрик побагровел и попытался изобразить праведный гнев.

— Ты мне дерзишь, Эдель?

Я опустила голову, стараясь спрятать смешинки в глазах.

— Ни в коем случае, Ваше Величество. Но от вас многое зависит. Теора верит, что вы ее не подведете.

Седрик отмахнулся, давая понять, что ему плевать, во что там верит королева Нельвии, и нервно добавил:

— Эдель, тебя ждет еще одно задание.

Я интуитивно напряглась. Никогда не любила этот его тон. Обычно после таких слов, меня посылали в какую-нибудь глушь решать государственные проблемы (вместо Седрика, разумеется).

Вот и сейчас его глаза забегали, не зная на какой точке остановиться, только бы не смотреть на меня.

— Ты должна поехать в Темное Королевство к брату.

Проклятье! Только не это!

— Вы же прекрасно понимаете, что я не могу этого сделать.

— А должна! — Король постучал по ручке дивана костяшками пальцев, унизанными дорогими перстнями. Нервно вздрагивая, он продолжил. — Через семь дней Солея отправится к будущему мужу, и ты поедешь с ней.

Я смерила правителя подозрительным взглядом. Он явно что-то не договаривал.

— Разве у Ее Высочества мало охраны? Зачем ей я? Вы же знаете, как мне сложно находить общий язык с вашей дочерью.

Седрик печально вздохнул.

— Сопровождать ее — только одна сторона твоей миссии. А вторая… Ты же не хочешь, чтобы эльфы сражались на стороне эмпатов? Вот и убеди брата в том, что я при всем своем желании не смогу пополнить его войска своими солдатами. — Он на секунду замялся и еле слышно закончил. — Но только так, чтобы Владыка не прогневался на меня.

— Как же я это сделаю? — И зачем только давала клятву верности этому трусу! Опять всю грязную работу скинул на мои плечи. — Дорриэн не послушает меня. Я для него всего лишь младшая сестра. Вы сами должны поговорить с Владыкой.

Седрик вздрогнул и кинулся к столу. Достав небольшой свиток, он протянул его мне.

— Это для Владыки. Передашь ему сразу же, как только приедешь в Ирриэтон. Прощай, моя девочка.

Быстро обняв (лучше бы он этого не делал), король вытолкал меня за дверь. Демоны! И зачем я стала посланницей?


Нарин


На следующее утро в моей комнате проходил "тайный совет". Присутствовали на нем, как не трудно было догадаться: близнецы, Лориэн и Воллэн. Эмпат до сих пор злился на мальчишек, поэтому предпочел сделать вид, что их в комнате нет.

Вчера я была слишком уставшая, чтобы рассказывать друзьям о подслушанном мною разговоре. Поэтому сегодня, умостившись на кровати, я в подробностях описала им свое приключение.

— Кто-нибудь может мне объяснить, что такое Начало? — В ответ ребята только пожали плечами.

— Похоже, Кенэт планирует переворот. — Воллэн напряженно смотрел в даль.

— Сразу было видно, что маг что-то скрывает.

— Воллэн! — Я решительно повернулась к эмпату. — Мне нужно срочно встретиться с Лестой. Теора сказала, что она научит меня просматривать эмпатов. Потому что толку от того, что я вижу разноцветное сияние вокруг душ — мало. Я должна научиться понимать то, что вижу. А без колдуньи у меня ничего не выйдет.

"К тому же надо поскорее убираться отсюда", — проворчал знакомый голос. Я понимала, что чем дольше я пробуду здесь находиться, тем сложнее мне будет расстаться с этим миром и своими новыми друзьями.

— Я потренируюсь с тобой, Нарин, — услышала я спокойный голос Вола.

— А почему не Леста?

— Лесты сейчас нет в Эсфероне. Она уехала за травами в Долину и вернется только к свадьбе Владыки. А это не раньше, чем через месяц.

Демоны! Ждать колдунью целых тридцать дней! Это не входило в мои планы. По правде говоря, я рассчитывала за недельку найти убийцу Шерэтта, наказать всех негодяев и мирно отвалить к себе домой (если получится). Нет, дорогие мои. Я так не играю!

— Значит, я еду в Долину!

В комнате повисла напряженная тишина. Я исподлобья глянула на друзей. Лориэн с задумчивым видом смотрел в окно. Рэй, облокотившись о спинку кресла, подкидывал в руках яблоко и делал вид, что все происходящее его абсолютно не касается. Стэн пытался отыскать что-то важное на носках своей обуви. Только эмпат с укором смотрел мне в глаза.

— Быстро же ты забыла о своей миссии.

Я тихо застонала.

— Но целый месяц, Вол! Что мне делать еще тридцать дней здесь, в Ирриэтоне, когда Владыка только и ждет момента, чтобы попросить нас отсюда? А Кенэт спит и видит мой труп, подвешенный на шпиле самой высокой башни.

— Поступай, как считаешь нужным, подруга. В конце концов, это твоя судьба и заставить тебя остаться здесь никто не может. — Рэй кинул в вазу надоевшее яблоко и грустно улыбнулся. — А мы уж тут как-нибудь сами разберемся.

На душе сразу же стало гадко от собственной черствости. Какая же я эгоистка! Всю жизнь плевала на мнение окружающих и на их чувства, прислушиваясь только к своим желаниям. А здесь, окруженная по-настоящему любящими меня и верными друзьями, я вдруг осознала, что за двадцать три года своей никчемной жизни не сделала ничего для других. От этого стало еще противней.

— Вы правы, я вполне могу дождаться ее здесь. Несколько дней ничего не изменят.

Все облегченно вздохнули. Напряженная атмосфера постепенно начала спадать.

— О каком мальчишке шла речь? — задал интересовавший всех вопрос Стэн.

Вспоминая вчерашний разговор, я ответила:

— Кенэт сказал, что мальчишка уже здесь, несмотря на то, что у них были какие-то сбои в плане. А незнакомец предупредил мага, что Дорриэн может в любой момент выкинуть парня вон.

— Руку даю на отсечение, что он имел в виду кого-то из нас! — Рэй встал и, подсев ко мне, начал сооружать замысловатую прическу из моих волос. — Кого еще Владыка может выгнать?

— А "наглая дрянь" по всей видимости — это я. Кого еще Кенэт способен так «ласково» называть?

Воллэн кашлянул.

— Действительно, больше некого. Но что магу может быть нужно от вас? Разве что ему зачем-то понадобился Лориэн. Все-таки он наследник Нельвии.

— Вероятно, он хочет убить меня, чтобы лишить людей будущего короля и тем самым расчистить Дорриэну путь к нельвийскому трону.

— И тогда начнется начало правления вампира. Все очень логично получается.

Не логично! Их версия и выеденного яйца не стоит!

— Зачем какому-то хозяину радеть за благополучие Дорриэна? Из их разговора ясно, что Владыка не в курсе дел мага. У Кенэта и его нанимателя свои цели.

— Да и не может Дорриэн быть замешанным в убийстве собственного отца! А в том, что Кенэт участвовал в заговоре против Шерэтта, я уже не сомневаюсь! — уверенно вставил советник.

— Значит, речь идет о каком-то другом Начале. Вол, а ты точно никак не можешь просмотреть мага?

— Нет. Я же тебе уже говорил, что эмпаты друг от друга блокируются. Даже от близких друзей и родственников. Так уж у нас повелось. Мы хотим знать чувства других, а сами открываться не желаем.

— Наверное, тяжело постоянно быть заблокированным? — сочувственно осведомился Стэн.

— За столько тысячелетий мы привыкли. Единственное, это забирает много энергии. Но у нас практически всегда есть кристаллы под рукой… или люди.

Я хмыкнула. Действительно, при таком раскладе можно постоянно прятаться, не боясь потерять энергию. Плевать, что от этого будут страдать другие.

— Значит, только я смогу просмотреть Кенэта. Тогда не нужно тянуть с тренировками. Когда начнем?

— Сегодня же и начнем. Вечером. А пока можете поехать посмотреть город. Вчера вы, как я понял, видели только ювелирный магазин Ирона. Экипаж возьмете в конюшне.

— У меня такое ощущение, что ты хочешь от нас избавиться, — усмехнувшись, предположил Рэй.

— Правильное ощущение. Советую вам побывать сегодня в старой части города. Там находится очень красивый парк с гробницами некоторых известных эмпатов. В том числе и склеп Владык и могилы Алии и Элая.

— Всегда мечтала прогуляться по кладбищу. Только ночью, — проворчала я.

— Это я тебе смогу устроить, — обнадежил меня советник. — Не задерживайтесь. Я приду после ужина, чтобы провести первый урок.

Нам ничего не оставалось делать, кроме как отправиться в город. Слоняться по замку без дела не имело смысла.

Быстро собравшись, мы отправились в конюшню клянчить у конюха лошадей.


Старая часть города располагалась на севере Эсферона. Здания здесь были еще роскошней и великолепней. Каждый дом — настоящее произведение искусства. Скорее даже не дом, а маленький замок. Я снова подумала о не дававших мне покоя бедняках и решила спросить у близнецов. Все-таки они бывали здесь не раз и имели больше представления о городе, чем мы с Лором.

— В Эсфероне есть кварталы для бедных?

Эльфы дружно рассмеялись.

— Во всем Темном Королевстве ты не найдешь ни одного бедного эмпата. Владыки всегда заботились о благополучии своих подданных. К тому же здесь, в Драгонии, есть все условия для этого: плодородная почва, богатые леса, налаженная торговля с эльфами и гномами…

— Всех факторов и не перечислишь, — закончил за брата Рэй. — Правда в годы войн с людьми экономическая стабильность Драгонии, также как и Нельвии значительно пошатнулась. Но в отличие от людей, драгонийцы научились быстро восполнять свои финансовые потери.

Мы вошли в парк. Вол не соврал, здесь действительно было чудесно. От кладбища веяло покоем и вечностью. Повсюду, куда ни посмотри, виднелись надгробия из черного и белого мрамора. На тех могилах, что побогаче, стояли памятники. Я подошла и залюбовалась одним из них. На пьедестале, сложив руки возле лица и устремив взгляд в небо, стояла прекрасная девушка — ангел. Да, да, именно ангел. За спиной статуи виднелись крылья.

— Вы тоже верите в ангелов? — спросила я, любуясь статуей.

— Мы привыкли называть их гелланы или геллании — проводники света, — пояснил Лор. — Как тебе уже известно, Этару создала Триада богов. Но никто и никогда их не видел. Вроде бы боги покинули наш мир после Обряда Эрота и оставили после себя гелланов. Проводники должны защищать нас от демонов Тьмы и сохранять на Этаре баланс между силами добра и зла. Поэтому многие поклоняются не бросившим нас богам, а гелланам.

— Хотя странно, — задумчиво произнес Стэн, — увидеть памятник геллании в Драгонии. Эмпаты кроме самих себя никого не почитают и никому не поклоняются.

Я присела на корточки возле могилы, желая поближе рассмотреть надпись на надгробии. На белом мраморе были выведены черные символы.

— Что они значат?

Рэй опустился рядом.

— Это ветхий драгонийский язык. Здесь написано:

Пусть гелланы вознесут тебя к небесам. Туда, где найдет покой твоя юная душа…

— А кто были родители ребенка?

— Здесь не написано. Родственники покойного решили оставить его происхождение в тайне.

Насмотревшись на памятник, мы пошли дальше. На некоторых деревьях листья уже начали желтеть. Кружась, они медленно опускались на землю.

— Как странно, на улице жара, а осень уже вступила в свои права.

Мы шли под ручку со Стэном. Лориэн что-то спросил у Рэя, и эльф отвел его к небольшой могиле, укрытой ковром из пожелтевших листьев.

— В Темном Королевстве погода непредсказуема. Особенно осенью. Несколько дней может быть солнечно, а затем целый месяц лить дождь, — сказал Стэн. — Нам еще крупно повезло добраться сюда по сухим дорогам.

Наша компания являлась не единственными любителями кладбища. Многие лавочки были заняты отдыхающими эмпатами. Пройдя по центральной аллее, мы свернули влево, на более узкую тропку. От нее расходились еще три такие же.

— Здесь, так же как и в Ирриэтоне деревья посажены в форме лабиринта, — подбегая к нам, сказал Рэй. — Эмпаты везде любят видеть сложности. Даже в природе.

Побродив около часа по устланным золотыми листьями тропинкам, я вдруг вспомнила, что где-то здесь находятся могилы эльфа и девушки.

— Рэй, вы не знаете, где могилы несчастных жертв психопата Эрота?

Эльфы кивнули и повели нас по лабиринту. По-видимому, они часто бывали в Эсфероне, раз так хорошо ориентируются в любой части города.

— Такое ощущение, будто вы здесь жили.

Близнецы утвердительно кивнули.

— Мы учились в эсферонской школе магии.

— Пока нас оттуда не выгнали.

— А потом родители отправили нас в Геллион, — завершил Стэн.

— Но почему бы вам не учиться у себя дома?

Мягко улыбнувшись, Рэй ответил:

— Детей из богатых семей принято посылать получать образование в других королевствах. Это считается престижным. К тому же таким образом мы узнаем и легче запоминаем культуру, историю и обычаи других народов.

— Только дети из небогатых семей учатся дома… также как и наследники престола, — в голосе Лориэна послышались нотки сожаления. — А я так хотел учиться в Неале!

Мы прошли вглубь парка к могилам Алии и Элая. Два простых надгробия без вычурных узоров и каких-либо надписей. Могилы несчастных влюбленных обвивало растение с замысловатой формы листочками.

— Это — арделия. Растение, которое ты не увидишь больше нигде. Садоводы Драгонии пытались пересаживать его в другие места: в сады Владык, в теплицы, на другие могилы… Но оно нигде не прижилось.

— Зато здесь цветет вовсю. — Я посмотрела на набухшие красные бутоны. — Кажется, скоро оно распустится.

— Да. И это будет очень красивое зрелище. Если захочешь, мы сможем прийти сюда и посмотреть, как садоводы будут собирать цветы.

Я с улыбкой кивнула Стэну. Парень очень любил растения, и для него было настоящим удовольствием изучать и собирать их. Постояв в молчании несколько минут, мы решили возвращаться. "Это место очень изменилось с тех пор, как здесь провели обряд", — промелькнула мысль. Я прикрыла глаза. Видение отрывками возникло в подсознании. Как можно было быть таким жестоким и забрать две невинные жизни?

Я уже начала пробираться через кустарники, окружавшие могилы, когда услышала глухой стук и стон Лора. Обернувшись, увидела приятеля распластавшимся на могиле.

— Я зацепился за ветку арделии. — Он попытался подняться, но, скривившись от боли, упал обратно. — Демоны! Кажется, я повредил ногу!

Эльфы кинулись на помощь другу. Пока они осторожно подымали Лориэна, я попыталась высвободить его ногу, запутавшуюся в сплетенных вместе ветвях. Для этого пришлось убрать их с надгробной плиты.

От неожиданности я вскрикнула и выпустила растение из рук. Лориэн еще громче застонал, так как ветки ударили по поврежденной ноге.

— Прости, Лор, — пробормотала я, не оборачиваясь к принцу. — Рэй, смотри!

Я указала на небольшой символ, украшавший могильную плиту Алии.

— Та самая руна…

Он быстро раздвинул мешающие ветви на могиле эльфа. Еще одна. Мы переглянулись. Значит, пророчество о войне и "упавшая звезда" как-то связаны с событиями многотысячелетней давности.

— Что за руна? — Лор на секунду забыл о своей боли.

— Отведите Лориэна на ближайшую скамью, а потом вернетесь за мной. Я хочу получше рассмотреть надгробия. Может, удастся еще что-нибудь отыскать.

Друзья ушли, а я продолжила расчищать плиты от опавших листьев и засохших веток арделии. Однако кроме таинственных рун, украшавших могилы, больше ничего найти не удалось.

Внезапно поднялся сильный ветер и закружил пожелтевшую листву. Я подняла глаза к небу. Черные тучи закрыли солнце. Резко потемнело. Я поежилась от холодного пронизывающего ветра.

"Сама же хотела погулять по ночному кладбищу. Наслаждайся теперь". — Внутренний голос решил добить свою хозяйку окончательно.

Грянул гром. От его раскатов у меня зазвенело в ушах. Где же ребята? Эльфы не возвращались, а мне все меньше хотелось сидеть возле могил. Мало ли кто решит проснуться и прогуляться по парку. Рэй ведь рассказывал об упырях в подземном кладбище.

Воспоминания о воскресших мертвецах придали мне сил, точнее прибавили прыти моим ногам. Вскочив, я побежала по той тропинке, по которой как мне казалось, мы шли. Нигде не было ни души. Демоны вас раздери, где можно столько шляться?! Я несколько раз позвала друзей, но ответом мне была тишина. Чем больше я петляла по лабиринту, тем больше уходила вглубь. В голове поселилась уверенность, что иду в неправильном направлении, но как добраться до выхода, я не знала. Еще раз крикнув, но, как и прежде безрезультатно, я ускорила шаг. Гром, молнии, могилы, ворох листьев, кружащий вокруг — все это гнало меня, словно затравленного зверя и не давало остановиться и спокойно подумать, где же все-таки выход.

Сзади что-то щелкнуло. Я обернулась, но не увидела ничего, кроме уже успевшего примелькаться пейзажа. С воплем "Помогите!" рванула вперед. Еще один щелчок и… стрела с серебристым наконечником угодила в дерево в нескольких сантиметрах от меня. Кто-то стрелял, и его мишенью была я. Лихорадочно смахивая набегающие на глаза слезы, я повернула вправо и замешкалась. Дорогу мне преградила еще одна статуя ангела. Этого мгновения хватило убийце, чтобы выстрелить…и попасть. Я медленно сползла вниз. Очередная стрела все-таки нашла свою цель. Тело начало каменеть от ужасного сковывающего холода. Я попыталась крикнуть, но не смогла даже пошевелить губами. Перед глазами заискрились разноцветные огоньки. "Надеюсь, первым кого я увижу после смерти, будет не Хранительница", — проскользнула последняя мысль прежде, чем я закрыла глаза.


Аттеа стояла в огромном зале, напоминающем грот, и неотрывно смотрела на кусок льда, помещенный в нишу. Со всех сторон веяло холодом и пустотой.

— Наконец-то! — Хранительница с жестоким упоением наблюдала за разворачивающейся внутри ниши картиной. Темноволосая девушка, коротко вскрикнув, опустилась на ковер из мягких листьев. — Десятая!

— А вы уверены, что она умерла, моя госпожа? — Жалкого вида существо, напоминающее маленький шарик на тоненьких ножках, с опаской приблизилось к своей хозяйке. — Последний раз вы точно также прошипели: "Десятая!" а у нее даже царапины не осталось. Повелителю не понравится очередной ваш промах!

— Пошел прочь, мерзкая скотина! — Она щелкнула пальцами, и видение исчезло. — Передай господину, что я готова встретить нашу гостью.

Глава двадцатая

— Доктор, я жить буду?

— А смысл?

Народное творчество

…Битва. Молодая темноволосая девушка в латных доспехах мчится в самую гущу сражения. Выпущенная стрела попадает в круп лошади. Скатившись с мертвого животного, девушка выхватывает меч и пронзает им первого напавшего на нее воина. Увернувшись от второго, она в повороте ранит еще двоих. Навстречу ей уже спешит новый противник. Замахнувшись, воительница готовится сразить его, но слишком поздно реагирует на отчаянный крик "Обернись!". Острое лезвие входит в тело. Упав на колени, она тихо шепчет: «шестая»…


Я приоткрыла глаза. В размытых силуэтах, склонившихся надо мной, узнала Воллэна и Рэя. Рядом стоял невысокого роста мужчина.

— Спите, сударыня. Вам это сейчас необходимо, — прошелестел откуда-то издалека тихий голос, и я снова окунулась в пучину сновидений…


…Ночной лес. Юная девочка, еще совсем ребенок, бежит, спотыкаясь о сухие ветки и корни деревьев. Позади слышится стук приближающихся копыт. Задыхаясь от бега, она словно раненое животное спешит найти убежище. Внезапно дорогу ей преграждает всадник с мечом в руках. Зажмурившись и прижав руки к груди, она шепчет: "Еще одна. Восьмая"…


…Авария. Машина падает с обрыва и летит вниз, разлетаясь на куски. Взрыв. Огни. Темнота. Белая комната….


Я очнулась и сразу же почувствовала ноющую боль в плече. Несколько минут лежала не шевелясь, вслушиваясь в тишину. Привыкнув к темноте, различила силуэт сидящего в кресле мужчины. Глаза сильно пекло, поэтому я не сразу смогла понять кто это.

Дверь осторожно отворилась, пропустив в комнату луч света и Воллэна.

— Дор, ты опять здесь?

Владыка вздрогнул и, откинувшись на спинку кресла, прошептал:

— Я просто зашел проведать посланницу и, по-видимому, задремал.

Прикрыв глаза, я притворилась спящей. Интересно же узнать о чем они будут говорить!

— Ты в этом кресле дремлешь уже третью ночь! — Советник приблизился к Владыке. — У Нарин есть сиделка, и тебе нет необходимости заменять ее.

Быстро поднявшись, Дорриэн пригладил растрепанные волосы и чуть хрипловатым голосом ответил:

— Я всего лишь беспокоюсь о состоянии своей гостьи. Не хотелось бы, чтобы она умерла здесь, в Драгонии.

— Ну да. И только поэтому ты ночи напролет проводишь у ее постели, а с утра ходишь злой как демон и на всех кричишь. Эта твоя кислая физиономия уже всех достала. Даже Кенэт по сравнению с тобой выглядит счастливым ребенком. Хотя рожи мрачнее, чем у него, я не встречал. — Советник опустил руку на плечо друга и подтолкнул того к выходу. — Не забывай, со дня на день приедет Солея. Придворные и так мозоли на языках понатерали, обсуждая твои ночные посиделки в комнате посланницы. Дор, если эльфийка узнает, тебе не выжить.

Раздраженно сбросив руку эмпата, Владыка вышел из комнаты. Воллэн последовал за ним, плотно прикрыв за собой дверь.

Я попыталась потянуться, но резкая боль в плече помешала мне поднять руки. Вздохнув, закрыла глаза и с блаженной улыбкой начала медленно погружаться в сон. Все-таки не так уж плохо в этом мире. И может Солея по дороге в Драгонию свалится в глубокую канаву и превратится в мерзкую жабу. Тогда Дорриэн не захочет на ней жениться и возможно…

Далее сознание заволокло туманом. Вслушиваясь в звуки мерно постукивающих по стеклу капель, я в очередной раз улетела в страну Морфея.


Что-то прохладное и гладкое коснулось щеки. Осторожно приподнявшись на подушках, я посмотрела на негодника, посмевшего столь наглым образом нарушить мой сон.

— Феня?

Птенец потерся клювом о щеку и, взмахнув крыльями, сел на спинку кровати у моих ног.

— Ты давно прилетел? — Возвращение феникса было самой приятной новостью за последние дни.

Дверь приоткрылась и в проеме показалась голова улыбающегося Лора.

— Ты проснулась?

Я указала приятелю на кресло возле себя.

— Сейчас, одну минуту. — Принц выглянул в коридор и что есть мочи заорал. — Стэн, Рэй, она очнулась!

Видели бы вы, что творилось дальше. Прибежала Инэка, неся поднос с едой, при виде которой я окончательно утвердилась в мысли, что жизнь в этом мире довольно-таки приятна. Следом стрелой влетели близнецы и, расцеловав меня в обе щеки, начали расспрашивать о моем самочувствии. Спустя еще некоторое время появился Воллэн с незнакомым мне мужчиной, назвавшим себя доктор Морт. Кажется, с французского слово «mort» переводится как «смерть». Хм, не самая подходящая фамилия для лекаря.

Когда уже в моей комнате не было свободного места, зашел Владыка. Бледный, с темными кругами под глазами, но все такой же спокойный и уравновешенный. Настоящий вампир!

— А где же Кенэт? — обратилась я к присутствующим. — Я думала он первый прибежит проведать меня.

Воллэн улыбнулся.

— Наступит ли такое время, когда ты перестанешь шутить и острить?

Я отправила в рот ложку паштета и с наслаждением пережевывая, ответила:

— Не переживай, наступит. Как только убийца получше прицелится и попадет мне не в плечо, а в сердце, так сразу шутки и прекратятся.

Почему-то никто не засмеялся. Черт! Форму теряю!

— Я надеюсь, вам уже лучше? — Быстро глянув на меня, Владыка сел в придвинутое к кровати кресло. — Инэка, можешь идти. Доктор Морт тоже. Зайдите немного позже.

Поклонившись правителю, эмпаты вышли.

— Ты не ответила на мой вопрос! — Вот опять он на "ты"! — Как ты себя чувствуешь?

— А разве не видно? Плечо болит, глаза пекут, от раны несет какой-то вонючей дрянью. Запах похлеще нашатыря. А ты спрашиваешь как я! — Заметив укоризненный взгляд Вола, я поспешила добавить. — Отлично себя чувствую, Ваше Высочество! Негодяя, который хотел отправить меня к праотцам уже нашли?

Владыка отрицательно покачал головой.

— За этим я и пришел. Ты случайно не видела, кто в тебя стрелял?

— А я думала, вам действительно хотелось узнать о моем состоянии. — Теперь уже Дорриэн смотрел на меня с укором.

— Нет, не видела. Когда ребята увели Лориэна и не вернулись, я начала нервничать. Резко потемнело от набежавших туч. Грянул гром, молнии… Мне стало страшно. Я побежала, как мне тогда казалось к выходу, но заблудилась. И тут стрела попала в дерево, возле которого я остановилась, чтобы перевести дыхание. Увидев ее, я рванула за ближайший поворот и наткнулась на статую геллании. Все! Больше ничего не помню. А как вы меня нашли? — обратилась я к близнецам.

— Мы отвели Лора к выходу. Нам повезло. Именно этим вечером доктору Морту приспичило прогуляться по парку вместе со своей супругой. Он помог отвести Лора к скамейке и пообещал позаботиться о нем. Мы вернулись к могилам, но тебя там уже не было.

— Потом мы услышали твои крики и не на шутку перепугались, — продолжил вместо брата Рэй. — К счастью, Стэн и я часто гуляли по кладбищу еще когда учились в Эсфероне и неплохо ориентировались в нем. Нашли мы тебя уже когда ты лежала возле памятника пронзенная стрелой.

— Я тогда очень испугался за твою жизнь, Нарин! — Все чувства Стэна отразились на его лице. — Стрела была отравлена неизвестным мне ядом. Яд попал в кровь и начал быстро убивать тебя. Ты уже практически не дышала, когда мы принесли тебя к Морту.

— Слава богам, у лекаря под рукой была дорожная аптечка. Приостановив действия яда, мы помчались в замок.

— Я… мы боялись, что ты не доживешь до утра, — еле слышно прошептал Дорриэн. — Слишком быстро яд распространялся по телу и слишком поздно мы нашли противоядие. У кого-то много денег, раз он может позволить себе покупать яд стоимостью в двести золотых за маленькую бутылочку.

Двести золотых?! Это как же меня надо ненавидеть, чтобы потратить такую огромную сумму на отраву!

— Я не пойму, почему ты осталась у могил? — спросил хранивший до сих пор молчание Воллэн. — Почему не пошла вместе с ребятами?

Советник вместе с Владыкой в упор посмотрели на меня.

— Я заинтересовалась цветами арделии. Вот и задержалась, чтобы получше рассмотреть их. — Я опустила глаза на одеяло, не в силах выдержать взгляд советника.

Дорриэн молча следил за нашим разговором. Не нужно, чтобы еще и Владыка начал что-то подозревать.

— Как долго я спала?

— Четыре дня. Все это время мы не были уверены, справится ли твой организм с ядом. Владыка поднялся с кресла. — Воллэн, пойдем. Не будем больше утомлять посланницу.

На прощание Вол одарил меня долгим многозначительным взглядом и вышел следом за правителем. Когда за ними закрылась дверь, близнецы и Лор прыгнули на кровать и начали изображать из себя заботливых нянек.

Только сейчас я заметила, что с ногой принца все в порядке.

— Лор, ты ходишь?

— Да, у меня был перелом, но Морт наложил мазь, которая ускорила процесс срастания костной ткани. И я уже второй день не чувствую боли.

— Рада за тебя. — Хоть кому-то сейчас не больно. — Может, выйдем, прогуляемся? Не хочу все время сидеть в комнате.

Я опустила ноги на пол и попыталась опереться руками о перину. Плечо пронзил острый приступ боли. Близнецы тут же вскочили и уложили меня обратно, проигнорировав все мои протесты.

— Тебе не хватило последней прогулки? — строго проговорил Стэн. — К тому же посмотри на улицу. Уже пятый день дождь льет не прекращая. Дороги размыты. Так что поехать в город мы бы при всем желании не смогли. Придется нам веселить тебя здесь.

Я смиренно улыбнулась и погладила по головке своего пернатого любимца.

— Он прилетел на следующее утро после того, как тебя ранили. — Сказал Рэй.

— Мы его еле успокоили. Когда Феня почувствовал, что с тобой случилась беда, он так завизжал! Сбежавшиеся на шум эмпаты решили было, что это вернулся феникс Шеррэта.

— Его голос слишком силен для птенца. Мне кажется, Феню ждет большое будущее.

Я была горда за своего птенца и в то же время приятно удивлена его заботой.

— Он принес какое-нибудь послание?

— Да! — Лориэн достал небольшой лист бумаги и протянул мне. — Мама желает тебе удачи в твоей миссии и надеется, что у нас все получится. А еще, — парень густо покраснел, — она обещала хм… как написала, надрать мне задницу, когда я вернусь домой.

Я рассмеялась и пробежалась глазами по бумаге. И откуда только Ее Величеству известны такие выражения? Ничего интересного. Теора просила сообщить ей, как только узнаем что-нибудь новое. Но посылать Феню по такому ливню я не собиралась.

Я устало потянулась и прикрыла глаза. Был полдень, но у меня появилось ощущение, будто уже наступил вечер. Глаза сами по себе начали закрываться.

— Нарин, — тихо сказал Лориэн, — ты объяснишь нам, о какой руне вы говорили? Рэй наотрез отказался нам что-либо рассказывать без твоего разрешения.

Я широко зевнула.

— Потом. Я сейчас хочу поспать. — Повернувшись на бок, добавила. — Приходите вечером и тогда я все расскажу… а еще лучше, пусть Рэй вам расскажет. Буду ждать вас…позже.

Сейчас самым большим моим желанием был долгий сон. Все эти разговоры ужасно утомили. А сил в моем ослабленном организме было еще так мало.

Кто-то заботливо накрыл меня одеялом и вскоре послышался стук захлопнувшейся двери. Комната погрузилась в полумрак.


Дорриэн


Я смотрел на огонь в камине, не в силах отвести взгляд. Последние пятнадцать минут Воллэн заверял меня, что даже не догадывается, почему Нарин осталась на могилах одна. Что она искала? И искала ли вообще что-нибудь? Я не довеял этой девчонке, но повода не доверять другу у меня не было. Хотя за последний месяц Вол сильно изменился. То ли на него подействовала встреча с Эдель, то ли сказывалось влияние Нарин и ее неугомонной шайки.

— Не могу понять, зачем кому-то понадобилось убивать обычную человеческую девчонку? — Я перевел взгляд на советника. — Какой в этом смысл?

— Может кто-то очень не хочет, чтобы посланница Нельвии добилась мира между нашими королевствами.

— Ерунда! Изначально было ясно, что ее приезд в Драгонию — чистая формальность. Ей ни за что не найти убийцу отца. Лучшие маги пытались, и след привел их в Нельвию. Так что здесь искать не имеет смысла.

— А если эмпаты ошиблись? Если кто-то хорошо постарался, чтобы сбить их с пути?

Я отмахнулся. Следопыты Драгонии — лучшие во всей Этаре. Обмануть их невозможно.

Я оглядел полутемный кабинет. Дождь так и не перестал лить. Еле сдерживая зевоту, я произнес:

— Надо приставить охрану к ее комнате. Распорядись, Воллэн.

Приятель кивнул и спросил:

— Можно дать тебе дружеский совет? — услышав мое осторожное «да», он продолжил. — Иди ляг поспи. И пару дней ни с кем не встречайся. За это время в королевстве ничего не случится, а ты сможешь набраться сил перед приездом делегации из Долины. Они тебе еще пригодятся.

Я вскочил с места.

— Меня достали твои постоянные намеки на свадьбу! Не бойся, я не забыл! И разрывать помолвку из-за какой-то девчонки не собираюсь!

Советник подошел ко мне и расплылся в едва заметной улыбке.

— Вот видишь. Ты сам признался. Я не сказал ни слова о Нарин. Просто посоветовал тебе отдохнуть. Это не похоже на тебя, Дор. Надеюсь, ты скоро опомнишься. — Эмпат вышел, оставив меня одного.

Я вернулся в кресло и сжал голову руками. В висках снова появилась тупая пульсирующая боль. Сам не знаю, что со мной происходит. Как только увидел ее раненой, сразу же захотелось найти эту тварь, решившуюся убить посланницу и разорвать в клочья. А потом несколько ночей не мог заснуть, сидя возле нее. Нарин очень часто кричала во сне. Какие-то цифры, Хранительница, смерть… Что же скрывает эта ходячая беда в юбке? Друзья ее точно посвящены в тайны посланницы. Воллэн что-то знает, но молчит. Придется самому все выяснить. Но рано или поздно я, так или иначе, докопаюсь до истины. Главное, чтобы приезд Солеи не отвлек меня от разгадки тайн посланницы. От мыслей об эльфийке настроение испортилось окончательно. Допив бокал грога, я отправился спать. С завтрашнего дня начну воплощать свой план в жизнь!


Нарин


К семи вечера я уже успела поужинать и принять доктора Морта. Он сменил повязку и заверил меня, что как только последние частицы яда выйдут из крови, он наложит быстрозаживляющую мазь со сложным названием "гиларино…" тьфу, не выговорить!

Следом за лекарем явился Воллэн и потребовал рассказать ему всю правду. Хорошо хоть на его месте не оказался Владыка. Я рассказала. А что мне было делать? Эмпат и так знал про меня больше, чем все мои школьные подруги вместе взятые. Одной тайной больше, одной меньше — уже не имеет значения. Я поведала ему о встрече с илларами, о камне с руной, об открытии на кладбище.

Чтобы добить его окончательно, призналась, что могу видеть отрывки из прошлого. Эмпат громко выругался и осмотрел камень, но, так же как и я ничего не смог понять. Пообещав подумать, он сообщил, что завтра с утра мы начнем наши отложенные занятия.

Весь день пока я спала, дождь лил как из ведра. Приходилось постоянно поддерживать огонь в камине, чтобы согреться и осветить комнату.

Не успела за советником закрыться дверь, как в комнате появилась моя счастливая троица. Радужно улыбаясь, Рэй поинтересовался, как я себя чувствую, и поставил на стол большую коробку кремового цвета. Я поинтересовалась что это.

— Это наша любимая школьная игра «Этара». Мы всегда так убиваем время в плохую погоду, когда приходится сидеть взаперти.

— А я думала, вы только унижая окружающих, развлекаетесь.

Ребята уселись на кровать и расчистили место для карты. Я уже видела, как они в нее играли, когда заходила как-то в комнату к близнецам.

— Игра рассчитана на четырех игроков, — начал объяснять Рэй. — На карте изображены четыре наших королевства: Нельвия, Драгония, Долина Звезд и Астен.

Эльф раскрыл карту. «Этара» была чет-то вроде нашей монополии, но намного круче. На моих глазах… карта увеличилась в размерах, поэтому нам пришлось перенести ее на пол.

— Карта сама решает, какой размер принять, — просветил меня Лориэн. — В прошлый раз, когда мы играли, она поместилась на столе.

— Значит, сегодня нас ждет не шуточная игра, — довольно продолжил Стен. — Смотри!

На моих глазах карта приняла объемные формы: выросли замки, горы, леса. В городах сновали туда сюда маленькие человечки. Наверное, такими видят нас гелланы с небес. Я попыталась просунуть мизинец в крошечный домик. Оттуда выбежал седобородый человечек (гном, по-видимому) и начал возмущенно браниться, грозя мне кулачком. Я умилилась и пощекотала гнома. Что-то выкрикнув напоследок, он сплюнул и ушел обратно.

— Ты его обидела, Нарин! Не повезет тебе, если получишь во владение Астен. Этот гном — староста гильдии копейщиков — имеет большое влияние при дворе и может настроить против тебя твоих же подданных.

Я рассмеялась. Лориэн говорил все это с таким выражением, будто передо мной только что был настоящий гном, а карта — настоящая Этара.

Однако, начав играть, я с головой окунулась в сказочный мир, позабыв о реальности. Правила были просты, поэтому научиться играть в «Этару» не составило особого труда.

По жеребьевке мы определили кто правитель какого королевства. Мне досталась Драгония, Лору — Долина, Стэну — Нельвия, а Рэю — Астен. Парень потом долго злился на брата, не понятно почему обвиняя того в мошенничестве.

Каждый правитель должен был радеть за свое королевство, в котором жизнь шла полным ходом. Во дворцах плелись интриги, на улицах городов устраивались мятежи, а дети росли и ходили в школы.

Мы по очереди тянули карточки с заданиями. Справившийся с заданием игрок получал очки в виде выгодного договора с соседним королевством, хорошего урожая за год, веселого праздника и тому подобное. Каждый пройденный круг считался прожитым годом. Один раз мне попалось задание примирить враждующие Астен и Нельвию. Я должна была отправить посланника мира в эти королевства и попытаться уговорить правителей не начинать войну. Не знаю, каким образом, но игра сама решала, выполнил ли ты возложенную на тебя миссию или же провалил. Мне не очень хотелось тратить время на уговоры, поэтому я просто-напросто предостерегла Стэна и Рэя сказав, что если они не перестанут конфликтовать, эмпаты объявят Нельвии и Астену войну и перебьют всех жителей как трусливых котят. Правителям пришлось послушаться меня. При этом эльфы злорадно ухмылялись и то и дело перемигивались между собой. В итоге игре не понравилось, как я разрешила назревающий конфликт. Поэтому в наказание люди и гномы сплотились и объявили Драгонии войну. Следующие пять кругов у меня ушли на реконструкцию разрушенных катапультами зданий, лечение раненых и подавление ропота придворных. Для этого пришлось проявить всю свою смекалку и изворотливость.

— Но я же примирила вас! — Я никак не могла успокоиться из-за проигрыша в войне.

— Но какой ценой? — Стэн снова улыбнулся. — Ты действовала напором и угрозами, а надо было применить другую тактику.

— В детстве я ненавидел эту игру, — сказал Лориэн, вытягивая очередную карточку. — Мама каждый день заставляла меня часами играть в нее с учителями. Я терпеть не мог искать компромиссы, избегать конфликтов, проявлять терпение. Проще всего было заставить других силой подчиняться мне. Но игра такой тактики не принимала. И мне приходилось расплачиваться очками за свои ошибки: подданными, землями, неурожаем.

— Зато сейчас Лор — один из лучших игроков в нашей школе, — похвалился за друга Рэй. — В прошлом году мы устраивали соревнования между нашим курсом и несколькими старшекурсниками. Наш Лор занял первое место!

— Ты будешь хорошим правителем, приятель, — искренне улыбаясь, добавил Рэй.

— Как жалко, что в реальной жизни никакая игра не может сказать нам: "Стоп!" и уберечь от худых поступков, — задумчиво проговорила я.

— Может. — Лориэн с детской уверенностью посмотрел мне в глаза. — Рано или поздно все интриги и коварство окружающих выплывают наружу. Просто нужно проявить терпение и дождаться правды.

Я ничего не ответила. Может быть, на Этаре все действительно обстоит таким образом. Люди… и нелюди здесь намного проще, открытее, честнее. Даже Кенэт в моем искушенном мире казался бы совершенно обычным. С обычными пороками и слабостями, присущими практически каждому человеку. Слишком много лжи, зла, коварства хранит мой мир, чтобы просто так сесть, как говорит Лориэн, и дождаться правды. Нет! У меня дома эту самую правду нужно выгрызать зубами, порой рискуя без них же и остаться.

— Нарин, очнись! Твой ход.

Я вздрогнула и достала карточку…

Закончили мы играть далеко за полночь. Победил не Лор, как я и ожидала, а Рэй со своими гномами. Радостно проскакав по комнате некий победный танец, эльф чмокнул меня в щеку и убежал к себе в комнату спать. Стэн и Лор тоже не стали задерживаться и, собрав карту, пожелали мне спокойной ночи.

Я подбросила в камин дров и нырнула под одеяло. Дождь так и не прекратился. А что может быть прекраснее, чем уходить в страну сладких грез под громкий шум дождя и далекие раскаты грома.

Глава двадцать первая

Хорошо навещать родных и друзей, но не жить рядом с ними.

Т. Фуллер

Эдель


Вот уже третий день я слонялась по Неалю без дела. Уговорить Седрика не отправлять меня в Темное Королевство так и не удалось. Этот старый хрыч явно что-то задумал, но забыл об этом сообщить МНЕ! От скуки я не знала куда себя деть и уже хотела отправиться поохотиться в загородное поместье, пожалованное мне королем за несколько удачных миссий, как услышала от эльфов о том, что Леста сейчас в Катоне — небольшой деревеньке поблизости Неаля. Каждый год колдунья приезжала в Долину собирать травы для своих зелий и каждый год я наведывалась к ней в гости. После побега из Драгонии она была единственной, с кем я поддерживала связь. И сейчас у меня был двойной повод навестить колдунью. Нужно было расспросить ее о напавших на посланницу демоницах.

Собрав все необходимое, я спустилась вниз в конюшню и приказала мальчишке сделать лошадь. До Катона был всего день пути, поэтому слишком много вещей брать не имело смысла. Скинув на лошадь свою поклажу, я повела ее к воротам.

Уже возле самого выхода меня окликнула Солея. Демоны! А ей чего от меня надо?!

— Эдель, ты далеко собралась? Не забывай, через четыре дня мы уезжаем в Драгонию.

Все это было сказано противным тоном избалованной девчонки. Мало Седрик лупил ее в детстве!

— Почему молчишь? — Солея обиженно топнула ножкой, обутой в нежно-голубую атласную туфельку. — Отвечай!

— Не хочется. — Я отвернулась и направилась к мосту, раскинутому надо рвом.

— Не смей поворачиваться спиной, когда с тобой разговаривают!

Я медленно развернулась на каблуках и замерла. Как же ты меня достала за последние четыре года! Бедный Дорриэн! И эта истеричка станет моей родственницей?! Да я сама прибью ее раньше брата!

С не предвещающей ничего хорошего улыбкой я подошла к эльфийке. Нахально смотревшие на меня фрейлины как-то сразу сникли и опустили глаза в землю.

Принцесса же задрала нос кверху и следила за мной гордым, полным презрения взглядом.

— Солея, — тихим голосом сказала я, — если я еще хоть слово услышу от тебя в таком тоне, всю дорогу до Эсферона будешь ехать в повозке с провиантом, посудой и остальной рухлядью. Я лично сооружу тебе трон из кастрюль и сковородок.

Представив принцессу, сидящей посреди кочанов капусты с кастрюлей на голове вместо короны и поварешкой в руках вместо скипетра, я улыбнулась. Это была самая приятная мысль за последние дни. Вскочив на лошадь и помахав эльфийкам на прощанье, я, наконец, выехала за ворота. Очень надеюсь, что сейчас она разревется и побежит просить папочку отрубить мне голову. Конечно, он ее не послушает, но возможно передумает отправлять меня в Драгонию. Когда я бывала в Неале, Солея обращалась к королю с этой просьбой чаще, чем с вопросом: "Когда же я поеду к моему душке Дорриэну, чтобы стать лучиком света в его безрадостной и скучной жизни?" Я усмехнулась. По мне так уж лучше тьма, чем такой свет.


Если ехать без остановок, то до Катона можно было добраться за восемь-девять часов. Поэтому я решила не тратить время на привалы, чтобы быть у колдуньи уже на следующее утро. Хотелось хотя бы один день провести с ней. Мне всегда было интересно общаться с этой необыкновенной женщиной. Еще с раннего детства я маленькой девочкой убегала к Лесте на окраину Эсферона, чтобы услышать очередную сказку о злых чудовищах и прекрасных рыцарях, спасающих этарцев от сил зла. Как я потом поняла, все демоны оказались реальными. Просто Леста рассказывая сказки, учила меня способам борьбы с нечистью. Она заменила мне мать и сейчас я с нетерпением ждала встречи с ней.

Проведя в седле всю ночь, я с огромной радостью увидела знакомую крышу маленького домика на окраине Катона. Колдунья всегда выбирала тихие места, предпочитая одиночество надоедливым соседям.

Подъехав к забору, я улыбнулась машущей мне эмпатии.

— Леста, ты как обычно встречаешь меня у порога. До сих пор не могу понять, как тебе удается узнавать время моего приезда?

Эмпатия зажмурилась от слепящего солнца и ласково улыбнулась.

— Не забывай, я колдунья. — Она крепко обняла меня. — К тому же я не могу не почувствовать, где находится моя дочка.

Я давно привыкла называться ее дочерью и поэтому не удивилась тому, как она ко мне обратилась. Мы вошли в дом. На все мои протесты лечь поспать Леста ответила категорическим отказом. Напоив успокаивающим отваром и дав один кристалл, она уложила меня в заранее приготовленную постель.

Выспавшись, я почувствовала себя превосходно. Усталость и переживания последних дней как рукой сняло.

— Проснулась? — не оборачиваясь, спросила эмпатия.

Она как раз заканчивала накрывать на стол. От горячих блюд исходил умопомрачительный аромат. На душе сразу стало тепло и приятно.

— Как в старые добрые времена. — Я поцеловала колдунью и села за стол.

О чем мы с ней только не говорили в тот день. Леста рассказала мне о последних событиях, произошедших в Драгонии (хотя шпионы Седрика уже успели донести их в Неаль) и похвасталась новой, приобретенной на ярмарке книгой заклинаний. Я же в свою очередь поведала ей о жизни в Неале, Седрике, Солее и других мелочах.

Пообедав, колдунья поднялась из-за стола.

— Я собиралась пойти в лес. Сейчас как раз время собирать земную энгарию. Не хочешь со мной?

Я кивнула и поднялась следом.

— Да. По пути и поговорим. Утром я буду вынуждена уехать.

Эмпатия всплеснула руками.

— Но почему?! Ты же всегда приезжаешь на неделю, а то и на две. Эдель, тебе надоело общество старой Лесты?

Приобняв пожилую эмпатию за плечи, я повела ее на улицу.

— Ты же знаешь, если бы моя воля, я бы жила здесь, вместе с тобой. Но через три дня мы с Солеей уезжаем в Драгонию.

— Как? — Эта новость не могла оставить ее равнодушной. — Ты же поклялась никогда не возвращаться домой? И тут такие перемены!

Мы вышли за калитку и неторопливо побрели к опушке леса. Солнце ласково играло в золотых волосах колдуньи, заплетенным в тугую косу, делая ее похожей на молоденькую девушку. Взяв ее под руку, я ответила:

— Дело не в том, чего я хочу. Седрик приказал мне. А ты же знаешь, я дала ему клятву верности.

— И чем он объяснил свое желание отправить тебя в Драгонию?

— Сказал, что если я не хочу допустить начала войны, то должна убедить в этом брата. Но и дураку ясно, что Дорриэн ни за что не послушает свою младшую сестру.

Мы подошли к лесу, где росла земная энгария. Оказавшись под сенью деревьев, я жадно вдохнула пьянящий лесной воздух. Как же хорошо! Приятная прохлада ласкала лицо, помогая мне забыть об утомительной дороге и предстоящей поездке в Драгонию.

— Думаешь, Седрик сказал правду? — осторожно поинтересовалась эмпатия.

— Наоборот, думаю, соврал. Но я все равно хочу попытаться убедить Дора отказаться от этой глупой затеи… А потом уеду.

Леста с грустью посмотрела мне в глаза. Раньше она пыталась уговорить меня вернуться в Темное Королевство навсегда, но поняв бессмысленность своих попыток, смирилась.

— Леста, — вот и настало время рассказать ей о последних событиях, — я приехала не только навестить тебя. Кое-что случилось, когда я возвращалась в Долину.

Она слушала не перебивая. Когда я дошла до разговора с Воллэном, мой голос дрогнул. К сожалению, это не ускользнуло от внимания колдуньи.

— Я хотела бы встретиться с этой девушкой… Как ты сказала, Нарин?

— Да, она должна была уже приехать в Драгонию. Если, конечно, Дорриэн вообще впустил посланницу… Леста, ты знаешь, кто были эти твари?

Она с задумчивым видом сорвала еще один корешок и осторожно положила его в корзину.

— Нет. Я слышала, что во времена войны Эрота с другими королевствами было оживлено много всякой нечести, но таких тварей не было. Кстати, их называют гарпиями.

Я радостно вскрикнула.

— Так ты слышала о них?

— Да, я читала об этих существах. Они принадлежат к демонам высшего ранга, и я не представляю, кто мог их вызвать. Гарпии — посланницы смерти. Своим криком они вытягивают жизнь из всего живого.

— Но мы же остались живы! — Я сорвала корень земляной энергии и подала его колдунье. — Но надо признать, крик их определенно действует на нервы.

— Не могу точно сказать, почему вы остались живы. Вероятнее всего их силы слабеют в чужой для них среде. Этара не создана для таких существ. Но все-таки некоторое воздействие на вас их крик оказал. Мальчики заснули беспробудным сном, а ты просто подошла позже. Наверное, твое стремление спасти девушку придало тебе сил. Поэтому ты и не заснула.

— Но Нарин тоже не спала. Почему?

— А вот на этот вопрос я смогу тебе ответить только когда встречусь с этой девочкой. Ты говоришь ее спутников разбудил крик красного феникса?

— Да.

Мы вышли на ромашковое поле и сели в цветах, как две подружки решившие посекретничать наедине, вдали от чужих ушей.

— Поразительно! — тем временем продолжала колдунья. — Красный феникс — необыкновенное существо. Его нельзя причислять к рангу простых птиц. Любой феникс, пусть даже и не красный — это борец. Я думаю, если бы феникс Нарин был постарше, он бы с легкостью справился с этими тварями без твоего вмешательства. — Она усмехнулась и задумчиво протянула. — Крик света против крика тьмы.

Некоторое время мы сидели, наслаждаясь ароматами цветов. Я сплела венок и украсила им голову колдуньи. Леста весело рассмеялась, а потом вдруг став серьезной, произнесла:

— Знаешь, красные фениксы — самые непокорные из своего семейства. Я знаю лишь одного эмпата, которому его феникс подчинялся беспрекословно. Это был Эрот. Угдар был для него верным слугой и ни разу не проявил ни протеста, ни неповиновения. Шерэтт тоже неплохо справлялся со своим. Но иногда его феникс наотрез отказывался подчиняться своему хозяину. Это очень злило Владыку, и порой он бывал слишком жесток с птицей. — Она сорвала цветок и повертела его возле носа. — А тут красный птенец и подчиняется человеческой девушке. Неслыханно!

Пробыв в лесу до заката, мы отправились в деревню.

— Эдель, а как ты собираешься вести себя с Воллэном?

Вот она и спросила о нем!

— Как он заслуживает. Буду считать его пустым местом.

От воспоминаний о советнике брата я вновь почувствовала, как сердце заполняет едкая горечь.

— Дети, — Леста погладила меня по голове. — И нравится же вам причинять друг другу боль. Нет бы сесть, и спокойно во всем разобраться.

— И так все ясно, — проворчала я, желая как можно скорее закончить неприятный для меня разговор. — Он предал меня! Предал нашу любовь! Наше будущее! К тому же он неплохо себя чувствует рядом с этой посланницей.

— Ты ревнуешь. — В глазах колдуньи засверкали лукавые искорки. — Эдель, когда ты перестанешь принимать несуществующее как существующее?

Мы приблизились к дому и остановились возле калитки.

— Ты не пойдешь в деревню?

Я отрицательно покачала головой.

— Нет, хочу отдохнуть. Как только приеду в Неаль, придется сразу же начинать собираться в дорогу.

— Тогда иди ложись. А я пока заварю облепиховый чай.

Забравшись на кровать, я с нетерпением стала ждать свой любимый напиток. Взяв в руки кружку, вновь почувствовала себя маленькой девочкой. Мне вдруг захотелось вернуться в детство, когда мир казался прекрасным, окружающие добрее, а ужасные чудовища из рассказов колдуньи — просто сказочными персонажами.


На следующее утро меня разбудил аппетитный аромат свежей выпечки. Быстро собравшись, я отправилась помогать Лесте. Однако как оказалось, колдунья в моей помощи не нуждалась. Когда я вышла к столу, все уже было готово. А она тем временем складывала в сумки свои сокровища — мешочки с травами.

— Зачем ты собираешься? Ты же хотела пробыть в Катоне еще три недели.

Я подошла к столу и налила себе чашку чая.

— Собиралась. Вот только боюсь, посланницы к этому времени в Драгонии уже не будет, а мне обязательно надо с ней встретиться.

— Значит, когда я приеду в Эсферон, ты уже будешь дома, — начала рассуждать я. — Можно пожить у тебя? Не хочу оставаться в Ирриэтоне.

Колдунья приблизилась ко мне и коснулась губами моего лба.

— Нет, Эдель, даже не проси. Ты же знаешь, я люблю тебя больше всех на свете, но ты должна побыть с братом. Дорриэн места себе не находил, когда ты исчезла. И он ведь ни в чем не виноват.

— Он не открыл мне правды! — Где-то глубоко внутри появился горький привкус былых обид.

— Только потому, что не хотел причинять тебе боль. После смерти отца ты и Воллэн стали для него самыми близкими эмпатами.

— К тому же я не хочу сталкиваться с советником!

Леста усадила меня за стол и заставила проглотить горячую сдобу. После мыслей о Воллэне аппетит куда-то пропал. Вместе с настроением.

— Кроме него в Ирриэтоне еще живет около пятисот эмпатов. Будешь сталкиваться с ними.

Я вздохнула. В такие моменты спорить с Лестой было бесполезно.

— Но заходить ко мне ты можешь хоть каждый день. Да и я сама буду часто наведываться в замок Владык. С этой предстоящей свадьбой связано столько хлопот…

— Одна хлопота, — проворчала я с набитым ртом, — Солея. Не будет ее, не будет остальных проблем.

Колдунья ласково улыбнулась.

— Какое же ты еще дитя, Эдель. Смирись с этим браком. Ведь Дорриэн смирился. Это выгодный союз для обоих королевств. К тому же Солея — очень красивая девушка.

— Жалко, что не немая.

Я допила чай и, поцеловав Лесту, отправилась за вещами.

Провожая меня, она сказала:

— Береги себя, дочка. И прошу, не обижай принцессу. Все-таки она — будущая повелительница Драгонии.

Я пожала плечами, давая понять, что до свадьбы всякое может случиться. А у меня ох как чешутся руки избавить Драгонию от новой Владычицы.

Попрощавшись с эмпатией, я направила коня к южному тракту. Впереди меня ждали долгие часы пути.

Глава двадцать вторая

Любое препятствие преодолевается настойчивостью.

Леонардо да Винчи

Нарин


Следующие четыре дня были, наверное, самыми скучными в моей жизни. С утра приходил доктор Морт и вливал в меня добрую дюжину лекарств. И хотя на вкус они были хуже полыни, результат был потрясающий. Плечо практически перестало ныть, и я понемногу начала шевелить им. Погода оставалась все такой же мерзкой. День особо не отличался от ночи. Инэка постоянно поддерживала огонь в камине, так как сильно похолодало, и ветер все время норовил пролезть в щели.

После доктора Морта забегал Вол. От недосыпания советник исхудал и стал еще бледнее. С собранными в хвост волосами, в черном костюме и с мрачным выражением лица он необычайно походил на графа Дракулу. А когда улыбался, показывая свои длинные острые клыки, сходство становилось практически идентичным.

Два дня назад из Долины пришло послание, в котором говорилось, что в скором времени принцесса собирается осчастливить нас своим приездом. А если быть точной, то уже через неделю Ее Высочество намеревались прибыть в Драгонию. Поэтому советнику приходилось носиться по всему замку, контролируя подготовку к приезду нареченной Дорриэна. Что касается Его Высочества, то он не представал пред моими ясными очами вот уже третий день. Видно, был занят. Или просто морально готовился к появлению эльфийки. А мог бы хотя бы поинтересоваться моим самочувствием!

Каждый день мы с советником по нескольку часов проводили за тренировками. Все было просто, но многое приходилось заучивать на память. Если эмпаты впитывали эти знания с молоком матери, то мне приходилось познавать азы просмотра душ с самого начала. На первом занятии Воллэн объяснил, что существуют три уровня просмотра души.

Первый — душу каждого живого существа окружает цветное сияние. Очень часто цвет неоднороден. Но тот, что доминирует, является цветом исходным. То есть если человек или какое другое живое существо родился с темным цветом души, его всегда будет тянуть ко всякого рода отрицательным поступкам, неправильному образу жизни и искаженному восприятию мира. Если же в темной душе имелись "светлые пятна", то это означало, что он борется с собой и не дает отрицательной природе полностью завладеть его сознанием.

Базовых оттенка было два — светлый и темный. Но всех остальных (собственно цветов чувств и эмоций) миллионы. Эмпат учил меня понимать только основные.

Как-то я у него спросила:

— Вол, вот скажи мне, как можно быть такими недогадливыми? Стоило только проверить душу Теоры и понять, что она и мухи не обидит.

Вампир закатил глаза (он всегда так делал, когда я задавала очередной глупый вопрос) и ответил:

— Душа Теоры — это отдельная история. Она научилась ее прятать. Ты вообще знаешь, кто она и как пришла к власти? Ведь Теора не благородных кровей. А у нас с этим строго.

— Ну и как же это случилось?

Воллэн неопределенно пожал плечами.

— Потом сама у нее спросишь. К нашему делу это не относится. Ну что? Продолжим?

Я не возражала. В конце концов, это история королевы и спрашивать нужно у нее.

Второй этап подразумевал под собой понимание и толкование чувств. Наука эта оказалась намного сложнее. Если цвета души и их значение я могла просто запомнить, то тут нужно было научиться улавливать изменения в эмоциональном плане.

Для этого следовало находиться в непосредственном контакте с тем, кого нужно просмотреть. То есть общаться с ним. Задавая вопросы, можно было понять, когда собеседник искренен с тобой, а когда лжет. В общем, психология, смешанная с телепатией.

Тренировалась я на советнике и ребятах. С первым этапом проблем не возникло. Например, у эльфов в душе преобладали только яркие и светлые оттенки. И дураку ясно, что они совершенно безвредны для общества. Душа Лора светилась нежно-розовым цветом на фоне базового светлого. Что тут скажешь? Романтик. У Вола как и прежде доминировал светло-сиреневый цвет — цвет разочарования. Не трудно догадаться из-за чего. Точнее из-за кого. Просмотрела я также доктора Морта. Ничего интересного. Сплошной холодный серый цвет — признак сосредоточенности и уверенности в себе.

Со вторым этапом все обстояло намного сложнее. Но постепенно я научилась расшифровывать чувства друзей, хотя и не всегда верно.

С третьим же этапом я никак не могла справиться. Нужно было научиться передавать и получать мысленные послания. Сколько ни пыталась — ничего не выходило.

— Но у меня же получилось тогда на арене связаться со Стэном! Почему сейчас ничего не выходит?

Я упала на кровать и жалобно застонала не в силах больше концентрироваться на передаче.

— Тогда тобой двигало желание спасти друга, и все твои рецепторы были настроены на передачу. — Тоном профессора, читающего лекцию нерадивому студенту, просветил меня Воллэн. — И меня ты услышала потому что очень нуждалась в помощи и твоя душа была готова к восприятию информации извне.

— Может, не будем проходить этот этап? Я ведь уже умею просматривать эмпатов. Этого вполне достаточно для моей миссии.

Но Воллэн был непреклонен. Уже второй день он вдалбливал в меня азы телепатии. Без толку! С ней, как и с магией отношения у меня не сложились. Я особо по этому поводу не переживала. А вот эмпата злило мое нежелание учиться.

— Вол, а когда я начну просмотр? Я и так уже очень много времени потеряла. Со дня на день Дорриэн может попросить меня и тогда все твои уроки пойдут псу под хвост.

— Не попросит. Подольше притворяйся больной. Владыка никогда не выгонит раненую гостью. Завтра я сделаю так, что ты сможешь просмотреть Мара. И еще нескольких придворных. Я много думал о подслушанном тобой разговоре Кенэта и решил, что первым делом следует просмотреть его приближенных.

— То есть ВСЕХ магов Ирриэтона?!

Вспомнив количество эмпатов, носящих темно-зеленые мантии, мне сразу расхотелось начинать просмотр.

— Не всех. Но работы предстоит действительно много. Кенэт пока куда-то уехал, но как только вернется, нужно будет сразу же им заняться. А сейчас отдыхай.

Он поднялся и уже собрался уходить, когда я спросила:

— А как там приготовления к встрече принцессы?

— Уже почти все готово. — Вол загадочно усмехнулся. — Выйди, прогуляйся по замку. Ты его не узнаешь. Все в стиле Солеи. Как она заказывала.

Я забралась на кровать и поманила к себе Феню. Вспорхнув со спинки кресла, он приземлился возле моей руки, ожидая, что хозяйка его чем-нибудь угостит.

— Хотела бы я на нее посмотреть.

— Ты единственная во всем замке, кто этого хочет.


На следующий день мы с Волом отправились прогуляться по Ирриэтону. Я шла с открытым ртом, не веря, что еще несколько дней назад это была величественная цитадель Владык Драгонии. А теперь… Сразу и не скажешь на что стал похож наш замок.

— Вол, вы во что Ирриэтон превратили? В домик для Барби?

Вампир скривился.

— Не знаю, кто такая Барби, но замок действительно выглядит отвратительно. Дорриэн боится показать нос из своего кабинета.

Я присвистнула и еще раз глянула на красочные пейзажи, изображенные на картинах.

— Так вы быстро потеряете имидж грозных повелителей Этары.

На всех окнах замка теперь висели веселенькие занавески. Вдоль стен стояли горшки с цветами, а полы были устланы белыми пушистыми коврами. Выглядело непрактично и дешево.

Мы вошли в зал, где обычно собирались придворные на дневное чаепитие и передачу друг другу самых свежих сплетен. Я тоже любила бывать здесь в это время, веселя эмпатов своими шуточками, добрая половина которых касалась или магов, или Владыки.

Боже! Сколько портретов! И все одной девушки. Точнее девочки. На картинах была запечатлена Солея в первые годы своей счастливой жизни. Хорошенькая. Вот Солея малышкой сидит на пони, вот играет с собачкой на берегу озера, а вот она сидит, сложив руки и устремив на нас свой чарующий взгляд, словно Мона Лиза Леонардо да Винчи.

— Воллэн, пошли отсюда. Меня сейчас стошнит. — Я потянула эмпата за рукав.

— Стой. — Советник легонько толкнул меня в бок и взглядом указал на дверь напротив.

В зал вошел Мар с двумя магами.

— Вот у тебя и появился шанс просмотреть его.

— О'кей. Только убери от меня своего брата. А то он во второй раз все портит, — сказала я, заметив маячившего неподалеку Кетара. Когда я пришла в себя после ранения, молодой эмпат ходил проведывать меня каждое утро и вечер, как на работу. — Лучше б Владыка проявлял такое рвение, — пробурчала я.

— Ты что-то сказала? — спросил не расслышавший Воллэн.

— Я сказала, иди, уведи этого Ромео, пока он не помешал одному приятному разговору.

Я подошла к разговаривающим магам и, рявкнув "Привет!", положила руку на плечо стоящего ко мне спиной Мара.

Эмпат подскочил и уставился на меня перепуганным взглядом.

— Ты?!

— И я рада тебя видеть.

Остальные маги возмущенно засопели, недовольные прерыванием их беседы.

— Я думал, ты валяешься при смерти в кровати.

— Уже навалялась. Можно тебя? — Я схватила Мара за руку и потащила в коридор. Краем глаза заметила Кетара, шагнувшего мне навстречу. Вол одним рывком вернул парня на место и что-то шепнул ему.

— Что тебе от меня надо?

Мы шли по устланным белыми коврами коридорам. Какой же все-таки у Солеи ужасный вкус!

— Понимаешь, Мар, еще несколько дней назад я была при смерти, и многое переосмыслила в своей жизни. — Я села на подоконник и загадочно улыбнулась. Эмпат встал рядом. — В общем, я хотела извиниться перед Кенэтом за все те грубости, что наговорила ему. Но он уехал. Да и с тобой я вела себя по-хамски.

Опустив взгляд в пол, заставила себя покраснеть. Выглядело это так, будто я долго собиралась поговорить с эмпатом и, наконец, нашла в себе силы, но каждое слово давалось мне с трудом.

Мар недоверчиво посмотрел на меня. Не дав ему и слова вставить, я выпалила на одном дыхании:

— С детства не могу с собой ничего поделать. Как только понимаю, что парень мне нравится, сразу начинаю дерзить ему и оскорблять. Вот так же было и с Воллэном. Но это уже в прошлом. — Я заметила, как брови эмпата поползли вверх, и поспешила добавить. — С Кенэтом был другой случай. Мне просто было жаль птицу, а на совете я ему нагрубила, потому что сильно нервничала.

Мар сразу же выпрямился, гордо вскинув голову. Красивое с печатью порока лицо скривилось в довольной ухмылке.

— И что же ты хочешь? — Его руки легли на подоконник возле моих коленей.

— Чтобы ты простил меня и… — Я еще больше покраснела, — не отказался хоть иногда в эти дни, пока я здесь, гулять со мной. Например, сейчас…

Убрав мешающие мне встать руки вампира, я спрыгнула на пол и, взяв его под локоть, повела дальше по коридору.

— Твои извинения приняты, посланница. Я смогу к тебе зайти сегодня вечером.

Я застенчиво опустила глаза в пол, борясь с желанием двинуть этому идиоту. Это чем же он решил со мной заняться вечером?!

Взяв себя в руки, стала расспрашивать его о семье, школе, Кенэте, попутно восхищаясь его подвигами и храбростью. Пока Мар, нахохлившись, словно индюк, рассказывал какой он всесторонне развитый мальчик, я успела не спеша проверить его душу. Сплошное дерьмо! (извините за грубость). Другого названия цвету его души я не нашла. Хотя бы одно светлое пятнышко!

— … А потом я сказал Дору, что хоть он и Владыка, не позволю ему разговаривать со мной в таком наглом тоне. Его Высочество сразу стушевался и начал извиняться, а я…

Я восторженно смотрела на мага, не забывая при этом томно вздыхать и часто хлопать ресницами.

— Мар, может, ты мне объяснишь, почему вы обвиняете Теору в убийстве Владыки Шерэтта? Воллэн и Дорриэн наотрез отказались мне что-либо объяснять.

Я посмотрела на эмпата умоляющим взглядом. Немного помолчав, видимо что-то обдумывая, он ответил:

— Дядя Кенэт и другие маги были на месте преступления в Геллионе. Все указывает на людей. В частности, на королеву.

Дурак! Он говорит так, будто Теора собственноручно душила Владыку. Я на секунду прикрыла глаза.

Лжец! Знает ведь, что маги ничего не нашли и попросту обманули Дорриэна. А если и нашли, то явно не человеческие следы.

— А может, это все-таки был кто-нибудь из приближенных Шерэтта?

Мы повернули назад и отправились в зал, откуда начали нашу прогулку.

— Нет. Никто из эмпатов не причинял вред Владыке! — твердо сказал Мар.

Меня подмывало спросить, а кто же тогда причинял, но я побоялась спугнуть эмпата. Я во второй раз прикрыла глаза. Странно. Может, ошиблась. Нет. Без сомнения, он сказал правду.

Одно из двух, либо Мар слепо верит в благородство и верность эмпатов своему Владыке, либо знает, кто убил Шерэтта. Я больше склонялась ко второй версии.

Мы завернули за угол. Возле дверей, ведущих в зал, столкнулись с Дорриэном и Волом, которые о чем-то оживленно спорили. Фу, наконец-то я избавлюсь от общества этого морального урода!

Воллэн улыбнулся мне счастливой улыбкой.

— А я все гадал, куда ты убежала…

Высвободив свою руку из руки мага, я подбежала к советнику и, прижавшись к нему, положила голову ему на плечо.

Мар с недоумением застыл на месте, пытаясь понять, что это сейчас такое было.

— Ваше Высочество, Мар мне только что рассказал, как вы его безосновательно обвинили в проникновение в тайное хранилище. Знаете, я считаю, он был совершенно прав, пристыдив вас. — Я повернула голову к магу. Бедняга был в предобморочном состоянии. — Как ты сказал? Ах, да: "Плевал я на твое высокое положение, Дорриэн. Мой род еще древнее твоего, так что больше никогда не смей мне указывать, где мне находиться и что брать!" Хорошо, что вы осознали свою вину и извинились перед Маром.

Кажется, я переборщила. Полный искреннего ужаса взгляд эмпата сейчас скользил по каменному лицу будущего Владыки.

Дорриэн усмехнулся и спокойно произнес:

— Интересно, чем еще я оскорбил высокородного племянника Кенэта? Мар, ты только скажи. Я извинюсь.

Пробормотав что-то о срочных делах, эмпат дернул на себя дверную ручку и рванул в зал. А я облегченно вздохнула. Слишком уж меня тяготило присутствие мага.

— Не думал, что вам приятно общество Мара. — Дорриэн пробежался по мне спокойным равнодушным взглядом. Вот, опять это официальное обращение!

— Я решила извиниться за все перед ним. На меня очень повлияло происшествие на кладбище.

Воллэн хмыкнул и уставился в потолок, желая избежать вопросительного взгляда Владыки.

— Что-то я не заметил изменений в лучшую сторону.

— А зачем вы решили сделать из Ирриэтона пряничный домик? — перебила я Владыку. — Теперь невозможно по коридорам ходить, не боясь испачкать эти нарядные коврики. А на что стал похож этот зал? Прямо портретная галерея.

— Ты так говоришь, — снова перешел со мной на «ты» Владыка, — будто это сделали с твоим родным домом, Нарин. Тебе-то какая разница? Все равно ведь скоро уедешь.

Разговор явно не клеился. Немного постояв с эмпатами, я простилась с ними, показав взглядом советнику, что мне есть, что рассказать.

Снова начался дождь, и небо заволокло тучами. Слуги поспешили зажечь факелы в коридорах. Бесшумно ступая по толстому ковру, я направилась в комнату близнецов на очередную партию в «Этару». Каждый вечер мы проводили за играми, так как больше заняться здесь было нечем. Несколько раз мне даже посчастливилось выиграть.


Однажды в моей комнате появился Владыка. Мы тогда только распределяли королевства. Играли втроем, так как Лориэн убежал куда-то с Кетаром. После того злополучного бала парни быстро подружились, и теперь Лора чаще можно было застать в компании эмпата, нежели в обществе старых друзей.

Карта развернулась на все свободное пространство, значит, игра обещала быть долгой и интересной.

— Я вижу, вы заняты. — Дорриэн присел возле карты и посадил себе на ладонь маленького человечка, чтобы получше его рассмотреть. Топнув ножкой и что-то возмущенно пропищав, он спрыгнул обратно на карту. Волшебные обитатели «Этары» не любили, когда кто-то отвлекал их от дел насущных.

— Не хотите с нами, Ваше Высочество? — Я подняла на принца глаза, ожидая, что он сейчас ответит, что у него дела, и он зайдет попозже. Но Дорриэн уходить не собирался.

— С удовольствием. Сто лет в нее не играл.

— А сколько тебе лет?

— Сто тридцать восемь.

— Мне бы так выглядеть хотя бы в сорок! — с завистью проговорила я.

Мы кинули жребий. Долина Звезд и Астен достались эльфам, Владыке — Нельвия, а мне как всегда Драгония. Только однажды мне выпал Астен. Все остальные игры я управляла эмпатами. Услышав о том, кто у них королева, вампиры повыбегали из домов и, подняв вверх свои маленькие головки, начали возмущенно кричать и рвать на себе одежду. И так каждый раз! Я была у них явно не в фаворе, так что первый круг пришлось потратить на усмирение междоусобных столкновений и восстаний.

Где-то на десятом кругу, когда у меня уже было достаточно средств в казне, чтобы начать торговлю с людьми и выдать за нельвийского принца "свою дочь", я решила резко поменять ход событий и… объявила Нельвии войну. При этом я рисковала получить штраф от игры в виде ополчения со стороны Астена и Долины или очередного бунта в Драгонии. Мои эмпаты были очень ленивы и не особо обрадовались известию о грядущей войне. Что началось в Нельвии! Люди забегали, засуетились и, прибежав к дворцу правителя, потребовали немедленного разрешения конфликта.

— Зачем ты объявила нам войну?! — Дорриэн так увлекся игрой, что все события воспринимал так, будто они происходили на самом деле. — Мы же собирались подписать торговое соглашение! А как же наши дети?

Рэй потупил взгляд и сдавленно захихикал.

— У вас еще нет детей.

Получив пинки с обеих сторон, он примолк.

— Дор, я решила, а объявлю-ка я войну людям. Чего с ними торговать? Для этого у меня есть Долина и Астен. Да и эльфийский принц более подходящая партия для моей дочери.

Дорриэн недовольно покосился на меня, но промолчал. Так ему и надо! Пусть хоть в игре почувствует, каково это вести свою малочисленную армию людей против огромного войска вампиров.

Самое интересное, что игра «поддержала» мое решение, дав хороший урожай, продав который мы купили все необходимое для войны; благоприятную погоду (да, иногда над картой шел дождь, и тогда запрещалось выводить игроков "на улицу") и союзников в лице эльфов.

Владыка локти кусал от досады, не зная, какие шаги предпринять, чтобы избежать ненужной войны. Гномы на помощь не спешили.

И вот когда шла последняя битва за Геллион, и город готов был сдаться, в дверь постучали. Черт! Воллэн! И почему он появляется именно тогда, когда его совсем не ждут?!

— Дорриэн, я тебя везде ищу. — Он запнулся и, посмотрев на меня каким-то странным, испуганным взглядом, продолжил. — Там Леста приехала. Просит тебя об аудиенции.

Я хотела было вскочить, но почувствовала на плече сдерживающую руку Стэна.

— Так рано? Она же собиралась прибыть только к свадьбе.

— Она сказала, что ей нужно срочно с тобой поговорить.

— Вол, доиграй за меня. Нарин уже практически развалила мое королевство, но может тебе удастся что-нибудь изменить. Разрушать королевства, должно быть, ее призвание.

— Всегда рада помочь! — крикнула я вслед уходящему правителю.

— Что ты сделала с его королевством? — Воллэн занял место друга.

— Ничего особенного. Просто объявила Нельвии войну.

Глава двадцать третья

У всякого светлого будущего есть свое темное прошлое.

Народная мудрость

Дорриэн


Войдя в кабинет, я увидел пожилую эмпатию, внимательно разглядывающую портрет моего отца. Леста.

— Ты смотришь на него так, будто видишь впервые.

Колдунья обернулась и, подойдя ко мне, с нежностью обняла.

— Дорриэн, мой мальчик. Как же я рада тебя видеть.

Я был рад не меньше. Слишком редким гостем она была в Ирриэтоне. Эмпатия снова перевела взгляд на портрет.

— Такое ощущение, будто он вовсе и не умирал. Смотрит на нас своим колючим жестким взглядом. — Она подошла к креслу и села. — Знаешь, Шерэтт очень напоминал мне Эрота. Те же глаза, нос, хищная улыбка…

— Ты хотела поговорить о чем-то срочном, — напомнил я колдунье. Не люблю, когда она начинает предаваться воспоминаниям.

— И хочу до сих пор. Я видела Эдель. Через три-четыре дня она будет в Эсфероне. Думаю, ты в курсе.

— А Эдель знает, что это я приказал Седрику отправить ее домой?

Колдунья горько усмехнулась и ответила:

— Домой? Эдель давно перестала считать Драгонию своим домом. Дорриэн, ты же прекрасно понимаешь, что удержать насильно ее не удастся. Она опять сбежит… К тому же в прошлом году она присягала на верность Седрику.

Демоны! И кто ее за язык тянул?!

— Советую тебе разрешить, наконец, все ваши конфликты.

— Думаешь, я этого не хочу! Знать бы, что ей тогда наговорил отец!

— Что-что? Правду конечно. О ее рождении. Ну и еще чего-нибудь от себя добавил.

— Добавил? — Последние годы я ломал голову, зачем Шерэтт разрушил счастье собственной дочери.

— Ты же знаешь, как он относился к Эдель. Шерэтт всегда ненавидел полукровок, пусть даже в ней и течет его собственная кровь.

Я опустился в кресло напротив. После смерти отца Леста была одной из немногих, к кому я мог обратиться за советом.

— Как мне вести себя с сестрой?

— Просто покажи ей, как ты ее любишь, и не удерживай насильно. Возможно, тогда Эдель сама решит остаться.

— А Седрик? Она ведь теперь его подданная?!

— До сих пор ты успешно манипулировал им. Надавишь и в этот раз. Кстати, ты готов к встрече будущей супруги?

Я немного помолчал, чтобы не наорать на колдунью. Она ведь не виновата, что уже не первая достает меня этим вопросом. Вот о ком мне меньше всего хотелось думать, так это о Солее. В голову лезли совсем другие мысли о некой разрушительнице королевств…

— О чем мечтаешь, Дорриэн? Вижу, ты не рад ее скорому приезду.

Я посмотрел на колдунью таким несчастным взглядом, что она не сдержалась и рассмеялась.

— Ты выглядишь сейчас, будто заключенный перед казнью. Если не хочешь жениться — не женись.

Не женись! По-моему, это был первый глупый совет, который я слышал от колдуньи. Разорвать помолвку! Даже страшно представить, какие последствия повлечет за собой подобное решение. Старейшины мне точно не простят.

— Ты же знаешь, что я никогда этого не сделаю. Это была последняя воля отца. Уже перед самым отъездом в Нельвию он потребовал поклясться ему, что я женюсь на Солее. К тому же меня не коронуют, пока я не предоставлю Драгонии новую Владычицу.

Леста безразлично махнула рукой, как будто мы обсуждали какую-то ерунду.

— Ну так возьми в жены эмпатию. Старейшины будут только рады.

— Не хочу я эмпатию!

Глаза колдуньи заблестели. Нет, определенно, иногда она бывает невыносима!

— А кого же ты хочешь, мой мальчик? Уж не связано ли это с кем-нибудь из твоих гостей?

Я отвел взгляд, не желая отвечать. Хотя Леста и без слов могла догадаться, что творится у меня в душе.

— Я слышала, Теора отправила к тебе посланницу, — как можно равнодушнее бросила она. — До чего-нибудь договорились?

— Нет. Старейшины и я уже решили после коронации объявить людям войну.

Колдунья резко поднялась и направилась к двери.

— Не становись похожим на своего отца, Дорриэн. С каждым годом ты все больше напоминаешь мне его. Наверное, это наше проклятие…

— Какое проклятие?

Колдунья не ответила и вышла, оставив меня одного наедине со своими безрадостными мыслями.


Нарин


— Вол, ну Волчик, миленький, когда ты устроишь мне встречу с Лестой? Может, мне подождать ее возле кабинета Владыки, пока она не освободится? — Я поднялась с колен.

— Сидеть!

И от неожиданности снова на них села.

— Ты не подумала, что Дорриэн может поинтересоваться, зачем тебе так срочно понадобилась эмпатия?

— Скажу, что хочу купить у нее крем от морщин.

— Не смешно. Как только погода наладится, я отвезу тебя к ней.

— Но почему я не могу поговорить с ней сейчас?!

— Потому что Леста с дороги очень устала, а к Владыке у нее было что-то срочное, вот она и приехала в Ирриэтон, не заезжая домой.

Наш спор прервало появление Инэки. Эмпатия держала в руках лист бумаги.

— Слуга попросил передать вам, госпожа.

Я взяла из рук девушки сложенный вдвое листок. Открыв и быстро пробежавшись по нему взглядом, торжествующе улыбнулась.

— Леста приглашает меня завтра к себе домой.


На следующий вечер я и Воллэн, незаметно покинув Ирриэтон, отправились на окраины Эсферона. Погода была отвратительная. Переставший ночью лить дождь, с утра зарядил с новой силой, превратив дороги в жидкое месиво. Разбрызгивая грязь по сторонам, лошади неслись вперед сквозь туман, управляемые ловкой рукой кучера.

— Вол, и долго еще будет такая мерзкая погода? — спросила я, когда мы пересекли Фонтанную площадь.

— Возможно неделю или две. В худшем случае — месяц. Мы все боимся, что из-за дождя придется отложить свадьбу Дорриэна.

А эта падающая с неба водичка начинает мне нравиться!

— Почему отложить?

— Венчание должно проходить на развалинах храма любви. Может, заметила белую лестницу? Мы ее только что проехали.

Заметила. Высокая крутая лестница метров двадцать в высоту, оканчивающаяся круглой площадкой с полуразрушенным алтарем в центре. Долго же придется Солее шкандыбать по ней в своих свадебных туфельках. Еще ненароком споткнется и упадет. Вот трагедия будет…

— Ты чего улыбаешься? — привел меня в чувство Вол.

— Прости, задумалась.

Вскоре мы уже стояли у ворот огромного старого особняка. Я присвистнула. Почему-то ожидала увидеть избушку на курьих ножках, а колдунья, оказывается, живет в царских условиях.

Дверь нам открыла молоденькая эмпатия, служившая, как оказалось, экономкой в доме Лесты.

— Входите. Госпожа ждет вас.

Мы последовали за служанкой. Помимо того, что снаружи дом напоминал мини-версию Ирриэтона, внутри он так же ничем ему не уступал. Мрачный и темный, но в то же время такой манящий и загадочный. Казалось, эти стены таят в себе множество секретов. Размытые очертания мебели, утонувшей в полумраке, как бы давали понять гостю, что у этого дома богатое прошлое.

Я прикрыла глаза, чувствуя, что сейчас опять что-то увижу. За последние недели я настолько привыкла к этой своей особенности, что иногда переставала замечать, где заканчивается реальность и начинается видение…


…Вечер. Так же как и сейчас льет дождь. Молодая эмпатия, завернутая в алый плащ, вошла в дом, освещенный тысячами свечей. Скинув плащ, она отдала его подбежавшей служанке и, подойдя к зеркалу, поправила несколько выбившихся из прически золотистых локонов. Улыбнувшись своему отражению, женщина обернулась на звук звонкого детского голоса.

— Мама, смотри, что мне подарил отец. — В дверях показался белокурый малыш с большой коробкой в руках, в которую были аккуратно уложены деревянные солдатики. — Когда я выросту, папа даст мне большую армию, и я завоюю всю Этару для тебя, мамочка.

Эмпатия подхватила ребенка на руки и закружила по комнате.

— Мне не нужна Этара, Эрот. Я лишь хочу, чтобы ты вырос достойным правителем Королевства Света, и тогда я буду тобой гордиться. Поменьше слушай глупости отца о войне. Договорились?

Малыш послушно кивнул и замахал ножками в воздухе, требуя, чтобы его поставили на землю. Женщина погладила сына по голове и еще раз прижала к себе.

— Вам что-нибудь нужно, госпожа? — На зов эмпатии появилась все та же молоденькая служанка.

— Да. Отведи Эрота наверх. Сегодня мы ночуем здесь. Не хочу возвращаться по такой погоде в замок.

Пожелав сыну спокойной ночи, она взяла у девушки поднос и удалилась в другую комнату…


Почувствовав легкий толчок в бок, я открыла глаза.

— Мы пришли, — шепнул Воллэн и, открыв дверь, пропустил меня вперед.

Колдунья сидела в кресле у камина и поглаживала большого рыжего кота, устроившегося у нее на руках. Подняв сонную морду, он недовольно посмотрел на нас, будто спрашивая, что мы делаем в его доме.

Увидев на моем плече феникса, кот жадно облизнулся, тем самым заставив моего питомца усесться на самый высокий шкаф и уже оттуда наблюдать за происходящим.

Сбросив животное на пол, Леста поднялась и поприветствовала нас. Я замерла, глядя на женщину. То же лицо, глаза, фигура… Только что в своем видении я видела женщину, уж больно похожую на колдунью. Значит, она тоже королевских кровей?

— Воллэн, и ты пришел? — По голосу эмпатии я поняла, что она рассчитывала только на мой приезд.

— Я побоялся отпускать Нарин одну. Недавно с ней произошел один неприятный случай. — Он повернулся к двери. — Она вам сама расскажет. Не буду вам мешать.

Леста окликнула советника.

— С тобой я тоже хотела поговорить. Зайди потом.

Воллэн кивнул и вышел, прикрыв за собой дверь.

Колдунья улыбнулась мне ласковой улыбкой.

— Как только услышала о тебе от Эдель, сразу же захотела познакомиться с тобой, дорогая.

Я села в предложенное кресло и посмотрела на эмпатию.

— Вы видели Эдель? Как ее рана? Она, должно быть, рассказала вам о случае в лесу.

Леста расположилась напротив и взяла на руки ластившегося кота. От прикосновений хозяйки кот блаженно замурлыкал, позабыв о присутствии нежелательной гостьи.

— С ней все в порядке. А вот тебе, я думаю, грозит серьезная опасность. Не хочешь рассказать мне о себе?

Улыбнувшись, я полезла в сумку за письмом Теоры и, достав его, протянула эмпатии.

— Теора сказала, что если кто и сможет мне помочь, так только вы. Так вот, я умерла…

Говорила я долго, боясь упустить малейшую подробность. Не было смысла скрывать от Лесты свои дары, также как и пророчество илларов и многое другое.

Женщина слушала внимательно, не перебивая. Только когда я начала рассказывать о том, что видела, как Эрот проводил Обряд, эмпатия вздрогнула и изменилась в лице.

Когда я закончила, она вскрыла послание и просмотрела его беглым взглядом.

— Значит, Теора еще на что-то надеется. Упрямая женщина. — Колдунья скомкала лист бумаги и бросила в огонь. Ярко вспыхнув, письмо навсегда исчезло в желтых языках пламени. — За это я ее и уважаю.

— Вы мне поможете?

Леста поднялась с кресла и прошлась к окну. Дождь усилился. Капли, падающие с неба, отстукивали мерную дробь, словно тысячи деревянных солдатиков били по своим игрушечным барабанам.

— Смотря в чем… — Нервно постукивая пальцами по столу в такт дождю, эмпатия посмотрела во тьму и продолжила. — Видишь ли, мне немного известно об иных мирах. До определенного момента считала, что Этара — единственное место, населенное живыми существами. Но я не буду говорить тебе сейчас «нет». В конце концов, если твое желание вернуться в свой мир так велико, ты обязательно найдешь дорогу домой. — Она отвернулась от окна и прошлась к книжному шкафу. Достав оттуда книгу в темно-зеленом переплете, колдунья полистала ее и тихо прочла несколько строк на незнакомом мне языке. — Вот только захочешь ли ты вернуться… Хотя это уже другой вопрос. Для начала, Нарин, ты должна исполнить пророчество и разобраться со своими дарами. Возможно, если мы узнаем, откуда они у тебя, то поймем, кто и зачем на тебя охотится.

Я взглянула на колдунью и молча кивнула. Ее последняя фраза оставила неприятный осадок в душе. Чувствовать себя мишенью какого-то психа (или психов) не самый лучший способ сберечь нервы. Плюс ко всему этому мне постоянно напоминают о спасении Этары. Но я так и не поняла, почему именно я должна ее спасать. Есть более подходящие кандидатуры на должность Спасителя мира. Например, Вол. Благородный, сильный, умный, с добрым сердцем и чистыми помыслами… В общем, типичный герой приключенческих романов. Или Лориэн. Не такой прозорливый и сильный, но зато великодушия и доброты в нем хоть отбавляй. Его еще посадить на белого коня и дать ему в жены какую-нибудь принцессочку, хотя бы даже Солею, и happy end нашей сказке обеспечен. А я пока, даже если не вернусь домой, смотаюсь куда-нибудь на острова: загореть, покупаться, фиников поесть. Может, Владыку с собой прихвачу, если научится делать лицо попроще. Ему солнечные лучи не помешают.

— А в своем мире ты никогда не замечала за собой этих способностей? — оторвала меня от размышлений Леста.

— Нет. Я всегда считала себя обыкновенной. Жила как все, ни на чем особо не заморачиваясь.

Леста снова подошла к книжным полкам и, надев очки, принялась что-то искать.

— Ну что ж, — сказала она, не оборачиваясь. — Пока сосредоточимся на спасении Этары. Потом отыграем свадьбу Дорриэна и посмотрим, что можно сделать… — Она вытащила еще одну книгу и, пролистав, поставила обратно, при этом тихо бормоча. — Где же я ее видела?

— Вы что-то ищете?

Колдунья сняла очки и потерла глаза. Интересно, сколько ей лет? Черты лица вроде бы молодые, но у меня возникло впечатление, что этой даме лет и лет. Теора же сказала, что она нянчила самого Эрота. А тот жил как минимум несколько тысячелетий назад.

— Точно не помню, но где-то я читала о Хранителях Судеб… или душ? Нет, не помню. — Она отошла от шкафа и позвонила в колокольчик. — Это было так давно, а с возрастом память, к сожалению, лучше не становится… Да и о гарпиях, напавших на вас демоницах, я тоже слышала…

Вошла служанка и осведомилась, чего хотела ее госпожа.

— Принеси нам чаю, Майя. И поинтересуйся, не желает ли чего-нибудь господин советник.

— Так вот, — продолжала она, — сейчас ты должна сосредоточить все свое внимание на эмпатах. Учить мне тебя нет смысла. Все самое важное Воллэн тебе уже рассказал. Но будь осторожна. Если Дорриэн узнает, что ты просматриваешь его приближенных, он не будет разбираться с какой целью ты это делаешь. Владыка просто убьет тебя.

— Знаете, глагол «убить» в свой адрес я слышу чаще, чем слово «привет». Боюсь, мне будет тяжело остаться в живых при таком количестве недоброжелателей.

И снова эта загадочная улыбка!

— Кое в чем я все-таки, думаю, смогу тебе помочь. Завтра мне нужно будет заехать в Ирриэтон. Никуда не уходи.

Принесли чай. Какое-то время мы болтали ни о чем. Леста рассказала, что каждый год в начале осени она отправляется в Долину за травами, так как там растут самые лучшие растения. Я спросила, почему ее называют колдуньей. Эмпатия весело рассмеялась, сказав, что никакими особыми магическими способностями она не обладает, только теми, что приобрела еще в школьные годы. Она очень хорошо знается на травах, и лечит ими многие недуги. Поэтому-то эмпаты и прозвали ее колдуньей.

— Леста, пока мы шли по вашему дому, я видела видение.

Эмпатия напряглась. Весь налет веселости вмиг исчез с ее лица.

— И что же ты видела?

— Молодую женщину, очень похожую на вас и маленького мальчика по имени Эрот. Ее сына. Это была ваша родственница?

Леста не ответила. Застыв на диване, словно каменная статуя, она неподвижно смотрела сквозь меня. Следующий мой вопрос был прерван появлением Вола. По-видимому, эмпату надоело сидеть в гостиной, и он решил нас поторопить.

Колдунья встрепенулась и кинулась ему навстречу.

— Да, Воллэн, проходи. Мы уже закончили.

Она чуть ли не силой вытолкала меня за дверь, заговаривая мне зубы всякими там: "очень рада была познакомиться", "береги себя", "завтра зайду в гости" и так далее, и тому подобное.

Не ожидавшая такого напора, я позволила выставить себя за дверь и от нечего делать решила пройтись по дому. Спросив разрешения у служанки, поднялась наверх, прихватив с собой массивный подсвечник на четыре свечи.

И как Лесте не страшно жить одной в таком доме? Идеальное место для всякого рода привидений и другой нечисти.

Проходя по слабо освещенному коридору, я обратила внимание на то, что на стенах не висело ни одного портрета. Только простенькие пейзажи. Странно… И во дворце Теоры, и в Ирриэтоне стены были увешаны портретами королевской семьи и всех ближайших родственников: графов, баронов, герцогов… Как-то, еще в Геллионе, Лориэн решил провести мне экскурсию по дворцу. В одном из залов мы находились около двух часов. Все это время Лор водил меня от портрета к портрету, просвещая по поводу своих предков. После десятой по счету герцогини, умершей от руки ревнивого супруга, я, тихо постанывая, сползла по стене и, сев на холодный пол, закрыла уши руками. На недоуменный взгляд принца, ответила, что история графини… тьфу! герцогини, так тронула меня, и теперь мое единственное желание — отправиться в комнату оплакивать судьбу несчастной. Лориэн согласился со мной и признался, что сам долго переживал, узнав, как умерла его любимая пра-пра-пра…бабушка. Какой чувствительный! Или это я здесь очерствела?

Не знаю почему я решила открыть именно ту дверь. Толкнув ее, оказалась в совершенно пустой комнате. Ни мебели, ни картин (впрочем, как и везде) здесь не было. Лишь светлая занавеска развивалась на сквозняке.

Сделав шаг к окну, я почувствовала привычное нарастающее внутри тепло. Бессмысленно было сопротивляться новому видению. Прислонившись к стене, я закрыла глаза…


…В полутемной комнате, устроившись в глубоком кресле, сидел эмпат. Выдвинув ящик стола, он достал небольшой нож с зигзагообразным лезвием и высеченной на его рукояти руной. Эмпат задумчиво вертел оружие в руках, любуясь бликами света, играющими на тонком лезвии. Несколько раз он провел по нему рукой, как бы проверяя, достаточно ли оно острое.

Потом он внезапно нахмурился и, встряхнув руку, со злостью кинул нож в висевший напротив портрет пожилого эмпата.

— Ты оказался слишком слаб, отец. Драгонии нужен новый Владыка. И она его получит…


— Вот вы где. А я вас повсюду… Что с вами? Вам плохо?

Я поднялась и попыталась улыбнуться. Не получилось. Заверив служанку, что со мной все в порядке, поспешила вниз, на ходу приводя себя в порядок.

Опять Эрот. Если так пойдет и дальше, то вскоре я буду видеть его чаще, чем собственное отражение в зеркале.

Я быстро спустилась вниз, стараясь по дороге взять себя в руки. Не хотелось бы, чтобы Вол заподозрил меня в очередном видении. У меня просто не было сил что-либо ему сейчас рассказывать. Да и много ли от этого толку? То, что я вижу картины прошлого, вряд ли поможет мне изменить грядущую картину будущего.

Слишком много загадок и тайн окутывают Драгонию. Если сами эмпаты не разобрались во всем этом за долгие тысячелетия, едва ли я смогу что-либо изменить за один месяц. К тому же Дорриэн уже все решил для себя и отступать, как я понимаю, не намерен.

— Ты ничего не хочешь мне сказать? — Голос советника вывел меня из задумчивости. Оказывается, мы уже ехали в Ирриэтон. Я даже не заметила, как попрощалась с Лестой и села в карету.

Дождь усилился. Время от времени небо рассекали блестящие молнии, а вдалеке слышались громкие раскаты грома. На улицах не было ни души. Не удивительно. В такую погоду и нос не захочется высовывать из дому.

— А что говорить? Я просто решила прогуляться по дому колдуньи. — Советник недоверчиво посмотрел на меня, но лезть в душу не стал. — Почему у Лесты на стенах не висит ни одного портрета? Она же не может быть совершенно одинока? Хоть какие-то родственники должны же иметься.

Эмпат неуверенно покачал головой.

— Сколько себя помню, никогда не слышал ни о каких родственниках Лесты. Да и она сама всегда избегает говорить на эту тему.

— Колдунья очень похожа на мать Эрота. — Черт! Опять проболталась! И что мне с собой делать?

Воллэн расплылся в довольной улыбке.

— Ты все-таки что-то видела.

— Ну, видела! Ничего особенного. Опять отрывки из жизни Эрота. С такими успехами я о нем скоро буду знать больше, чем о самой себе и своем прошлом. Как ты думаешь, Леста могла быть его матерью?

— Нет, это невозможно! — Воллэн с такой силой затряс головой, что я было забеспокоилась, как бы она у него не отвалилась. — Эмпаты хоть и живут долго, но не настолько. Эрот умер около десяти тысяч лет назад. Поэтому Леста, какой бы долговечной старухой она ни оказалась, никак не может быть его матерью.

— Но ведь Теора сказала мне, что колдунья нянчила вашего сдвинутого Владыку!

Эмпат состроил привычное выражение лица — закатил глаза и произнес грустное «ах».

— Просто так говорится. Никто точно не знает, сколько ей лет. Но жить десять тысячелетий не дано никому. Самому старому эмпату, занесенному в наши летописи сейчас девятьсот девяносто семь лет. Он до сих пор жив. Если помнишь, это старейшина Арон — очередная жертва твоих неугомонных друзей.

Я улыбнулась про себя. Долго же потом после случая на балу Вол уговаривал Владыку не казнить эльфов и Лора. Хотя особых переживаний по этому поводу я не испытывала. Ни близнецов, ни принца Дорриэну не было смысла трогать. А вот если бы в этой затее была замешана я…

— Что тебе Леста говорила? — спросила я, вспомнив, как меня бесцеремонно вытолкали за дверь.

Воллэн на секунду задумался, а потом слишком быстро проговорил:

— Попросила приглядывать за тобой. И кстати, просила напомнить тебе, что завтра она приедет в Ирриэтон.

Специально заговаривает мне зубы! Голову даю на отсечение или любую другую часть своего тела, что говорили они не обо мне. Небось, Леста рассказывала ему об Эдель. Девушка ведь приезжала к ней, когда колдунья находилась в Долине. Теперь, после того как Вол признался мне в своих чувствах к Эдель, он старался избегать этой темы и всегда, когда я спрашивала его об эмпатии, начинал нести всякую чушь.

Подъехав к замку, эмпат быстро простился со мной и, сославшись на неотложные государственные дела (ночью!), поспешил исчезнуть. Я помахала ему вслед своим грозным кулачком. Негодяй! Как я ему, так все должна рассказать, а как он мне, так дулю с маком! Ну ничего, завтра я устрою Лесте допрос с пристрастием.

С этими зловещими мыслями я побежала в комнату кормить Феню, который на протяжении всего вечера не издал ни звука и терпеливо ждал, пока его хозяйка наговорится с колдуньей. Умничка! В последнее время он бедненький начисто лишился моего общения, тепла и ласки.

Глава двадцать четвертая

То истиной дышит в ней все,

То все в ней притворно и ложно!

Понять невозможно ее,

Зато не любить невозможно.

М. Ю. Лермонтов

Утром меня разбудил громкий визг Фени. Перепуганная, я резко вскочила и испуганно посмотрела на птицу. Последний раз мой питомец кричал так, когда будил ребят в лесу около Лакийских гор.

— Феня! Ты решил в гроб меня вогнать своими воплями?!

Птенец, сжавшись в комок, сидел на подоконнике и виновато смотрел на меня. Потом он повернул свою мордочку к двери. Я проследила за его движением и, не сдержавшись, заорала похлеще птицы. Возле двери, прислонившись плечом к стене, стоял Дорриэн и окидывал меня ленивым взглядом. Помню, однажды он точно так же смотрел на мое колье. Внимательно, изучающее, заинтересованно. Еще бы тут не заинтересоваться! Я стояла возле кровати, одетая в тонкую полупрозрачную сорочку белого цвета, с копной черных волос торчащих в разные стороны, как после неудачной завивки, и сумасшедшим глазами смотрела то на Феню, то на Владыку. Птенец взглянул на мое одеяние и осторожно взвизгнул, напоминая своей хозяйке о ее внешнем виде. Я подскочила к кровати и, схватив одеяло, быстро завернулась в него.

— Какого демона вы здесь делаете?! Дверью не ошиблись?

— Не ошибся. — Дорриэн отошел от стены и уселся в кресло, закинув левую ногу на колено. Погладив моего птенца и услышав в ответ недовольный визг, он продолжил. — Зачем ты ездила к Лесте?

Я уже набрала в легкие побольше воздуха, чтобы рассказать Владыке о том, как я рада видеть его в своей комнате, да еще и в такую рань, но при упоминании о колдунье стушевалась. Как он узнал о нашей вчерашней поездке? Ведь Вол провел меня тайными коридорами к конюшне, а оттуда мы сразу же покинули замок.

— Так и будешь молчать? — Насмешливые зеленые глаза посмотрели в мою сторону.

Я подошла к спинке кровати и, облокотившись, скрестила руки на груди.

— А я должна перед вами отчитываться за каждый свой шаг?

Дорриэн подался чуть вперед и, сощурив глаза, издевательским тоном произнес:

— Должна, если не хочешь уехать из Драгонии сегодня же…или стать пленницей в менее комфортабельных условиях, чем эта комната. — Он взял из вазы яблоко и, несколько раз подкинув его в воздухе, кинул мне.

Поймав, я надкусила фрукт, и бросила в ответ:

— По какому поводу ты собираешься отправить меня в тюрьму? — Эмпат уже привык к моему фамильярному обращению к его светлейшей персоне, иногда проскальзывающему в наших «милых» беседах и не обращал на это особого внимания.

— А мне не нужно повода. Ты сейчас находишься в МОЕМ замке и обязана МНЕ повиноваться!

Я сжала руки в кулаки. Ненавижу, когда кто-то пытается мною командовать. А уж тем более этот самоуверенный кровопийца-отморозок!

— Ты не ответила на мой вопрос? Зачем тебе нужна была Леста?

Он посмотрел мне в глаза, и я поняла. Все, сейчас начнет просматривать. Обычно при Владыке я старалась не блокироваться, так как понимала, что это может вызвать лишние подозрения с его стороны. К счастью, Дорриэн не пытался меня просматривать. Только один раз во время нашей прогулки по парку на балу. Но тогда я не врала ему. Точнее говорила не всю правду.

Я начала лихорадочно соображать. Положение было не самое приятное. Заблокируюсь — посыпятся новые вопросы. Скажу, что ездила попить чаю к колдунье — поймает на лжи.

— Ну… — В глазах Владыки заиграли опасные огоньки.

— Нарин просила отговорить тебя объявлять Нельвии войну. — Мы одновременно повернули головы на звук женского голоса. — И с каких это пор ты вот так просто заходишь в спальни к молоденьким девушкам?

Дорриэн резко поднялся и приблизился к колдунье. Оставив без внимания ее последний вопрос, он требовательно спросил:

— А сейчас ты пришла, чтобы продолжить ваш разговор?

Леста сняла темно-красные перчатки и, подняв голову к Владыке, усмехнулась. На какое-то мгновение я залюбовалась ею. Сколько бы ни было колдунье лет, выглядела она потрясающе. Высокая, стройная (может даже слишком) с длинными светлыми волосами и такими же, как у Дорриэна зелеными глазами. Казалось, эмпатия совсем не боится Владыки. Скорее наоборот. Вся эта ситуация ее крайне забавляла.

— Я так понимаю, Воллэн вместе с вами чай пил и обсуждал мою политику? — Глаза эмпата превратились в две узкие щелочки.

— Нет, он сопровождал Нарин, опасаясь за ее безопасность.

— Как бы ему не пришлось опасаться за свою жизнь!

С этими словами Владыка вышел из комнаты, громко хлопну дверью. Так, что даже стены задрожали. Что за моду взял всех смертью пугать? Сначала меня и ребят, теперь Вола. Всех все равно не убьешь!

— Готова?

Леста уже успела скинуть плащ и занять место Владыки. Я попросила дать мне десять минут на сборы и побежала одеваться.


Дорриэн


Я решил допросить Нарин с утра пораньше, пока ее демоны куда-нибудь не унесли. Как же хорошо было, когда она валялась в постели без сознания! Тишина да благодать. Теперь же, когда девчонка могла шляться по Ирриэтону и Эсферону и творить свои темные делишки, ко мне вновь вернулось чувство, будто вокруг меня плетется паутина интриг. И что самое страшное, в этом был замешан Воллэн! Я не сомневался, что мой лучший друг что-то скрывает. Слишком много отговорок и нелепых объяснений я слышал от него за последние дни. Демоны! Что эта парочка задумала?! Как не спрошу где Воллэн, слуги отвечают "у Нарин". Один! Может, они просто влюблены и хотят больше времени проводить друг с другом? Наедине! Но мне от этого почему-то не легче. В то время, когда Нарин запиралась с советником, эльфы и принц слонялись по замку, внося в мою и без того нелегкую жизнь полную атмосферу хаоса. В который раз думаю, что идея отправить эту компашку ко мне в Эсферон — изощренная месть Теоры. Что ж, она не прогадала.

Я шел по коридору мрачный и злой. Вчера мне донесли, что Воллэн с посланницей отправились к Лесте. Хоть какой-то толк от Мара есть! Неужели Нарин решила завербовать в союзники еще и колдунью? Ну, здесь-то она точно останется в проигрыше. Леста никогда не будет ничего плести за моей спиной. Слишком уж она меня любит.

Я открыл дверь без стука, полагая, что девчонка уже встала. Последние дни она просыпалась рано, как мне докладывали, и убегала куда-то с Волом. Опять с ним!

На кровати, свернувшись калачиком, лежала спящая посланница. "Еще дрыхнет", — промелькнула мысль прежде, чем красный феникс разразился в демоническом крике. Молодец! Хорошо сторожит свою хозяйку.

Нарин вскочила, как вскакивает солдат в казарме при появлении своего командира, и уставилась на бедную птицу бешеными глазами. Я решил получше рассмотреть девчонку, пока она меня не заметила. Как и ожидал, у нее была красивая, изящная фигурка. Возможно, слишком худощава, но это поправимо. Длинные вьющиеся волосы шелковистыми волнами струились по плечам и груди, прикрывая самые интересные части тела, которые прозрачная ткань сорочки была скрыть не в силах.

Феникс повернулся к двери, выдавая мое присутствие.

— Какого демона вы здесь делаете?! Дверью не ошиблись?

Уж я-то попал по адресу. Не сводя с девушки глаз, заверил ее, что не ошибся. Она покраснела и кинулась за одеялом. Значит, Волу можно смотреть, а мне нет!

Все, хватит наблюдений! Пора переходить к делу.

Стоило только упомянуть имя Лесты и ее гнев как рукой сняло. Нарин начала теребить край одеяла, в которое только что завернулась и нервно покусывать губы.

— Так и будешь молчать?

Посланница постаралась взять себя в руки и, прислонившись к спинке кровати, начала заниматься своим любимым делом — задавать глупые вопросы, когда от нее ждали умных ответов.

"Я что должна перед вами отчитываться?" А как же иначе? Моя б воля, я бы посадил ее на цепь, да так и держал. Или вышвырнул из Драгонии. Но для этого у меня не было веских причин. А если выгоню без повода, признаю, что боюсь девчонки и ее присутствия в Ирриэтоне. Демоны! Зачем она вообще здесь появилась?! Угрозы сделать Нарин своей пленницей ни к чему не привели. Только еще больше ее разозлили.

— По какому праву ты собираешься отправить меня в тюрьму?

Мы еще и права качать решили! Не то у тебя положение, девочка.

— А мне не нужен повод. Ты сейчас находишься в МОЕМ замке и обязана МНЕ повиноваться!

Девчонка притихла. Впервые я наслаждался своей победой над ней. Сжав руки в кулаки, она разъяренным взглядом смотрела на меня, не в силах ничего поделать и мечтала оставить от Владыки кучку пепла. Что же такого ей нужно было от Лесты, что она боится мне открыться? Я напомнил, что до сих пор жду от нее ответа.

Сейчас узнаем, что ты скрываешь, посланница. В первый раз, когда я просматривал ее, девушка не лгала. Правда у меня сложилось впечатление, будто она поняла, что я читаю ее, и неохотно позволила, как будто сопротивляясь. И цвет души у Нарин какой-то странный. Обычно преобладают или светлые, или темные тона. А тут целая радуга: желтый, черный, белый… У меня от этого цветового многообразия аж в глазах зарябило.

— Ну… — Если сейчас не ответит, прикажу выпороть. Раз сто, не меньше!

Только девчонка решилась хоть что-то ответить, как нас прервали. Проклятье! Колдунья!

— Нарин попросила отговорить тебя объявлять Нельвии войну.

Я внимательно посмотрел на Лесту. Понять врет она или все-таки говорит правду, было невозможно. А что же Воллэн тогда с ними делал?

— Он сопровождал Нарин, опасаясь за ее безопасность.

Они меня тут за дурака держат?! Значит, и Леста с ней заодно.

— Как бы ему не пришлось опасаться за свою жизнь.

Посланница стояла, опустив голову вниз, не в силах скрыть ликующую улыбку. Если б не Леста, я бы, наверное, придушил ее. Но колдунья встала, преградив мне дорогу. Выругавшись про себя, я покинул комнату. Значит, сейчас влетит Волу.

Встретив в коридоре Инэку, я гневно прорычал, доведя служанку до обморочного состояния:

— Где советник?! Быстро приведи его ко мне!


Нарин


Леста привела меня во внутренний дворик замка, служивший тренировочной площадкой для солдат. Здесь я вместе с Волом последние дни практиковалась в метании ножей. Хотя плечо еще побаливало, но больше оттягивать тренировки стало невозможным. Я и так растеряла все свои навыки за те несколько недель, что провела в пути и валялась без сознания после ранения.

К счастью сегодня утром дождя не было. Зато вчера я приползла к себе в комнату мокрая и замерзшая. Уже думала, что опять слягу в постель, на этот раз с простудой, но советник побеспокоился обо мне и прислал доктора Морта на помощь. Какой же Вол все-таки заботливый! Хотя на последней тренировке, гад, и пяти минут не дал передохнуть! За целых два часа! Сам уселся в беседке, спрятавшись от дождя, а я стояла мокрая и злая со связкой ножей в руках, не видя мишени из-за то и дело попадающих в глаза капель. Развалившись на скамье, советник начинал подтрунивать надо мной всякий раз, когда я промазывала. А в кусты я попадала чаще, чем в мишень, потому что как уже сказала, не видела ничего из-за стекающей по лицу воды. На мои угрозы заменить деревянную мишень живым (пока!) эмпатом, сидящим в ближайшей беседке, советник нравоучительным тоном отвечал, что собранность и хладнокровие — главные качества хорошего метателя. А так как я больше ничего делать не умею, то мне просто грех жаловаться на плохую погоду, ранний подъем и уж тем более на него несчастного, тратящего свое драгоценное время на такую бездарь как я. Ну, я и проявила хладнокровие, запустив ножом в беседку и угодив в доску, прямо над головой вампира. Больше мы тему о моих недостатках не поднимали…

Хотя сегодня дождя не было, зато сильно похолодало. Одетая в тонкие черные бриджи и легкую льняную рубашку, я дрожала от холода и сырости, мечтая оказаться возле горящего камина. Мелкие противные капли, падавшие с деревьев, так и норовили упасть именно на меня.

— Зачем мы сюда пришли? Я думала, вы будете учить меня телепатии. Но для этого не обязательно выходить в такой холод на улицу.

Леста встала напротив меня и широко улыбнулась. От этой ее улыбки мне стало как-то не по себе. Замерзшей колдунья не выглядела совершенно. Хорошо ей. Одетая в теплый плащ и платье с длинными рукавами, эмпатия не ощущала холода. А вот я чувствовала себя еще хуже, чем на тренировках с Волом. Конечно, тут была и заслуга Владыки, которого демоны приволокли в мою спальню в такую рань. Зачем было являться без спроса и доставать дотошными вопросами?!

— Я не собираюсь учить тебя ни просмотру душ, ни телепатии. Ты уже сама все знаешь. — Леста обошла меня по кругу, не отрывая пристального взгляда от моей фигуры. — Гораздо важнее научить тебя сейчас защищаться и предчувствовать опасность. — Она подошла ко мне и взяла в руки кулон Теоры, висевший у меня на шее. — Эльфийский амулет — это хорошо, но немногим он помог тебе на кладбище. На тебя охотятся, Нарин.

Я уже и сама до этого как-то додумалась. Не самая приятная была мысль.

— Воллэн рассказал мне, что в бою и магии ты хуже пятилетнего ребенка. Слаба и беззащитна.

Я зашипела. Ну все, Воллэн. Сегодня мы поиграем в игру "найди и пристрели эмпата". Попрошу Лора. Он неплохо стреляет из лука, да и не особо благоволит к советнику.

— О чем еще просветил вас Вол?

Колдунья вновь остановилась и загадочно улыбнулась.

— Сказал, что у тебя слишком необузданный темперамент, и ты в любой момент можешь нахамить эмпату, даже не задумываясь о том, к каким последствиям это может привести. А если такое, не дай боги, случится и тебя вызовут на бой, кровью смывать нанесенное оскорбление, то тебе, Нарин, придется принять вызов и сражаться. В противном случае тебя просто казнят, не разбираясь, кто кого задел первым. А против эмпата, пусть и неопытного, выстоять и остаться в живых очень сложно. Особенно тебе. Как сказал советник "завалить тебя, что котенка обидеть".

Если вы думаете, что во мне проснулся боевой дух и желание доказать всем на что я способна, то глубоко ошибаетесь. Захотелось плюхнуться в ближайшую лужу, больше похожую на бассейн для крокодила и, поднимая тучи брызг, разреветься как малолетняя девчонка, у которой отобрали любимую куклу. Мне, конечно и раньше говорили о моих слабостях и недостатках. Но чтоб так резко и откровенно…

Я даже не успела, как следует пожалеть себя, как вдруг заметила огненный шар, несущийся в мою сторону. Едва успев отпрыгнуть, я заорала:

— Вы в своем уме?! Вы же меня только что чуть не убили!

— Но не убила же. — Леста пожала плечами, искренне удивляясь, чего это я так разнервничалась. — Это простейшее заклинание огня. Любой ученик, окончивший пять курсов обучения, способен отразить его, даже не концентрируясь на формуле. А маг-самоучка во время сражения может запустить в свою жертву несколько шаров подряд. Я не прошу тебя творить антизаклятие. Просто научись уворачиваться от огня.

Легко сказать «просто»! Следующий час я бегала по двору то падая, то пригибаясь. Представляете, на кого я стала похожа, катаясь в грязи! К тому же несколько раз колдунья в меня таки попала. Было больно и обидно. А на тех местах, куда угодили огненные шарики, остались ошметки ткани и синяки. Обжечь они не могли, так как Леста посылала только «холостые», но покалечить запросто.

Через час, упав на колени, я взмолилась о перерыве.

— Своего врага ты тоже будешь умолять сделать перерыв? — произнесла эмпатия с издевкой.

Я скривилась от сильной боли в руке. Один из шаров угодил мне прямо рану.

— Думаю, врагу не понадобиться столько времени, чтобы убить меня. Я так понимаю, существуют более изощренные заклинания?

Леста кивнула и пошла к замку. Я поплелась следом, и уж было подумала, что на сегодня с пытками покончено, но не тут то было. Кинув мне полотенце, чтобы я могла вытереть лицо, колдунья сказала, что скоро мы вернемся обратно продолжать тренировку. Пока я вроде как отдыхала, она рассказывала мне, как можно предотвратить нападение, доверившись своим инстинктам. С каждой новой фразой эмпатии я чувствовала себя еще глупее и бездарнее. Как, например, можно определить по шелесту листьев или пению птиц угрожает твоей жизни опасность или нет?

— Если вы говорите, что это так просто, почему же Воллэн не предвидел нападение шарков и гарпий?

Леста снисходительно посмотрела на меня, недоумевая, зачем спрашивать и так очевидные истины.

— Шарки — демоны Жуткой Тьмы, также как и гарпии. Я сейчас учу тебя защищаться от живых существ: людей, эльфов, гномов…

— …эмпатов, — добавила я.

— И от них тоже. Если бы на вас тогда решил напасть, допустим, отряд эльфов, то советник, еще задолго до их появления почувствовал бы опасность и предотвратил нападение. А шарки — демоны-тени. Мало кто может их почувствовать. Для этого нужен особый дар.

Кстати, о дарах. Мне так и не удалось выяснить, каким же даром обладал Дорриэн. Воллэн отказывался говорить на эту тему, а спросить у самого Владыки я побаивалась.

— Какой же дар у Дорриэна? Советник рассказал мне, что все потомки Эрота наделены врожденными способностями. На что способна Эдель, я уже видела.

Лицо колдуньи посерело. Также как и при первой нашей встрече, когда я спросила, не является ли она родственницей королевской семьи. Леста подошла к креслу и, схватив плащ, бросила:

— Пойдем. Пора продолжать наши занятия.

— Вы не ответили на мой вопрос! — закричала я вслед эмпатии.

— Если захочет, Дорриэн сам тебе потом расскажет. А я не могу об этом говорить.

Она посмотрела на меня таким выразительным взглядом, что все дальнейшие вопросы отпали сами собой. Следующий час я пыталась разрушить действие различных заклятий, например, иллюзии страха. Или уничтожить антизаклятием летающего ящера, вознамерившегося клюнуть меня в голову.

Из замка начали выходить воины на утреннюю тренировку. Заметив нас, они садились в беседки и с интересом наблюдали за мной, скачущей по площадке, как пьяный кузнечик. Когда народу стало слишком много, Леста повела меня обратно в комнату, где еще часа два пыталась вдолбить мне, как правильно концентрироваться на самозащите, чтобы вовремя почувствовать эту треклятую опасность. Единственное, что мне удалось почувствовать, так это мышь, скребущуюся где-то в стене.

— Завтра начнем пораньше, чтобы избежать любопытных глаз, — сказала колдунья на прощание.

Я со стоном завалилась на кровать, желая лишь одного — провалиться под землю. Тело ныло, глаза слезились и, похоже, я таки подхватила простуду.

Позвав Инэку, попросила ее сходить к доктору Морту взять какое-нибудь лекарство, желательно наркотического действия, чтобы как говорится, напиться и забыться.

Как только девушка вышла, дверь снова распахнулась и предо мной предстала счастливая троица.

— У меня что сегодня приемный день?! — Я приподнялась на локтях и с раздражением посмотрела на ребят.

Друзья присвистнули.

— Кто тебя так? Неужели Владыка? — И с каких это пор Лориэн стал надо мной подтрунивать? Совсем страх потеряли!

— Мы только что встретили Вола. Эмпат был такой же злой и смотрел на нас точно также как и ты сейчас смотришь — затравленно и обреченно.

Я ничего не ответила. Душевное состояние советника меня сейчас заботило меньше всего. В него хоть огнем не кидали и змей не насылали.

— Пойдем в парк. Наконец-то солнышко показалось. — После слова «солнышко» в Рэя полетели две подушки и маленькая статуэтка с прикроватного столика. — Эй, ты чего?

Отправив ребят гулять без меня, я поспешила в ванную счищать с себя куски засохшей грязи. Было всего лишь девять утра, а я чувствовала себя работником металлоплавильного цеха, отпахавшего двенадцатичасовую смену у печи.

На следующее утро, точнее позднюю ночь, меня грубо стащили с кровати и усадили на пол. Ничего не понимающим взглядом я посмотрела на свою мучительницу. Рядом с Лестой стоял Воллэн. Такой же сонный как я, но собранный и к чему-то готовый. Знать к чему, не хотелось.

— Пойдем. — Леста кинула мне одежду и приказала Волу выйти. Громко хмыкнув, как бы говоря, что я там не видел, эмпат прикрыл за собой дверь. — Сегодня помимо моих уроков с тобой будет тренироваться Воллэн. Должна же ты хоть какие-то приемы самообороны знать.

— Уже знаю. — Я нехотя поднялась и взяла в руки рубашку. — В Нельвии меня обучили нескольким приемам защиты и нападения. Да и дома я два года занималась восточными единоборствами.

— Вот сейчас нам и покажешь.

Показывать не хотелось. Я видела, как Воллэн расправился с шарками: быстро, жестоко и хладнокровно. Его меч мелькал в воздухе, словно лопасть включенного вентилятора и чтобы различить все его выпады, нужно было поставить сцену "сражение с демонами" на замедленный просмотр.

Мы вышли на улицу. Несмотря на то, что вчера целый день светило солнце, земля все еще оставалась сырой и вязкой. Ночью температура опустилась еще ниже. И теперь я чувствовала себя папуасом, непонятно каким образом очутившимся на северном полюсе.

— Готова?

Я встала по стойке смирно и, подняв руку к голове, отсалютовала своим командирам-мучителям. Последние никак не отреагировали на мою боевую готовность.

И все началось сначала. Первые полчаса я бегала от огненных шаров, быстро превращаясь в свинью, вывалявшуюся в корыте с грязью. Время от времени Вол выкрикивал мне или показывал (когда я совсем не соображала) как правильно просчитать полет шара и куда лучше отпрыгнуть, чтобы не напороться на следующий, летящий за ним.

Иногда, когда в меня попадал очередной сгусток пламени, Леста хмурилась, иногда довольно кивала, наблюдая за тем, как я ловко уворачиваюсь от огня. В этот день мой рекорд составили восемь шаров, не нашедших свою цель, правда девятый угодил мне прямо в грудную клетку. Было больно. Очень больно.

После пятнадцатиминутного перерыва колдунья принялась учить меня некоторым самым простейшим заклинаниям, которые обязаны были знать все ученики младших курсов, не зависимо от того, кем они потом должны были стать: воинами, магами, лекарями… Базовые заклинания были основой для дальнейшего обучения. Моей мишенью на некоторое время стал Воллэн. Но как мне показалось, он себя ею не чувствовал. Те несколько энергетических волн, что мне удалось на него наслать, советник отразил одним взмахом руки, при этом даже не глядя в мою сторону и что-то увлеченно читая.

Пробормотав что-то вроде "оставим это на потом", эмпатия перешла к блокировке заклятий. Теперь насылал их Вол, а мишенью была я. Бегала я от всякой сотворенной им гадости быстрее, чем от огненных шаров. Ведь знает же, что безумно боюсь крыс, пауков и тараканов. Так нет же! Стоило мне зазеваться или отвлечься на что-нибудь постороннее, как вокруг меня начинали копошиться крысы, черви и другая живность. Для того чтобы разрушить или блокировать заклинание, нужны были в первую очередь собранность и концентрация, а потом уже знания магических слов и формул. Слова-то и формулы я выучила, но толку от них было немного. При виде очередного надвигающегося монстра или какой-нибудь мерзости, я, проговорив скороговоркой слова, начинала визжать и бежать в кусты. Разумеется, ни о какой собранности и концентрации не могло быть и речи.

Последним моим испытанием стала тренировка с Волом. Мечи мы сразу оставили до лучших времен (конечно, если эти самые времена когда-нибудь наступят). Я в руках его едва держала. Настолько эта железная палка была тяжелой и неудобной.

К моей великой радости Воллэн оказался хорошим и терпеливым учителем. Те приемы, что я выучила у нельвийских воинов, были неплохи, но ни в какое сравнение не вставали со способностями эмпата. Так что пришлось начинать учить все с самого начала.

Когда на небе ярко засияло золотое солнце, я вернулась в комнату. Точнее только мое тело, потому как душа и дух, казалось, улетели далеко, решив, что возвращаться в это покалеченное тело не имеет смысла.

После завтрака Леста продолжила обучать свою бесталанную ученицу концентрироваться на опасности. Целый час я просидела не шевелясь, фокусируя мысли лишь на одном, но, как и вчера ничего не ощутила. Возможно, если мне будет угрожать реальная опасность, я что-нибудь и почувствую, но пока все мои попытки оказывались безрезультатными.

Так прошло еще несколько дней, прежде чем наступило знаменательное событие, которое прервало мое обучение и поставило на уши весь Ирриэтон. Все эти дни до двенадцати я тренировалась, а затем, придя в себя, отправлялась с друзьями или в город, или гулять по замку и его окрестностям. Сидеть в четырех стенах и не высовывать нос наружу, опасаясь быть убитой, было глупо. Если захотят лишить меня жизни, то достанут где угодно.

За эти дни мне удалось просмотреть почти всех приближенных Кенэта. Ничего подозрительного я не заметила. То, что маги говорили не всю правду, было ясно и без просмотра. Но я не чувствовала как тогда с Маром, что они скрывают что-то действительно важное. Сам Верховный маг в Драгонию не спешил возвращаться. А где его демоны носили, никто не знал.

Порой, когда становилось совсем уж скучно, мы начинали играть в прятки. Хоть это и детская забава, но время она помогала убить. Затеряться в Ирриэтоне не составляло особого труда, а вот отыскать «пропажу» было делом не из легких. К сожалению, и здесь не обошлось без эксцессов…

…Однажды Рэя угораздило спрятаться в шкафу, как потом выяснилось, одной придворной дамы. Как раз в это время в комнату вошел ее муж проведать любимую супругу и услышал тихое шуршание. Посчитав, что это кто-то из семейства грызунов забежал в шкаф жены, заботливый супруг взял первый попавшийся под руку предмет — щипцы для углей — и направился умертвлять несчастную «мышь». Не знаю, кто кричал громче — супруг, не ожидавший увидеть такого грызуна или Рэй, заметивший в руках эмпата раскаленные щипцы, но мне было отлично слышно оба голоса. А досталось как вы думаете кому? Разумеется ни в чем не повинной жене. Обвиненная в адюльтере, она с истерическими воплями носилась по комнате за супругом, клянясь в верности до гробовой доски. Эмпат сразу же пообещал снабдить ее этой самой доской. Рэй в это время сидел на кровати (где ж ему еще быть?), боясь пошевелиться, и с опаской поглядывал на щипцы, которые ревнивый супружник и не думал выпускать из рук. За всем этим наблюдали мы, толкаясь и переругиваясь у двери, стараясь занять самую выгодную позицию у замочной скважины. В общем, кричали все: Рэй, муж, супруга и… Дорриэн, который прибежал на шум и застал нас столпившихся возле двери. Владыка почему-то орал громче всех и грозился, что в следующий раз лично меня подстрелит, чтобы отдохнуть несколько дней. Я обиделась и еще долго потом с ним не разговаривала, чем, похоже, очень обрадовала. Больше в прятки мы не играли…

Так вот, как я уже сказала, мы вели спокойную, размеренную жизнь, пока ход ее не был нарушен одним великим событием — приездом принцессы Солеи…

Глава двадцать пятая

Ревность — сестра любви, подобно тому, как дьявол — брат ангелов.

С. Буффле

Я стояла на небольшом балкончике, выходящем на ворота замка. Рядом со мной пристроились ребята и Кетар, непонятно зачем увязавшийся за нами. Феню я отправила к Теоре еще несколько дней назад, когда окончился дождь, написав королеве о подслушанном мною разговоре Кенэта с незнакомцем.

На центральном балконе, расположенном параллельно нашему, стоял Владыка с Воллэном и несколькими старейшинами. Счастливой физиономию правителя назвать было трудно, хотя и опечаленным он тоже не выглядел. Воллэн, занявший место слева от друга, казался напряженным и взволнованным. Еще бы! Как я потом все-таки выпытала у эмпата, Леста рассказала ему о приезде Эдель в свите принцессы. И теперь он не находил себе места.

Затрубили трубы, оповещая окрестности о приезде наследницы Долины Звезд. Ворота Ирриэтона распахнулись, и перед нами предстал кортеж эльфийки во всей своей красе.

Шесть белых единорогов! ехали впереди. Какие же они красавцы! Я восторженно вздохнула.

— Единороги — священные животные эльфов, — пояснил Стэн, отреагировав на мой восторг. — Стоят они ужасно дорого. Все шесть животных — часть приданого Солеи.

Я присвистнула. Хорошо же король собрал в дорогу свою дочурку. Это чтоб у Дорриэна наверняка не возникло желания отправить невесту обратно. Близнецы рассказали мне несколько историй о своей принцессе. Честно говоря, портрет сложился не самый привлекательный.

За единорогами следовали четыре крепких эльфа, держащих в руках паланкин, украшенный узорами в восточном стиле и воздушными, развевающимися по ветру тканями. Там-то и сидела долгожданная наша, спрятавшись от любопытных взглядов посторонних. "Интересно, — подумала я, с жалостью глядя на четырех слуг. — Они ее на своих горбах от самого Неаля тащат или успели навести лоску, подъезжая к Ирриэтону?"

Замыкал торжественную процессию небольшой конный отряд из десяти воинов, среди которых я заметила знакомый силуэт девушки с каштановыми волосами. Эдель. Не сдержавшись, я посмотрела на Вола, ожидая увидеть его реакцию, но вместо этого напоролась на пристальный взгляд холодных зеленых глаз. Смутившись, я отвернулась и продолжила наблюдать за процессией.

— Почему Дорриэн не вышел встречать невесту? — спросила я зачем-то шепотом.

Наклонившись ко мне, Рэй точно так же ответил:

— Есть у Владык Драгонии такая традиция приветствовать будущую супругу стоя на главном балконе Ирриэтона. Таким образом, они как бы дают понять, что всегда будут выше своей избранницы. Она будет всего лишь женой Владыки, но никогда Владычицей.

— Дурацкая традиция, — сказала я поморщившись.

Не хватает им тут духа феминизма. Впервые я посочувствовала Солее. Смотреть снизу вверх на гордую и самодовольную рожу Владыки — удовольствие не из приятных. Кстати, об этой самой роже. Сейчас Дорриэн стоял и улыбался. Все-таки рад ее приезду, гад!

— А увидит принцесса Владыку на сегодняшнем балу, устроенном в ее честь, где и будет официально представлена эмпатам как будущая супруга Дорриэна.

Процессия остановилась. Поставив паланкин на землю, слуги опустились на колени перед своей принцессой. Рискуя свалиться вниз, я подалась вперед, чтобы посмотреть на Солею. О ее красоте ходило столько легенд, что мне не терпелось проверить, насколько они правдивы. К моему великому разочарованию принцесса появилась с накинутой на лицо шелковой вуалью, не позволяющей мне «полюбоваться» ее красотой. Единственное, что успела заметить, прежде чем ребята затащили меня обратно, это то, что эльфийка была среднего роста и имела не дурную фигурку.

— Пойдемте. Здесь больше нечего делать. — Мы последовали за Лориэном в комнату к близнецам. До бала оставалась куча времени, и мы решили провести ее с пользой — поиграть в «Этару».


Дорриэн


Я стоял на балконе и с тревогой ждал приближения того момента, когда порог Ирриэтона переступит моя будущая жена. Что-либо менять уже было поздно. Ее кандидатуру выбрал отец, а старейшины поддержали. Мне ничего не оставалось делать, кроме как согласиться. Нарушить волю Шерэтта я не мог, да и без супруги меня не коронуют на престол Драгонии. В общем, откуда ни посмотри, Солея — лучший вариант.

Я глянул туда, где стояла Нарин. Почувствовав на себе мой взгляд, посланница обернулась. Пора ей покинуть Драгонию. Так будет лучше для всех нас.

Увидев в свите принцессы Эдель, я радостно улыбнулся. Наконец-то смогу поговорить с сестрой. Настало время покончить со всеми этими тайнами. Рядом стоял Воллэн, бледный как сама смерть, и не сводил с нее горящих глаз. Бедняга! Хотя у него еще был шанс вернуть Эдель и жениться по любви. У меня же такого не имелось.

Показалась Солея из своего паланкина и, посмотрев вверх, низко поклонилась мне. Ну что я за идиот?! Женюсь на самой прекрасной девушке Этары с не менее прекрасным приданым, а из головы не выходит нахальный взгляд сумасбродных карих глаз!

Когда с церемониями было покончено, я подозвал одного из слуг и, приказав привести ко мне Эдель, отправился в кабинет. Вола попросил не попадаться пока сестре на глаза, чтобы она снова не сбежала.


Вскоре Эдель стояла в моем кабинете. Все такая же гордая, спокойная и прекрасная. Хотя она и презирала свое происхождение, но крови Тэр ашт' Сэйн в ней было больше, чем крови матери-эльфийки.

Я поднялся навстречу сестре, чтобы обнять ее. В ответ Эдель нежно улыбнулась. Хвала богам! Хоть на меня она не обижается.

— Я так рад, что ты снова здесь, со мной.

Улыбка сошла с ее лица так же внезапно, как и появилась. Подойдя к подоконнику, сестра села на него точно так же как раньше в детстве, когда нас приводили к Шерэтту слушать очередные нравоучения.

— Ненадолго, братишка. Как только состоится свадьба, я уеду. Я теперь служу Седрику.

Проклятье! Зря рассчитывал на легкий разговор.

— Не хочешь мне рассказать, почему тогда уехала? И до сих пор не давала о себе знать.

Я присел рядом.

— Шерэтт рассказал мне все. Я не могла больше здесь находиться!

Демоны! Неужели отец мог так поступить?! Зачем? Я всегда знал, что Шерэтт бывал порой жесток и слишком деспотичен, но чтобы испортить счастье собственной дочери накануне свадьбы. Это уже слишком!

— Мы с Волом не рассказывали тебе, потому что не хотели делать больно.

— С Волом?! — Она вскочила с подоконника и полным ненависти взглядом посмотрела на меня. Как будто это не я, а он сейчас находился рядом. — Даже не смей упоминать при мне имени этого мерзавца! Или я сейчас же покину Ирриэтон, и ты меня больше не увидишь. Ни-ко-гда!

Я смотрел на сестру и не мог понять, что же такого сделал ей советник. Ведь не он же убивал Наину!

— Что между вами произошло?

Эдель снова села, но тот барьер, который возник после упоминания об эмпате, рушить не стала.

— Можешь говорить на любые темы. Только не спрашивай ничего о своем советнике.

Бедный Вол! Я надеялся помирить их, но, похоже, Эдель никогда не простит его. Знать бы за что. К сожалению, моя младшая сестренка всегда блокировалась, и просмотреть ее не представлялось возможным.

— Ты рад приезду своей невесты? — В глазах Эдель заиграли озорные огоньки.

— А ты бы радовалась неминуемой смерти? — Честно говоря, в глубине души я надеялся, что эльфийка сюда не доедет. Мало ли что могло случиться в дороге…

Девушка взяла с подоконника книгу и задумчиво начала вертеть ее в руках.

— А Солея надеется обрести здесь счастье, Дор. Хоть я ее и не переношу, но понимаю, что любая девушка, даже такая выдра как наша принцесса, заслуживает счастья в браке. И от тебя зависит сделать ее счастливой или заставить страдать.

Я привлек к себе сестру не зная, что ответить. Наверное, если бы у меня был младший брат, я бы отказался от престола в его пользу. Только бы не жениться!

Эдель отстранилась и посмотрела на меня долгим изучающим взглядом. Так сестра обычно смотрела, когда пыталась просмотреть меня, но не могла.

— Почему ты так противишься этому браку? Что-то произошло, пока меня не было? Раньше ты спокойно относился к союзу с принцессой.

Я и сам не знал. В последние дни у меня появилось ощущение, будто я загнан в ловушку, из которой мне больше никогда не выбраться. Да еще и Нарин!

— Может, ты влюбился?

Я постарался прогнать грустные мысли и весело улыбнулся.

— В кого? Ты же знаешь, в моем сердце царит только моя младшая сестренка.

В ответ Эдель звонко рассмеялась и, обняв меня, направилась к двери.

— Мне нужно немного передохнуть, Дор. За эти Солея вытрепала мне все нервы. У нас еще будет время поговорить.

Я махнул ей, позволяя выйти. Представляю, чего она натерпелась за последние дни! А мне придется терпеть это всю оставшуюся жизнь!


Нарин


Мы так увлеклись игрой, что не заметили, как наступил вечер. И если бы не Инэка, вовремя напомнившая нам о празднике, я бы так и осталась в комнате друзей.

Договорившись встретиться через час у меня, я последовала за служанкой. Идти на бал, посвященный невесте Дорриэна, совершенно не хотелось. Может остаться у себя? Высплюсь, наконец.

— Инэка, я что-то себя неважно чувствую. Передай ребятам, что я никуда не пойду.

Эмпатия остановилась посреди коридора и с недоумением посмотрела на меня.

— Но это невозможно!

— Кто сказал? В вашем мире не бывает ничего невозможного! Даже я это уже поняла. Инэка, я очень устала и хочу спать.

Девушка не сдвинулась с места. Она что здесь корни решила пустить?

— Вы ведь посланница Нельвии! С вашей стороны будет большим оскорблением Владыке не явиться на бал принцессы Солеи.

Принцессы Солеи! У меня скоро аллергия начнется на эти два слова! Выхватив из рук служанки ключи, я поспешила к себе. Все, не пойду! Им и без посланницы там будет неплохо!

Схватив со стола томик древнеэльфийской поэзии (сплошной белый стих, хочу вам сказать), которым я развлекала себя последние вечера, я развалилась на кровати даже не снимая обуви.

Странно! Где же Инэка с мольбами и уговорами одуматься и не рисковать собственной головой. Эмпатия не появлялась. Я постаралась сосредоточиться на очередной поэме, которую эльф-менестрель когда-то посвятил своей возлюбленной.

…В пучине глаз твоих бездонных и морских…

Должно быть его возлюбленной была русалка. У кого еще могут быть морские глаза? Но это еще ничего. А вот послушайте строчка:

…Огонь любви потоком хлещет из глазниц…

Ну и фантазия была у поэта! Я представила девушку, из глаз которой вырывались языки пламени. Жуткое зрелище!

…Эльфийка, ты куда? Постой! Вернись!

Прекраснее тебя я не встречал!..

Я с раздражением кинула книгу на пол. И здесь прекрасная эльфийка! Сегодня прямо эльфийский день какой-то! Главное, чтобы он не превратился для меня в дежавю! Заложив руки за голову, я уставилась в потолок, думая, чем бы таким заняться. Просить ребят остаться со мной не хотелось. Они же так любят балы! Где еще можно получить столько халявной выпивки и поглазеть на красивых девушек?

У меня же почему-то пропало желание смотреть на Солею. Потом как-нибудь…

Дверь с грохотом распахнулась, ударившись о стену. Я спокойно посмотрела на Вола, больно напоминавшего сейчас эльфийку с огнем в глазищах. Правда, у советника еще и пар валил из ушей. Инэка, испуганно прижимая к себе какой-то сверток, маячила за спиной эмпата.

— Ты идешь на бал!

Я приподнялась на локтях и осведомилась:

— Это вопрос или просьба?

— Это приказ!

После моего равнодушного «хм», Воллэн подлетел ко мне и, резко рванув за руку (больную!) заставил сесть.

— Собирайся!

В ответ я отрицательно покачала головой и, скрестив ноги по-турецки, принялась приводить в порядок ногти.

— Я ни-ку-да не пойду!

Размахивая и жестикулируя руками, словно гаишник на перекрестке, Воллэн прокричал:

— Да что с вами всеми происходит?! Дорриэн не хочет идти на бал, отнекиваясь срочными делами, ты плохим самочувствием! А уговаривать вас должен Я!

Я равнодушно пожала плечами, не сводя глаз со своих ногтей.

— Не уговаривай.

Советник зашипел.

— К тому же мне нечего надеть.

— Если через полчаса не будешь готова, я потащу тебя в чем есть!

— Ага, еще скажи, в чем мать родила.

— Тоже неплохой вариант, — уже выходя, крикнул Воллэн.

Инэка с опаской приблизилась к кровати и разложила платье, которое все это время держала в руках. Забыв на какое-то время об обиде, я залюбовалась нарядом. Как красиво! Белоснежного цвета, пошитое из блестящего атласа, платье присобиралось сверху под грудью, свободно расширяясь к низу. К белой ленте, подчеркивающей глубокий вырез платья, была пришита белая прозрачная ткань, больше похожая на паутину, усыпанную мельчайшими камешками. Спереди «паутинка» расходилась, открывая нижнюю атласную юбку, а сзади оканчивалась коротким шлейфом. К платью прилагалась пара перчаток.

— И вот это, — сказала эмпатия, положив рядом с бальным одеянием серебряную диадему в форме двух змеек, переплетающихся вместе. Точно такие же змеи были выгравированы на королевском гербе Владык и на воротах Ирриэтона.

Я еще раз взглянула на платье и отвернулась.

— Все равно не пойду! В нем я буду похожа на невесту. А двум невестам нет места на одном празднике!

— Ну почему на невесту? — Инэка присела на корточки возле кровати и посмотрела на меня ласковым взглядом. "Ей бы гипнотизером работать", — подумала я. Каждый раз, когда эмпатия вот так на меня смотрела, я успокаивалась и чувствовала себя защищенной ото всех бед. — Свадебный наряд Владычиц Драгонии — красного цвета. Вот на прошлом балу вы действительно выглядели как повелительница эмпатов.

— Где ты его взяла? — Интересно, где они вообще их берут? Теора, скорее всего, заимствовала для меня одежду у своих фрейлин. А сейчас? Неужели какая-нибудь эмпатия согласилась поделиться со мной такой красотой?!

— Его Высочество приказали принести его вам. Платье когда-то принадлежало королеве Мине, матери теперешнего Владыки.

Я осторожно коснулась мягкой ткани. Наверное, Дорриэн подумал, раз уж я завладела колье бывшей Владычицы, значит, мне можно скинуть и весь ее гардероб. В принципе я не против. Похоже, у эмпатии был неплохой нюх на шмотки.

Я едва успела собраться, как в дверях показался Воллэн. Удовлетворенно кивнув, советник попросил поторапливаться. Не успел он уйти, как в коридоре послышался веселый хохот эльфов и Лора.

— Я сейчас расплачусь, — сказал Рэй при виде моей скромной персоны. — Если бы не знал кто ты, подумал, что одна из прекрасных гелланий спустилась на землю, чтобы одарить нас, смертных, неземным счастьем лицезреть ее красоту.

— Где ты такое вычитал? — Лор подошел ко мне и галантно поцеловал мою руку. — Обычно все твои предложения не превышают и десяти слов.

Не дав разгореться очередной перепалке, я схватила друзей под руки и поспешила с ними в зал.

Возле дверей, как обычно во время балов, толпились приглашенные. Мы пристроились с краю, терпеливо ожидая своей очереди войти.

— А Солея тоже должна стоять в дверях?

Стэн, услышав мой тихий вопрос, ответил:

— Нет. Принцесса первая входит в зал. А за ней представляют остальных.

Очутившись внутри, я сразу же обнаружила эльфийку, восседающую на троне по левую руку от Дорриэна. Приближаясь к ним, чтобы поприветствовать, я не могла оторвать от Солеи взгляд. Неужели можно быть настолько красивой? Я по сравнению с ней казалась облезлой серой мышью. Даже великолепное платье мне не помогло.

Бездонные голубые глаза, пухлые, как после поцелуев, алые губы, лежащие блестящей волной золотые локоны, украшенные нежными цветами. Это всего лишь мое скромное описание. Словами такую красоту не передать. Принцесса была одета в легкое, почти невесомое платье розового цвета. Хоть я и не люблю этот цвет, должна признать эльфийка в нем выглядела бесподобно. И зачем боги наделили эльфов красотой? Могли бы дать им что-нибудь попроще.

Низко наклонившись к Солее, Владыка что-то с улыбкой ей нашептывал. Та в свою очередь восторженно кивала и смотрела на него с благоговейным трепетом. Милуются голубки! Я сжала в руках ткань платья, не понимая, что же со мной происходит.

— С тобой все в порядке? Ты выглядишь бледной. — Откуда ни возьмись, появился Воллэн и, взяв меня за руку, подвел к трону.

— Неудачно выбрала тон пудры, — процедила я сквозь зубы, склонив голову перед сильными мира сего. Падать перед ними в глубоком поклоне я не собиралась. Больно много чести. И вообще, эльфы и эмпаты скоро станут врагами Нельвии, так что особого почтения я не обязана к ним испытывать.

Слегка кашлянув, Вол заставил меня вернуться к реальности.

— Принцесса Солея, — произнес он тоном диктора на спортивных соревнованиях, — имею честь представить вам Нарин, посланницу мира королевства Нельвия.

Я выпрямилась и посмотрела на Солею. Та скривилась, будто прожевала целый лимон, и мельком глянув на меня, продолжила прерванный нашим появлением разговор. Владыка только коротко кивнул мне и переключился на невесту.

Я еще сильнее сжала ткань платья и почувствовала, как кто-то потянул меня за руку.

— Нет, ты видел Вол?! Хамы и гордецы все ваши правители, повелители, Владыки! — Я чуть ли не бежала за советником, уводящим меня подальше от толпы. Щеки горели от гнева, обиды и еще чего-то там, очень похожего на ревность. — Жаль демократии у вас еще не изобрели или на крайний случай коммунизм.

Никак не реагируя на тихое бормотание, Вол подвел меня к окну и, остановившись, внимательно посмотрел мне в глаза.

— Никак не могу понять, что с тобой сегодня происходит? Еще вчера ты была весела и благодушна, а сегодня напоминаешь сорвавшегося с цепи голодного пса!

— Критические дни у меня, вот что!

Немного успокоившись, я начала осматриваться в поисках слуг с подносами.

— Что-то потеряла? — Советник не спешил оставлять меня одну. Видимо боялся, что в таком состоянии я начну нарываться на неприятности. И правильно делал.

— Где тут у вас столы с закусками и выпивкой?

Услышав мой вопрос, Воллэн скривился похлеще Солеи.

— Только не говори мне, что Владыка экономит на продуктах!

Тут как раз мимо проходил слуга. Щелкнув пальцами, я подозвала его и, забрав у обалдевшего эмпата поднос с бокалами, поставила на подоконник.

— Зачем тебе шесть бокалов вина?!

Кажется, так низко я еще не падала в его глазах!

— Вол, ты иногда бываешь таким… таким… — Не найдя что ответить, я залпом осушила один бокал и принялась за второй. Вино сразу же ударило в голову. За целый день я проглотила всего пару фруктов и теперь чувствовала, как алкоголь быстро распространяется по организму, попадая в кровь.

Когда знакомство с гостями окончилось, Солею представили как будущую королеву эмпатов. К сожалению, я прослушала торжественную речь одного из старейшин. Как раз в этот момент я тихо переругивалась с советником, пытавшимся вырвать у меня из рук третий бокал. Ему это удалось.

— Ты в своем уме?! Решила напиться на глазах у сотен придворных?

— Но ведь ты же не дал мне напиться у себя в комнате! Лориэн вполне мог сыграть офи-ци-ального (какое же сложное слово!) представителя Нельвии на балу!

Ударив по моей руке, тянущейся к очередному бокалу, эмпат ответил:

— Посланница у нас здесь ты! А Лориэн находится в Драгонии как частное лицо.

Он был прав. Я должна была присутствовать на балу, и я пришла. Но быть примерной девочкой не обещала!

Объявили первый танец будущих супругов. Дорриэн вывел Солею в центр зала и, поклонившись, подал руку. Я встала на цыпочки, желая получше разглядеть эту парочку.

— Забыл сказать, ты выглядишь потрясающе!

Я отмахнулась от эмпата.

— Если ты решил задобрить меня комплиментами, то ничего не выйдет. Иди, говори их Солее.

Воллэн усмехнулся.

— Ей есть от кого принимать комплименты.

Скорее всего, я бы ему вмазала, но тут ко мне подошел молодой эльф и пригласил на танец. "Должно быть, он из свиты Солеи", — подумала я, следуя за парнем в круг танцующих. Красивый, как и все эльфы, он был чуть ли не на голову выше меня. Стройный, широкоплечий, с длинными светлыми волосами и ярко-голубыми глазами. Вообще я заметила, многие эльфы предпочитали носить длинные волосы, собранные в хвост. Среди эмпатов с такой прической ходил только Воллэн.

— Меня зовут Уэйн. Я приехал сюда вместе с принцессой.

Я кокетливо улыбнулась и пропела нежным голосом:

— Я это уже поняла. Если бы ты был в Ирриэтоне раньше, я бы непременно тебя заметила. А мое имя…

— Нарин. Я слышал, как тебя представляли Солее. И видел сегодня утром стоящей на балконе, когда проезжал мимо. Та была так красива…

— А сейчас я стала похожа на мерзкую пупырчатую жабу?

Эльф громко расхохотался, привлекая к нам лишнее внимание.

Танцующие выстроились в два ряда — дамы напротив кавалеров. Сделав несколько бальных па, мы поменялись партнерами. В принципе, ничего сложного в этих танцах не было. Наоборот, они мне казались слишком скучными. В общем, типичная средневековая дискотека.

Я сделала спиной шаг назад и поравнялась со своим новым партнером.

— Ты сегодня прекрасна! — сказал Владыка, медленно обходя меня по кругу.

Какие же они все одинаковые! Хоть бы один сказал что-то новенькое.

— А я думала, ты кроме Солеи никого не замечаешь!

Он взял мою руку и повел за впереди стоящей парой. Я вздрогнула от прикосновения горячих пальцев к своей коже. Демоны! Это вино так действует или я действительно влюбилась?

— Тебе очень идет это платье.

— Лучше бы оставил его Солее. Я слышала, она любит подарки.

— Ты самая красивая девушка в этом зале. — Чуть прищурив глаза и не прекращая смотреть на меня, сказал Уэйн, когда мы с ним вновь оказались в паре.

Я изобразила жалкое подобие улыбки. Комплименты начали раздражать. К тому же в зале стояла невыносимая духота, несмотря на распахнутые окна и двери.

— А как же ваша принцесса? Разве она не прекрасна?

Уэйн закружил меня по залу, отчего мне стало еще хуже. В глазах заиграли цветные огоньки.

— Ты ее просто не знаешь…

— Не знал, что ты знакома с Уэйном. — Я снова оказалась в паре с эмпатом.

— Знакома. Очаровательный юноша, не находишь?

Внезапно Дорриэн до боли сжал мое запястье.

— Не связывайся с ним, Нарин! Этот парень может быть очень опасен!

Я посмотрела в зеленые глаза Владыки. Мне показалось или тень беспокойства проскользнула в них? Решить для себя, что же все-таки это было, я не успела, так как меня перехватил Уэйн и предложил передохнуть. Я не сопротивлялась. Голова начала раскалываться от шума. Захотелось найти ребят и пойти с ними в парк. Одна я не решалась гулять по лабиринту, так как еще плохо в нем ориентировалась.

— Не хочешь выйти подышать свежим воздухом? — елейным голосом спросил эльф и подал мне бокал вина.

Я взяла его и, оглядываясь по сторонам, машинально сделала несколько глотков. Друзей нигде не было. Куда же они опять могли подеваться? Неужели решили продолжить проведение диверсионных работ в замке Владыки? Но тогда почему без меня? Я сейчас готова была камня на камне не оставить от Ирриэтона, похоронив под его развалинами Дорриэна вместе с его принцессочкой.

— Нарин, ты со мной?

Я вздрогнула и позволила вывести себя в сад. Лицо приятно освежала ночная прохлада. Вот только темно было слишком. Звезды спрятались за набежавшими тучами. Да еще и туман начал сгущаться. Наверное, поэтому в парке не было гуляющих придворных. Уэйн повел меня вглубь сада, петляя по лабиринту. Я как сомнамбула следовала за ним, не запоминая дороги. Усадив меня на скамейку, он присел рядом.

— Мне показалось или ты чем-то расстроена? Может я смогу помочь? — Эльф придвинулся поближе и взял мою руку.

Слегка отстранившись от него, я покачала головой.

— Думаю, сейчас мне никто не поможет.

— И все-таки я попытаюсь тебя утешить. — Юноша наклонился к моему лицу.

Меня обдало жаром внезапно нахлынувшего чувства опасности. Только сейчас поняла, что оказалась одна с совершенно незнакомым мне эльфом в ночном лабиринте. Ощутив запах его приторных духов, смешанных с запахом пота, я содрогнулась.

— Будет лучше, если мы вернемся в замок. — Я резко вскочила и ощутила сильное головокружение. Не пройдя и десяти шагов, почувствовала, как меня грубо потянули обратно и кинули на лавку.

— Пусти! — Я попыталась вырваться из цепких рук эльфа. Не тут-то было! Подняв на него глаза, я вскрикнула. Вместо приятного милого юноши, сейчас надо мной склонился безумец, осматривающий мое тело жадным, голодным взглядом.

— Да ты благодарить меня должна за оказанную тебе честь!

Не сдержавшись, я плюнула в мерзкую рожу, получив в ответ увесистую пощечину. Попыталась закричать, но Уэйн зажал мне рот левой рукой, а правой принялся шарить по спине в поисках развязки на платье.

Впервые в жизни я ощущала себя попавшим в капкан животным. Эльф был намного сильнее меня, и к тому же его сила была умножена жаждой обладания.

Понимая, что никто мне не поможет, я собрала в кулак последние силы и, резко ударив насильника коленкой в живот, одновременно с этим укусила зажавшую мне рот руку. Не ожидавший сопротивления, он на секунду замешкался, ослабив хватку. Воспользовавшись спасительным мгновением, я выскочила из-под Уэйна и рванула за поворот. Яростно выругавшись, эльф побежал за мной. Я задыхалась от страха, чувствуя настигающие шаги за спиной. Шлейф платья мешал бежать, то и дело попадая под ноги.

Как же поздно я почувствовала опасность! Я кляла себя за неосторожность и наивность, смешанные с глупость и беспечностью. Уэйн настигал. Озлобленный, он что-то кричал мне, но я не могла разобрать что. Да и не пыталась. Чем дольше я бежала, тем дальше уходила вглубь лабиринта, как тогда на кладбище.

Если бы ребята или Воллэн были здесь! К несчастью, я была один на один со своим кошмаром. Воллэн! На какой-то миг сердце озарил луч надежды. Сконцентрировав всю свою энергию, насколько это было возможно при таком бешеном беге, я послала сигнал о помощи эмпату. Если бы он каким-то чудом оказался поблизости и услышал меня! Шаги сзади затихли. Слава Богу! Оторвалась!

Я свернула направо и закричала от неожиданности. Передо мной стоял Уэйн, прожигая меня полным ненависти и ярости взглядом. По его левой руке тоненькими струйками стекала кровь, падая на траву. Не обращая на это внимания, эльф вытер рукой вспотевший лоб, испачкав лицо кровью. На фоне красных потеков, его голубые глаза казались острыми осколками льда, проникающими вглубь моего сознания.

Расплывшись в жуткой усмешке, он прошипел:

— Вот ты и попалась, дрянь! Даже не думай кричать. Ты завела нас в такую глушь, что никто тебя здесь не услышит.

Я сделала несколько шагов назад и, не успев понять, что происходит, оказалась на мокрой траве. Я даже не пыталась сопротивляться. Тело сковало страхом, будто тысячами железных цепей. Почувствовав, как его руки начали жадно шарить по моей груди, я сделала слабую попытку вырваться и снова ощутила обжигающую боль на лице. Не в силах больше сопротивляться, я утонула в охватывающей разум тьме.


Дорриэн


Я сидел на троне рядом с Солеей и рассказывал ей о все пребывающих в зал гостях. Нарин до сих пор не появилась. Интересно, понравился ли ей мой подарок? Солея что-то там лепетала — то ли жаловалась на трудное путешествие, то ли на плохую погоду в Драгонии. Я ее не слушал. Чем дольше я находился рядом с принцессой, тем отчетливей понимал, в какую ловушку попал, поклявшись жениться на ней.

Заметив, как Нарин входит в зал, я указал на нее Солее. Даже не взглянув на посланницу, принцесса продолжила городить какую-то чушь. Солея как всегда в своем репертуаре. Кроме себя любимой не замечает других девушек.

Нарин уже почти подошла к нам, когда ее перехватил Воллэн и, взяв под локоть, повел к трону. Только сейчас я заметил, что с посланницей что-то не так. Бледная, как сама смерть. А этот бешеный огонь в глазах! Кто же ее так довел? Склонив в легком, почти пренебрежительном поклоне хорошенькую головку, украшенную диадемой матери, она непокорно тряхнула черными, сверкающими в свете свечей локонами и, выпрямившись, застыла на месте. Что-то шепнув посланнице на ухо, Воллэн увел ее прочь.

— …А потом мы целые сутки провели в старом, жутко вонючем трактире, так как из-за дождя невозможно было проехать. А я так хотела…

Я не понял, чего она там хотела. Схватив из вазы огромное яблоко, я несколько раз подкинул его в воздух, мечтая запихнуть фрукт Солее в глотку. Демоны! Когда же она заткнется!

Наконец ее словесный поток прервал голос старейшины. Ореус громогласно объявил о нашей скорой свадьбе и представил принцессу как будущую правительницу Драгонии. Солея засияла. Вот и все. Назад дороги теперь уже точно не будет.

Настал черед первого танца. Тяжело вздохнув, я повел невесту в центр зала. Вокруг нас начали собираться танцующие пары. О боги! Я увидел, как хрупкую фигурку моей посланницы лапает какой-то эльф! Уэйн?!

Перехватив ее, пихнул Солею эльфу. Пусть развлекаются.

— Ты сегодня прекрасна! — Я окинул Нарин беглым взглядом. Натянутая как струна, она чуть ли не с ненавистью смотрела на меня. До сих пор бледная, если не считать играющего на щеках румянца и шального блеска в глазах. Когда она уже успела выпить?

— А я думала, ты никого кроме Солеи не замечаешь!

Я только что слышал сарказм в ее голосе или это были нотки ревности? Взяв девчонку за руку, я почувствовал холод ее пальцев.

— Тебе очень идет это платье. — Я помнил маму на портрете в нем. Но даже она не выглядела так гармонично в этом наряде

— Лучше бы оставил его Солее. Я слышала, она любит подарки.

Я ничего не успел ответить. Вместо Нарин передо мной уже стояла эльфийка. Посмотрев в сторону, заметил хищный взгляд Уэйна, неотрывно скользящий по платью Нарин. Сволочь! Придушу гада!

Перехватив посланницу во второй раз, я быстро проговорил:

— Не знал, что ты знакома с Уэйном.

Девчонка дерзко улыбнулась, будто кидая мне вызов.

— Знакома. Очаровательный юноша, не находишь?

Сейчас мне уже хотелось придушить ее!

— Не связывайся с ним, Нарин! Этот парень может быть очень опасен!

Я давно знал Уэйна. Он был сыном герцога де Ора, одного из самых богатых и влиятельных подданных Седрика. Поговаривали, что король давно находится под влиянием де Ора. Герцог даже хотел сделать своего старшего сына преемником Седрика, женив того на Солее.

За Уэйном закрепилась дурная слава. Я слышал несколько историй о девушках, посмевших отказать ему. Вроде бы кого-то он покалечил, а кого-то даже убил. Но это были всего лишь слухи. Доказательства отсутствовали.

Подведя Солею к трону, я осмотрелся. Нарин видно не было. Уэйна тоже. Проклятье! Ее неразлучной троицы вместе с Волом и след простыл.

— Ваше Высочество, — ко мне приблизился Арон, — вернулся гонец. Там что-то срочное.

Я последний раз осмотрел зал. Возможно, она встретила друзей и убежала с ними. Не может быть, чтобы Нарин решилась покинуть зал в компании совершенно незнакомого ей эльфа.


Воллэн


— Ты не пришла на бал. — Я подошел к старому дереву, растущему на окраине парка. Как и ожидал, Эдель была здесь. Спрятавшись среди листвы, она сидела на ветке, свесив одну ногу вниз, и лениво ею покачивала.

— Воллэн, ты всегда поражал меня своей сообразительностью.

Я взобрался на соседнюю ветку и сел напротив девушки. Сколько вечеров мы провели здесь, строя планы на будущее. Наше будущее.

— Помнишь, как я сделал тебе здесь предложение? Возле этого самого дуба.

Эмпатия горько усмехнулась.

— Я уже давно все забыла. — Она подняла на меня свои янтарные глаза. — И не хочу вспоминать.

Я попытался приблизиться к Эдель, но, как и прежде она не позволила.

— Мне казалось, ты сейчас на балу…вместе с посланницей. Все только о вас и говорят.

Я недоуменно посмотрел на девушку. Неужели она тоже верит в эту чушь?

— Рада за тебя, Вол. Честно. — Она спрыгнула с дерева и направилась в сторону лабиринта.

— Ты опять убегаешь. Не надоело?

Эдель обернулась и резко бросила:

— Мне незачем убегать от тебя, советник. Но и ты не смей ко мне приближаться! — Она сделала несколько шагов навстречу и прошипела. — Иначе я тебя уничтожу.

Не дав мне опомниться, Эдель скрылась в густых зарослях кустарника. Никогда прежде не слышал в ее голосе такой злобы, смешанной с чем-то еще, непонятно с чем. Что же мне сделать, чтобы узнать, что тогда наговорил ей Шерэтт? У меня вдруг возникло желание догнать ее и ЗАСТАВИТЬ все рассказать. Но тут я услышал крик о помощи. Нет, наверное, показалось. Вокруг царила тишина. Даже пения птиц слышно не было. Должно быть, это все из-за нервов. Крик повторился, перейдя в тихие мольбы. Кто-то телепатически просил меня о помощи и этот кто-то… о, боги! Нарин! В одно мгновение я почувствовал весь ее страх и боль. Что же такого могло случиться за те полчаса, на которые я ее оставил?! Сконцентрировавшись на послании, я устремился в лабиринт. Впереди маячила тонущая в густом тумане фигура Эдель.

— Эдель! — заорал я что есть мочи. — С Нарин что-то случилось! Она в лабиринте, но я не могу понять где!

Дважды повторять эмпатии не было необходимости. Пригнувшись к земле, Эдель прислушалась.

— Сюда! — Она тенью метнулась влево. — Кто-то бежит к летнему фонтанчику.

Мы молча бежали вперед. Я чувствовал ужас Нарин и боялся опоздать. Неужели очередное покушение?

— Я слышу их! — Девушка перепрыгнула через кусты, не желая терять время на обход лабиринта. Я последовал ее примеру и увидел Нарин, лежащую без сознания на траве. Над ней склонился молодой эльф и трясущимися руками пытался разорвать лиф ее платья. Демоны!

Эдель меня опередила. Прыгнув на эльфа, она оттолкнула его от бесчувственного тела посланницы и с яростью ударила в грудь. Не ожидавший нападения, он не сопротивлялся, но, опомнившись, кинулся на Эдель. Теперь настал мой черед. Подскочив, я схватил его за шкирку и, развернув к себе, с силой ударил эльфа в живот. Тот попытался нанести ответный удар, но промахнулся и был впечатан моей ногой в землю.

— Быстро беги за Мортом и предупреди Дора! — бросил я Эдель, склоняясь над посланницей.

— Не стоит сейчас беспокоить Дорриэна.

— Не спорь! — Впервые в жизни я кричал на Эдель. Отвернувшись, она побежала по аллее. Неужели я только что видел слезы в ее глазах?

Я коснулся холодной руки Нарин. Она до сих пор была без сознания. Тело не пострадало, если не считать синяки на лице и руках. Мразь! Мог бы убить, убил бы!

Девушка слабо застонала. Решив не ждать, пока придет доктор, я поднял ее с сырой земли и понес в замок. Эльф никуда не денется. Все равно бежать ему некуда.


Дорриэн


Вести от гонца оказались бесполезными. В который раз они потеряли след Кенэта. И куда он постоянно исчезает? Последние месяцы я следил за магом, но всякий раз тот ускользал от меня. Точно знал, Кенэту известно имя убийцы. Но если он не в сговоре с Теорой, то с кем тогда?

Я вернулся в зал. Солея сидела, надув губки и чуть ли не плача следила за веселящимися придворными. Придется ее развлекать. Я опустился на трон возле принцессы и, улыбнувшись, спросил, что ее могло расстроить. Эльфийка уже было раскрыла рот, чтобы высказать все наболевшее, когда в зал вбежала Эдель. Одетая в свой любимый охотничий костюм, с распущенными волосами и полными тревоги глазами, она испуганно огляделась по сторонам и поспешила ко мне. Музыка стихла. Все взгляды устремились на эмпатию. Приблизившись, она быстро заговорила запыхавшимся голосом.

Демоны! Я вскочил с трона и, приказав музыкантам продолжать играть, поспешил за сестрой. Возле комнаты Нарин нас встретил доктор Морт.

— Что с ней?

— Я дал ей успокоительное смешанное с веальским снотворным в надежде, что она заснет, и завтра все пережитое будет казаться ей неясным и далеким. Но Нарин сидит и не шевелится. У нее сильный шок. Думаю, не стоит ее сейчас беспокоить, Ваше Высочество.

Я молча отодвинул доктора и вошел. В комнате было темно. Только свет от потрескивающих в камине поленьев слабо освещал кровать и стоящую рядом мебель.

Нарин сидела на кровати в разорванном платье. Прижав колени к груди, она неотрывно смотрела на играющие языки пламени. Рядом находился Воллэн и молча наблюдал за девушкой.

— Выйди!

Советник встал, не смея мне перечить. Я занял его место возле посланницы. Казалось, она даже не заметила моего прихода.

— У нее шок, — тихо произнес Воллэн у самой двери. — Она никого не хочет ни видеть, ни слышать.

Когда за ним закрылась дверь, я вновь повернулся к девушке. Какое-то время мы сидели молча. Нарин не двигалась и вообще не подавала никаких признаков жизни.

— Нарин. — Я попытался взять руку девушки. Почувствовав мое прикосновение, она вырвала ее и еще сильнее прижалась к спинке кровати.

— Уходи. — Голос посланницы казался глухим и безжизненным.

— Не уйду, пока ты не перестанешь вот так сидеть и неотрывно смотреть в одну точку! — Наконец-то она перевела взгляд с камина на меня. Больше никогда после этого случая я не видел ее в таком состоянии. Казалось, силы покинули ее хрупкое тело.

— Дорриэн, я хочу побыть одна.

— Зачем ты пошла с Уэйном? Я ведь предупреждал тебя.

Жестоко было с моей стороны говорить сейчас об этой мрази, но нужно было вернуть ее к жизни. Заставить хоть что-то почувствовать. Пусть даже страх и ненависть к эльфу.

Посланница резко вскочила на кровати и впилась в меня полным дикой ярости взглядом.

— Предупреждал?! А почему не остановил?!

Я встал рядом с Нарин. Подняв к ней голову, холодно произнес, наблюдая, как по лицу девушки начинают медленно катиться первые слезы.

— Но, по-моему, ты была не против общества эльфа?

Сжав руки в кулаки и зашипев, словно кошка, она кинулась на меня. Я позволил несколько раз ударить себя (так, для снятия напряжения) и, схватив в охапку, поставил на пол. Нарин попыталась вырваться, но я не ослабил объятий. Несколько раз всхлипнув, она притихла. Подняв полные слез глаза, девушка молча смотрела на меня, не отводя взгляда. Смахнув с лица несколько слезинок, я наклонился к ней и поцеловал. Не сопротивляясь, Нарин приникла ко мне и, тяжело вздохнув, потеряла сознание. Снотворное наконец-то начало действовать. Завтра, проснувшись, все пережитое будет казаться ей неясным сном.

Уложив девушку на кровать и укрыв одеялом, я вышел из комнаты, приказав Инэке никого не впускать к ней до утра.

Теперь нужно было разобраться с этим любителем женских прелестей. После сегодняшнего случая никто не посмеет обидеть МОЮ посланницу!

Глава двадцать шестая

Преимущество силы состоит в том, что ей прощаются слабости.

Народная мудрость

Воллэн


Рано утром следующего дня меня разбудил слуга, передав приказ Дорриэна спуститься в тюрьму. Заставлять ждать Владыку я побоялся, поэтому, быстро собравшись, спустился в подземелье. Как же я не любил там бывать! В основном камеры пустовали, так как эмпаты больше смерти боялись оказаться в тюрьмах Ирриэтона. Страхи эти были не беспочвенны. Те пытки, которым подвергались в наших тюрьмах заключенные, были пострашнее всякой смерти. Многие такие орудия изобрел еще Эрот. Всегда поражался этому мрачному гению. В нем было столько талантов, и все он направлял на созидание зла. Шерэтт, как и некоторые другие Владыки, усовершенствовал изобретения своего предка. Честно говоря, я никогда не думал, что Дорриэн воспользуется ими. Но то, во что палач по его приказу превратил эльфа, заставило меня содрогнуться.

Я вошел в слабоосвещенную камеру. Дорриэн стоял возле скорчившегося на полу юноши и, заложив руки за спину, со спокойной жестокостью наблюдал за узником.

— Через несколько дней, как только оклемается, отвезешь его в Неаль.

Этот голос! Я прислонился к стене. О боги! С каждым годом Дорриэн все больше и больше становился похожим на своего отца. Раньше, еще задолго до смерти Шерэтта, я знал другого Дорриэна. Доброго и справедливого эмпата. Я посмотрел на друга. Казалось, он получал от всего происходящего здесь странное, скрытое от моего понимания, удовольствие.

Юноша поднял на меня свое лицо, больше напоминавшее сейчас кровавое месиво, как впрочем, и все его тело.

— Дорриэн! — Я чуть не задохнулся от осознания увиденного ужаса. — Неужели ты воспользовался эгнотонезией?!

Я посмотрел в белые без зрачков глаза эльфа. Парень ослеп, как и все кому не посчастливилось пасть жертвой способностей Дорриэна.

— Ты же обещал больше никогда этого не делать!

Владыка пожал плечами, давая понять, что все обещания в прошлом. С презрением тронув тело пленника ногой, он приказал тюремщику кинуть того в угол на солому и позвать лекаря. Хотя эльфу уже ничем нельзя было помочь. Парень ослеп и навсегда потерял разум.

— Пойдем в кабинет.

Я последовал за Дорриэном, не зная, что ему сказать. Да и был ли в этом смысл? Раньше он прислушивался ко мне, к Лесте… Эдель, в конце концов. Сейчас же я не представлял как вести себя с ним.

— Собери всех придворных и гостей. В частности свиту Солеи. Я хочу, чтобы они знали, что будет с каждым, кто посмеет причинить вред моему гостю.

Мы вошли в кабинет. Налив себе полный бокал грога, он сел в кресло.

— Зачем нужно было поступать так жестоко? Уэйн теперь живой труп.

Владыка прищурился, и залпом осушив бокал, прошипел:

— А зачем было трогать Нарин? Ты видел, в каком она вчера была состоянии?

— Нарин справится. У нее сильная психика. А вот ты, Дор, покалечил еще одну судьбу. Ведь знаешь же, что твой дар как наркотик. Чем чаще его используешь, тем сильнее будет хотеться сделать это еще раз.

Дорриэн бросил бокал в камин. Послышался звон разлетевшегося на осколки хрусталя.

— Я тебя позвал не для того, чтобы выслушивать нравоучения. Собери всех и не забудь позвать Солею. Пусть знает, какую мразь привезла с собой.

Он отвернулся от меня, не желая больше ничего говорить.

— Знаешь, Дорриэн, иногда я действительно начинаю тебя бояться.


Дорриэн


Всю ночь я не мог уснуть. Мысли о перепуганной посланнице, сжавшейся в комок на кровати, терзали сознание. Уэйн был наказан. Его подвергли пыткам, которые он заслужил. Так и не уснув, под утро я решил спуститься к узнику. Ожидал увидеть раскаявшегося, молящего о пощаде юношу. А вместо этого на меня смотрел обозленный, все такой же несломленный эльф.

— Сегодня же попросишь на глазах у всех придворных прощения у посланницы Нельвии.

Парень усмехнулся и, сплюнув на пол сгусток крови, процедил:

— Я младший сын герцога де Ора и должен просить прощение у какой-то шлюшки? Лучше сдохнуть, чем опуститься до такого!

Он не сдох. Я просто подошел к нему и, приложив руки к голове эльфа, забрал все жизненные силы из его организма. Стоя в углу, палач в страхе опустил голову, боясь даже пошевелиться. Не знаю, что тогда на меня нашло. Редко, очень редко я пользовался своим даром, понимая, что его последствия хуже всякой смерти. Теперь на полу передо мной валялся слепой сумасшедший юноша. Еще долгие годы он проведет на границе между ужасной реальностью и миром сумасшедших кошмаров.

Вошел Воллэн и с не меньшим страхом посмотрел на пленника. Тогда я не раскаивался в содеянном. Придя в кабинет, приказал советнику собрать всех гостей и придворных, находящихся в замке.

С укором и печалью посмотрев на меня, приятель вышел.

Пока я говорил, в зале стояла давящая тишина. Я обвинил Уэйна в покушении на жизнь посланницы Нельвии и доходчиво объяснил, что будет с каждым, кто посмеет обидеть гостя Драгонии.

Солея выглядела расстроенной и напуганной. Я усмехнулся. Не такими она представляла себе первые дни в своем новом доме. Закончив речь, поднялся с трона и направился к выходу, провожаемый склоненными в почтении (или страхе) придворными. У самой двери заметил Эдель. Та стояла и с горечью смотрела на меня. Точно так же как смотрел Воллэн несколько минут назад и Леста в первую нашу встречу после ее приезда из Долины. Они все считают меня похожим на Шерэтта. Что ж, все-таки я его сын и этого не изменишь.

Я приблизился к комнате Нарин. Возле двери как верный пес сидела Инэка. Вскочив на ноги, она предупредила меня, что сударыня уже встала и с ней сейчас ее друзья. Я улыбнулся служанке и, поблагодарив, отпустил отдыхать.

Открыв дверь, нашел нашу незабвенную троицу, обложившую кровать Нарин. Стэнтон с принцем сидели в ногах посланницы, а другой эльф (кажется, Рэй), устроившись на подушках и обняв девушку, показывал ей какую-то книгу.

— Рад, что ты уже пришла в себя.

Они вздрогнули и одновременно подняли головы. Поняв по моему взгляду, что лучше убраться, мальчишки покинули комнату, утащив с собой и книгу.

— А я думала, ты будешь счастлив, увидев меня в постели без сознания.

Сарказм! Это уже лучше. Значит, первый шок прошел. Нарин поднялась с кровати и потянулась за кувшином с водой. Наполнив бокал, она сделала несколько глотков.

— Ты что-нибудь помнишь?

— Все до того момента, как потеряла сознание в лабиринте. А потом очнулась уже утром, у себя в постели. Мне очень жаль за порванное платье. — Она подошла к столику и, взяв диадему, протянула ее мне. — Вот, возьми хотя бы это. Платье починить уже не удастся.

Я обхватил холодную руку посланницы и сжал в ней диадему. Она не сопротивлялась. Было видно, что сил в теле девушки еще слишком мало. Однако выглядела она совершенно спокойной, как будто ничего и не произошло. Только бледность и едва заметный синяк на щеке свидетельствовали о вчерашнем нападении. Но что-то в ней изменилось. Если раньше она казалась мне непослушной, взбалмошной девчонкой, то теперь я видел перед собой молодую серьезную женщину.

— Оставь ее себе. Это мой подарок, также как и платье. Мама была бы рада узнав, что ее наряд для помолвки с отцом достался такой девушке как ты.

Нарин грустно улыбнулась и присела на край кровати.

— Не долго же я его носила.

— Это не твоя вина. Уэйн наказан за свое злодеяние.

Она подняла на меня свои бездонные карие глаза и изменившимся, чуть хриплым голосом спросила:

— Что ты с ним сделал?

— Ничего такого, чего бы он не заслужил. Его подвергли пыткам, как и любого другого на его месте.

Посланница резко поднялась и, подойдя к окну, тихо произнесла:

— Я бы хотела побыть одна, Ваше Высочество.

Чем она опять недовольна?! Могла хотя бы поблагодарить!

— Я что-то не то сказал?

Девушка отвернулась от окна и, не пытаясь скрыть скользящей в голосе неприязни, сказала:

— Не то сделал! Я не просила калечить Уэйна. Да, он мерзавец и извращенец, но даже такой как он не заслуживает подобной участи. — Она помедлила. — Мне кажется, все ваши беды, эмпаты, происходят из-за вашей жестокости. И гордыни. Нельзя построить светлое будущее на страданиях и крови других.

Я ожидал чего угодно, но не того, что она будет защищать эту тварь! Что ж, я ей в этом не союзник! Если хочет жалеть эльфа, пусть жалеет. К демону все!

— В следующий раз, если с тобой что-нибудь случится, я просто закрою на все глаза. И потом не реви ночами о произошедшем!

И я ушел. Если она такая добрая и чувствительная, то пусть катится отсюда подальше! Из моего замка и из Драгонии!


Нарин


…Я бежала по кладбищу, чувствуя за спиной отрывистое дыхание эльфа. Уэйн был совсем близко. Еще немного и он схватит меня. И что самое ужасное никто меня не слышал. Попыталась крикнуть, но не смогла выдавить из себя ни звука. Я завернула за дерево и наткнулась на статую геллании. Сложив руки возле лица, неземное существо с тоской смотрело в небо. Холодная рука коснулась моего плеча. Я развернулась и закричала что есть мочи. Вместо Уэйна на меня смотрел незнакомый эмпат. Безжизненный взгляд приковал тело к статуе, не давая мне пошевелиться.

— Вот мы и встретились, посланница.

В руках его сверкнул кинжал с зигзагообразным клинком. Я зажмурилась, не желая видеть, как меня убивают…


— Нарин!

Я села на кровати. Слава Богу, это был всего лишь сон! Рядом, склонившись надо мной, стояла Инэка. Выглядела она встревоженной.

— Вы кричали, и я решила разбудить вас, — сказала она и развернулась к выходу, намереваясь покинуть комнату. — Я только сбегаю за доктором Мортом и вернусь.

— Не надо никакого доктора Морта. Лучше поскорее приготовь мне ванну. И дай зеркало.

Получив столь необходимый мне сейчас предмет, я посмотрела на свое отражение. Великолепно! Морда распухла как у хомяка. А левая щека приобрела темно-сиреневый оттенок. Здорово же он меня вчера ударил! Вспомнив скользкие прикосновения, блуждающие по телу руки эльфа, я тихо застонала и схватилась за голову. Как же отвратительно я себя чувствовала, и как же мне хотелось все забыть!

Вскоре в комнату заглянули мальчики. Доктор Морт все-таки появился незадолго до их прихода и, дав мне травяную настойку и жидкость для снятия боли в щеке, попросил менять компресс каждые полчаса.

Поблагодарив доктора, я спросила его, что будет с эльфом. Мне не хотелось о нем ни думать, ни говорить, но все же… Пробормотав что-то вроде "он вас больше не потревожит", эмпат поспешил удалиться.

Ребята вошли, понуро опустив головы, боясь смотреть мне в глаза. Они чувствовали вину за то, что со мной приключилось.

— Вы не обязаны были все- время находиться рядом со мной.

Устроившись на кровати, они наперебой начали извиняться.

— Наша задача — охранять тебя и мы с ней не справились! — твердо сказал Стэн.

— Прости нас, Нарин, — сдавленно прошептал Рэй, с силой сжимая тонкую ткань, служившую мне покрывалом. — Эта мразь…

— Ты как? — перебил друга Лориэн и осторожно коснулся моей руки.

Я попыталась изобразить бодрую улыбку и… разревелась. Слезы текли по щекам не переставая. Рэй привлек меня к себе и так мы сидели какое-то время. Молча, без вопросов и ответов.

Наревевшись, я почувствовала себя лучше. Железный комок внутри начал постепенно таять, уступая место умиротворению.

— Смотри, что мы нашли в архивах ирриэтонской библиотеки. — Рэй протянул мне потрепанную книгу. Сверху на обложке были нарисованы две змейки сплетающиеся вместе.

— Это копия, — сказал Стэн, помогая открыть книгу. — Оригинал написан на ветхом драгонийском, так что показывать тебе его не имеет смысла.

— К тому же никто не позволит нам на него взглянуть, — добавил Лориэн.

Я пролистала первые страницы. Многие уже успели пожелтеть от времени и разорваться по краям. Хм, странно. Я спокойно могла прочесть написанные в книге слова. Только сейчас мне пришла в голову мысль, что я понимаю речь этарцев, как будто свой родной язык. Надо будет добавить этот вопрос в свой список.

— Смотри сюда! — Рэй открыл нужную страницу.

На ней был нарисован кинжал с зигзагообразным клинком. Точно такой же, какой я видела в своем видении и во сне.

— Они отличаются от твоих кинжалов, — задумчиво добавил он. — И все же это та самая руна. Этим кинжалом Эрот убил своих пленников.

Я медленно провела пальцами по картинке. Интересно, где он сейчас хранится? Было бы неплохо взглянуть на неге. Кинжал напомнил мне о недавнем сне. Захлопнув книгу и отложив ее в сторону, я поведала друзьям о ночном кошмаре.

— … но на месте Уэйна стоял другой эмпат и угрожал мне этим кинжалом.

— Опять Эрот?

— Нет. Этого я никогда прежде не видела. Но что-то мне показалось в нем знакомым.

Рэй книгу положил книуг себе на колени и, снова открыв ее, начал листать.

— Может, ты видела его среди придворных?

Я отрицательно покачала головой. Такое лицо я бы запомнила.

— Вот! — Эльф ткнул пальцем в страницу. — Эта глава посвящена описанию той роковой ночи, когда были убиты Элай и Алия. — Но что самое интересное, книга указывает на существование манускрипта, из которого Эрот вычитал…

— Что и как нужно было делать с несчастными, — закончила я за приятеля. — Вот бы взглянуть на этот манускрипт. А еще лучше на его перевод. Если таковой конечно имеется.

— К несчастью для нас, он хранится в закрытом архиве Владык, — досадливо произнес Стэн. — Нам туда не пробраться. Только Дорриэн имеет к нему доступ.

— Надо будет поговорить об этом с Волом. Может, он что-нибудь придумает.

Я вернулась на страницу с кинжалом и вновь подумала о своем сне. А может, это был и не сон вовсе? Я уже перестала различать грань между видениями и простыми снами. До приезда в Драгонию у меня было не так много видений, а здесь, в Эсфероне, это случается со мной чуть ли не каждый день. Или ночь.

— Рад, что тебе уже лучше.

Оторвавшись от книги, я спокойно посмотрела на непрошенного гостя. Ребята сразу же поднялись и поспешили исчезнуть, ободрительно улыбнувшись мне на прощание. Дорриэн проводил их равнодушным взглядом и переключился на меня.

— А я думала, ты будешь счастлив, увидев меня в постели без сознания.

Владыка улыбнулся. Сейчас он выглядел не как всемогущий правитель, а как эмпат, встревоженный состоянием своего друга.

— Ты что-нибудь помнишь?

Ага, вот значит, чем он встревожен. Стоит сейчас и гадает, помню ли я, как он вчера ко мне зашел и что потом было. Я-то помнила, но говорить об этом Владыке не собиралась. Не хватало еще заниматься выяснением отношений. Все равно ни к чему хорошему это не приведет.

Он не захотел взять диадему. Что ж, его право. Жаль, что платье испорчено безвозвратно.

— Не долго же я его носила.

Я с грустью вспомнила вчерашний вечер. Танец с Дорриэном, его улыбку, слова… Зачем он все это для меня делает?

— Это не твоя вина. Уэйн наказан за свое злодеяние.

Наказан?! От этого невозмутимого тона у меня мурашки пробежали по коже. Совершенно спокойно, будто мы говорили о погоде, Владыка заверил меня, что палач о нем «позаботился».

Мне сразу стало не уютно находиться рядом с ним. Вот почему его боялись. Если хотел, Дорриэн действительно мог быть ужасен.

— Я бы хотела побыть одна, Ваше Высочество.

Я стояла лицом к окну и боялась обернуться. Что угодно, только бы не смотреть сейчас на него.

— Я что-то не то сказал?

Он еще спрашивает! Я даже боюсь представить, что могли сделать с эльфом!

Отвернувшись от унылого пейзажа, я заставила себя посмотреть вампиру в глаза.

— …мне кажется, все ваши беды, эмпаты, происходят из-за вашей жестокости. И гордыни. Нельзя построить светлое будущее на страданиях и крови других.

Дорриэн потемнел. Если еще минуту назад в его голосе слышались забота и тревога, то сейчас он вновь примерил на себя образ Владыки. Образ, которого я опасалась.

— В следующий раз, если с тобой что-нибудь случится, я просто закрою на все глаза. И потом не реви ночами о произошедшем!

Я ничего не ответила. Только отвернулась от него и, впившись ногтями в ладони, молча наблюдала за степенно плывущими по небу облаками. Демоны! Зачем только согласилась приехать сюда?!

Владыка ушел. Я вернулась к кровати и без сил упала на подушки. Захотелось заснуть глубоким сном и больше никогда не проснуться.

Глава двадцать седьмая

Сволочь — это состояние души.

Народная мудрость

После обеда ко мне заглянула Эдель. Не успела она переступить порог комнаты, как в дверях показался Воллэн. Я улыбнулась. Так интересно было за ними наблюдать. Стушевавшись, эмпат и эмпатия смотрели то на меня, то друг на друга.

— Я зайду позже, — решительно развернулся Вол, собираясь уйти.

— Подожди! — Я приняла сидячее положение и радушно пригласила их проходить. Последние пару часов я читала все тот же томик эльфийской поэзии, больше смахивающий на сборку анекдотов и видимо не заметила, как задремала. — Что вы застыли в дверях, будто на приеме у доктора. Если пришли проведывать меня, так проведывайте вместе. Не хочу я отвечать по десять раз на одни и те же вопросы. Присаживайтесь. — Произнесла я тоном семейного психотерапевта. "Заклятые враги" переглянулись и молча сели.

— Мы… я пришла узнать, как ты себя чувствуешь. И передать привет от Лесты. — Эдель старалась смотреть куда угодно, только не на советника. — Я была сегодня у нее. Колдунья немного приболела, но как только поправится, заедет проведать тебя.

Я поблагодарила девушку. Неудивительно, что Вол полюбил ее. Помимо красоты, Эдель обладала добрым сердцем и открытой душой. Хотя слово «открытая» не применимо ко всем эмпатам.

— Выглядишь неплохо, — попытался нарушить затянувшееся молчание Воллэн.

Я рассмеялась.

— А синий цвет на левой щеке добавляет мне некоего шарма.

Какое-то время мы просто болтали. В основном говорила я, а эти двое односложно отвечали. Когда мой словесный поток иссяк, и я не представляла что бы еще такого спросить, Эдель тихо сказала:

— Нарин, Леста рассказала мне о твоей миссии.

Мы с Волом в ужасе уставились друг на друга.

— Не бойся. О твоей тайне никто не узнает, — поспешила добавить эмпатия, видя, что я уже готова грохнуться в обморок.

— «Никто» явно не подходит к нашей ситуации, — усмехнулся советник. — Помимо тебя и колдуньи еще как минимум четверо знают о задании — эльфы, принц и Теора.

— А Лесту не учили держать язык за зубами? — пробурчала я, не в силах скрыть досаду на колдунью.

Эдель пересела ко мне на кровать и произнесла ласковым тоном:

— Она сделала это из добрых побуждений. Я как и вы не хочу начала войны и сделаю все возможное, чтобы вам помочь.

— Кстати о возможном, — вспомнила я о хранилище, — мне нужен манускрипт Эрота.

Эмпатия и советник снова переглянулись.

— Зачем?

Я опустила голову и принялась с усердием расправлять складки на одеяле.

— Хочу попытаться понять его. Понять, что тогда им двигало. Простая жажда власти или же Владыка считал, что таким образом помогает своему королевству и своему народу.

— Не думаю, что мне удастся проникнуть в хранилище. — Вол задумчиво потер подбородок. — Но обещаю сделать все что смогу.

На том и порешили. Эдель и Воллэн должны были найти способ проникнуть в хранилище, а я в это время решила заняться очень важным делом — лечь спать.

К сожалению, на следующий день советник заглянул ко мне, чтобы разочаровать. Им все-таки удалось попасть в хранилище правителей Драгонии, однако никакого манускрипта там не оказалось. Куда он мог деться ни Воллэн, ни Эдель понятия не имели. Вот и оборвалась еще одна ниточка, которая могла привести меня к разгадке тайны Владык. Боюсь, она была последней…


В последовавшую за этими событиями неделю я возобновила тренировки. Леста пока не появлялась, но заниматься со мной было кому. Эдель любезно согласилась помочь Волу тренироваться меня. Не знаю почему, но я вдруг поменяла свое отношение к нашим занятиям. Я стала, как сказал мне потом эмпат, одной из самых его прилежных учениц. Возможно, мною двигала ненависть (когда я целилась в мишень, представляла на ее месте Уэйна… или Владыку), возможно — желание научиться защищать себя. Но, так или иначе, а я по нескольку часов в день проводила во внутреннем дворике, практикуясь в метании ножей, самозащите и антимагии. Эдель продолжила вместо колдуньи обучать меня самым простейшим заклинаниям. И она, и я остались довольны результатами.

Правда, несмотря на приветливость и радушие, эмпатия ставила невидимый барьер между нами. Несколько раз я пыталась заговорить с ней о Воле, но это сделало ее еще более замкнутой.

Дорриэн больше не заходил. Пару раз я видела его прогуливающимся по саду с Солеей, одних или в окружении придворных.

Принцесса — это вообще отдельный разговор. Каждый раз, когда я с ней сталкивалась, у нас случались скандалы. То ли эльфийка со всеми так себя вела, то ли я ей чем-то не угодила, но наши стычки впору было записывать в летописи эмпатов. Зато придворные были в восторге. Наблюдать чуть ли не каждый день кто кого «сделает» стало одним из излюбленных их занятий. Инэка даже как-то заикнулась, будто эмпаты делают на нас ставки. Самое приятное, что многие ставили на меня.

Эльфы были противоположного мнения о нельвийской посланнице. После случая с Уэйном они затаили на меня обиду и стремились ее всячески выказать, чем порой доводили меня и моих друзей до крайностей. Это значило, что в долгу у них мы никогда не оставались.

С эльфийкой же у нас не сложились отношения с самого ее приезда в Ирриэтон. Однажды, во время моей утренней тренировки с Эдель, к нам подошла эта "сладкая парочка" в окружении кучки придворных.

Владыка что-то шепнул Солее, пытаясь увести ту прочь, но эльфийка упрямо качнула головой и приблизилась ко мне. Эдель решила остаться поблизости на случай, если придется выдергивать из моих рук эти прекрасные косы.

— Скажите, пожалуйста, зачем нашей посланнице тренироваться в такую погоду… в грязи? — Презрительно скривившись, она попыталась стряхнуть грязь со своей туфельки. Не получилось. Густая жижа прочно прилипла к обуви, намереваясь никогда больше с ней не расставаться. — Боитесь, что в следующий раз вас не спасут? Так, по-моему, это лишнее.

А, по-моему, кто-то здесь нарывается!

— Уэйн, должно быть, был пьян, раз обратил на вас внимание. Только в нетрезвом состоянии можно увлечься такой «красотой».

Несколько эльфов довольно захихикали. А Владыка молча стоял и ждал, что же я отвечу. Дождался. Я набрала в легкие побольше воздуха и со своей привычной нахальной ухмылкой ответила:

— Стало быть, ваш будущий супруг все время пьет не просыхая.

Дорриэн посерел. А Солея застыла с открытым ртом. До нее не сразу дошел смысл сказанного. А когда она все-таки поняла, что я имела в виду, то устроила ТАКОЙ скандал. Посыпались вопросы (не знаю, к кому она обращалась — ко мне или Владыке), периодически прерываемые предобморочными вздохами и наигранными всхлипами.

Вот пара вопросов, которые запомнились мне больше всего. Цитирую: "Дорриэн, это правда? Неужели ты решил изменить мне еще до нашей свадьбы?!" или "Как Владыка мог обратить внимание на такую тощую облезлую кошку, как эта курица?!"

В отместку я спокойно ответила, что эльфийка своей стройностью мне никоим образом не уступает. А совсем наоборот. Если я кошка, то она — котенок-дистрофик в поздней стадии развития болезни. Я также посоветовала ей не выяснять отношения с женихом при посторонних. Пока она, шокированная моими любезными советами, стояла и глотала ртом воздух, я грациозно поклонилась и, улыбнувшись всей мужской половине придворных (кроме Дорриэна, разумеется), скрылась вместе с Эдель в стенах замка. Та только тихо посмеивалась, следуя за мной.

Спустя десять минут в комнату прибежал Владыка и, наорав на меня, вышел прочь. Что ж, сам виноват. Его никто не просил подводить ко мне свою неуравновешенную невесту.

А однажды принцесса чуть не накинулась на меня с кулаками, рискуя быть впечатанной моей тонкой ранимой натурой в пол. Все-таки я теперь могла постоять за себя и не посмотрела бы на то, что она — наследница эльфийского престола.

Я спокойно себе прогуливалась с ребятами и Эдель по замку. Воллэн куда-то свалил. Они вообще общались со мной по очереди. Если рядом находился советник, эмпатия никогда не подходила. И наоборот.

Так вот, мы не спеша бродили по Ирриэтону, пока не очутились возле гостиной. Той самой, что была увешана портретами эльфийки. В просторном помещении было довольно шумно. Вокруг обшитой узорчатой тканью софы столпились придворные. Мы решили подойти поближе и узнать в чем же дело. Устроившись поудобнее, на софе словно на троне восседала Солея со своими фрейлинами. Эльфийка рассматривала эскизы свадебных платьев, присланные лучшими портнихами Эсферона.

У меня зарябило в глазах. Рюши, бантики, воланы — и все красного цвета.

— Не боитесь в подобном наряде стать похожей на перезревший помидор? — Упс, опять ляпнула не подумав!

Эдель дернула меня за рукав, но поздно. Эльфийка подняла свои прекрасные очи на мою скромную персону и зло бросила:

— А тебя злит, что не ты, а я стану женой Дорриэна?

Да больно надо! Эти два психа друг друга стоят!

— Никак нет, Ваше Высочество. — Я умостилась между принцессой и одной из ее фрейлин, бесцеремонно спихнув последнюю на пол. Какие же все эти эльфийки неуклюжие!

— Вот, поглядите-ка на это платье. — Я указала на первый попавшийся под руку рисунок. — В нем вы будете напоминать мартышку, не понятно с какого ляду решившую нацепить на себя костюм космонавта. А это! — Мой палец вновь ткнулся в один из эскизов. — Сплошная безвкусица! Какие идиотки сейчас носят банты на задницах?

Половина присутствующих дам обернулись и посмотрели вниз на свои платья. Мужская часть придворных сдавленно захихикала. По глазам эмпатий и эльфиек я поняла, что сейчас будут бить. Причем всем скопом. С криками и базарной руганью. Несмотря на это, я продолжила критиковать вкус принцессы.

— Ой, какое смешное! Это платье превратит вас в болонку. Такую же лохматую и с бантиком на шее.

Солея онемела и только одни глаза выдавали ее крайнюю степень бешенства. Я кинула очередной листок на пол, за ним другой.

— Это не подходит… и это тоже. А вот это подойдет для похорон. Вы будете прелестны! Все! Других вариантов нет?

Придворные притихли, ожидая начала урагана. И он не заставил себя ждать.

Эльфийка поднялась и, оглядев присутствующих затуманенным взглядом… кинулась к только что вошедшему Дорриэну и заревела во весь голос. Она часто всхлипывала, при этом не забывая поносить меня на чем свет стоит.

Я украдкой глянула на мрачного Владыку и опустила глаза в пол. Куда интереснее изучать носки своих туфель, чем быть испепеленной его пронзительным взглядом.

— Идем со мной.

Надеялась, что эти слова адресованы не мне, а принцессе, но Дорриэн уже передал всхлипывающую Солею фрейлинам и, схватив меня за руку, вывел из зала.

Несколько эмпатов грустно вздохнули, сочувствуя участи посланницы.

— Скажи, за что ты меня так ненавидишь?

Дурак! Так ничего и не понял!

— Да она притворялась! Увидела тебя и решила разыграть эту комедию! А потом, когда ты потащил меня за собой, ликующе улыбалась.

— А мы значит белые и пушистые!

Я удивленно распахнула глаза.

— Ты это о ком?

Дорриэн продолжал тянуть меня за руку, уводя прочь от придворных, которых сегодня было слишком много в коридорах Ирриэтона.

— Почему ты не можешь оставить Солею в покое? Чем она тебе так не угодила?

Я резко затормозила и вырвала руку из руки принца.

— Ну почему ты всегда делаешь МЕНЯ крайней?! Она первая начала ко мне лезть со своими плоскими шуточками! Разве Ваше Высочество не слышали о вздорном характере своей будущей супруги?

Владыка еще больше помрачнел и прислонился к стене. Ага! Задела за больное место!

— Все, иди. Сил моих больше нет с тобой разговаривать.

Я сделала реверанс и обворожительно улыбнувшись, поспешила скрыться прочь с глаз Владыки.

Сделав несколько шагов, остановилась, услышав усталый голос эмпата.

— Знаешь, иногда я мечтаю, чтобы в Ирриэтоне никогда не появлялись ни ты, ни Солея. — Он помедлил. — Жаль, что это всего лишь мечты…

Я глубоко вдохнула холодный воздух и убежала. Кажется, мы его действительно достали.


Что-то мягкое и шелковистое коснулось моего лица. Феня. Я повернулась на левый бок в надежде, что птенец от меня отстанет. Да зачем же в нос лезть?!

Пришлось разомкнуть глаза.

Вместо Фени, опустившись на корточки возле кровати, сидел Рэй и с налетом творческого вдохновения на лице, щекотал меня пером. Совсем с ума сошел!

— Делать больше нечего?

Я отмахнулась от пера, намеревавшегося теперь залезть мне в рот.

— Прекрати!

Эльф убрал перо, но уходить не собирался. Почувствовав, что еще немного и в моей комнате появится свежий труп, он поспешил объясниться.

— Я будил тебя, кричал, но ты ни в какую не хотела вставать. Пробормотала только: "Иди к лешему в…"

Я оборвала приятеля.

— Тогда почему ты еще здесь? И вообще, какого демона ты будишь меня в такую рань?!

Рэй расплылся в жизнерадостной улыбке и уже хотел ответить, но я решила высказать ему все.

— Или ты забыл, во сколько мы вчера, то есть сегодня легли?! А все из-за вашего желания устроить очередную «облаву» на эльфов!

— Но ведь было весело!

Я скептически усмехнулась.

— Кому? Им-то уж точно было не до смеха. В частности Солее. И, Рэй, я хочу спать!

Я снова повернулась на бок, настраивая себя на продолжение так нагло прерванного сна.

— У нас сегодня праздник!

— И кто этот несчастный кому вы хотите его устроить?

— Вол. У него сегодня День Рождения.

— Ага, День Рождения.

День Рождения!

Я окончательно проснулась. Вскочив с кровати, кинулась к сундуку, где хранила свои скромные сбережения.

— Что ты там ищешь?

Черт! Один золотой и три медяка. За такие деньги хватит разве что оплатить ему ужин в трактире.

— Смотрю, сколько осталось. У тебя есть какие-нибудь деньги?

Эльф виновато развел руками.

— Если ты еще помнишь, последний свой золотой я потратил на твой… как ты говорила? Энергетик. Вот! У Лора и Стэна денег нет, — поспешил добавить приятель.

Я со вздохом опустилась на кровать. Совсем забыла, что выклянчила у ребят последние монеты на бутылочку с энергетической жидкостью еще три дня назад. Наверное, не стоило быть такой расточительной и оставлять все свои (и их) сбережения в магазинах Эсферона.

Эльф робко предположил:

— Может, попросишь у Владыки? Тебе он не откажет.

— С чего бы это? После вчерашнего он мне разве что в белых тапочках и осиновом коле не откажет.

Я невольно улыбнулась, вспоминая полуночный инцидент. Вчера поздно вечером нам с ребятами пришло в голову попортить нервы Солее и ее фрейлинам. Мы вошли в "портретную галерею" эльфийки. Принцесса в окружении своих верных подруг играла в карты с несколькими эмпатами. Видимо игра шла уже не первый час, так как придворные нервно поглядывали на двери в надежде, что найдется добрая душа и избавит их от общества эльфийки. Как мне объяснили, выигрывать у ее светлейшей персоны считалось дурным тоном. Вот эмпаты и расставались со своими кровными сбережениями, не способные что-либо с этим поделать. Мое появление они встретили чуть ли не стоя, с аплодисментами. Согнав с ближайшего места симпатичную белокурую фрейлину, я умостилась поудобней и приказала раздать мне карты. Эмпаты как по команде опустили глаза на стол, изо всех сил стараясь скрыть счастливые улыбки. Уж я-то поддаваться не собиралась. Через час все выигранное принцессой плавно перекочевало в мои руки. Чего там только не было: украшения, монеты, какие-то светящееся шарики, бутылочки с цветной жидкостью…

На мое предложение сыграть на раздевание, принцесса фыркнула и надменно произнесла, что она — не я и никогда не опустится до подобных игр. Я пожала плечами, мол, как знаешь и, кинув карты на стол, подошла к друзьям, внимательно изучавшим в это время портреты эльфийки. Придворные, воспользовавшись моментом, поспешили скрыться в неизвестном направлении.

Солея уходить не собиралась. Делая вид, будто увлечена беседой с подругами, она все же краем уха следила за нашим разговором. Мои эльфы то и дело вставляли замечания по поводу написания очередного портрета и его натурщицы. Чего они только не говорили! Даже мне стало обидно за эльфийку. Если хотели, ребята могли быть очень коварными…

Я кинула на нее осторожный взгляд. Глаза принцессы начали медленно наполняться слезами. Лориэн хотел было шикнуть на друзей, но поздно. После фразы Рэя о женской красоте, которая столь редко сочетается с наличием хотя бы малой толики ума (при этом он многозначительно посмотрел на принцессу), эльфийка поднялась и, прошипев какое-то проклятие на незнакомом мне языке, сделала шаг в нашу сторону.

И тут как всегда некстати мимо проходил Владыка с одним из старейшин. Услышав сбивчивый рассказ молоденькой фрейлины (остальные в это время обмахивали веерами «вовремя» грохнувшуюся в обморок принцессу), Дорриэн пришел в страшный гнев. Проводить со мной очередную воспитательную беседу Владыка отказался. Наконец-то понял, что толку от этих самых бесед, как лысому от расчески.

Обозвав нас кровопийцами, которые уже успели высосать из него все жизненные соки, он убедительно попросил нас убираться в свои комнаты. И пригрозил, что если мы в ближайшие дни попадемся ему на глаза, то он прикажет устроить по Ирриэтону охоту на четырех несносных демонят, превративших его жизнь в кромешный ад.

Пожелав всем присутствующим спокойной ночи, и позабыв о выигранном добре (жаль, оно бы сейчас нам не помешало), мы заперлись в комнате близнецов вместе с прихваченной с кухни едой и еще долго веселились, пересказывая диалоги фрейлин и принцессы.

А все эта микстурка! Только после нее хочется сходить с ума и не спать ночь напролет…

— Надо что-то придумать. — Я сосредоточенно уставилась в пол, гадая, чем бы таким порадовать нашего вампира.

Словно прочитав мои мысли, Рэй произнес:

— Может, подарим Волу Эдель? Украсим бантиком и приведем в его комнату.

— Не, лучше запихнем в торт. А когда Вол задует свечи, эмпатия из него выпрыгнет.

Сдвинув брови, эльф нахмурился и покачал головой.

— Нет. Не практично как-то. Торт испортим, и Эдель испачкается.

— Это была шутка.

— А, я понял.

Вошли Стэн и Лор, у которых мыслей по поводу подарка советнику было еще меньше. То есть они в принципе отсутствовали.

— Откуда хоть узнали, что Вол именно сегодня стал на год старше?

Плюхнувшись на кровать, Стэн заложил руки за голову и мечтательно прикрыл глаза.

— Так, одна эмпатия проболталась.

Ну вот, еще одна девушка не избежала чар эльфа.

— Советник не любит отмечать день своего рождения, поэтому предпочел о нем забыть, — закончил приятель.

— А вы решили ему напомнить? — Я поболтала в воздухе ногами. Конечно, проще всего «отморозиться» и забыть о советнике. Я так всегда поступала со своими малочисленными подругами. Но это будет как-то не по-дружески.

Поломав головы добрые полчаса, мы таки придумали, как поздравить эмпата с минимум времени и финансовых затрат. Главное, чтобы Эдель согласилась и не испортила нам вечер.

Я выглянула в окно. К счастью погода благоприятствовала нашей задумке. Надеюсь, к вечеру она останется прежней.


Эдель


Нарин снова что-то задумала. Просунув голову в дверь, она хитро улыбнулась и начала задавать странные вопросы. Как жизнь? Почему у меня всегда такой грустный вид? Что я думаю по поводу ее маникюра?.. И что такое «маникюр»? Заходить не спешила. Я попробовала просмотреть девушку, но как всегда тщетно. Она хоть когда-нибудь бывает не заблокирована? Мы, эмпаты, черпаем энергию из кристаллов, а посланница? Она ведь не из чего ее не черпает. Я улыбнулась собственной догадке. Наверное, все-таки черпает. Из Дорриэна. Нарин выводила его похлеще Солеи. Эльфийка же, как это ни странно, вела себя с Владыкой почтительно и любезно. Она действительно любит его. Жаль, что братец не может ответить ей взаимностью. И опять же причина в нашей посланнице! С ее появлением в Ирриэтоне, жизнь всех эмпатов изменилась. Кто-то ее ненавидел, кто-то обожал, но все сходились в одном — до посланницы Ирриэтон был другим.

И сейчас она толкала меня на очередную авантюру. Видите ли, ей нужна женская помощь в сугубо интимном вопросе. Интересно, что ж это за вопрос такой, который нужно решать поздно вечером, да еще и в саду. Спросить ее я не успела, так как посланница поспешила скрыться за дверью, предварительно взяв с меня обещание, что я не подведу. И теперь приходилось идти в лабиринт решать ее сугубо интимные вопросы.

Я накинула плащ и спустилась вниз. Вечер выдался на удивление теплым. Высоко в небе светила полная луна, освещая мне путь к летнему фонтанчику. Надеюсь, надолго она меня не задержит.

Уже подойдя к фонтану, я почувствовала, что что-то здесь не так. Нет бы развернуться и уйти, но я решительно направилась на свет огней и негромкие звуки музыки.

Обогнув старый дуб, увидела Воллэна, сидящего за непонятно откуда взявшимся в лабиринте столом. Он меланхолично рассматривал выставленные перед ним блюда, не обращая внимания на окружающую его красоту. А посмотреть было на что. В фонтане плавали лепестки роз и маленькие свечи в форме сердец. Земля также была усыпана лепестками и мерцающими звездами, будто упавшими с небес. Высоко в воздухе зависли музыкальные инструменты и издавали мелодичные звуки. Магия.

Услышав мои шаги, советник поднял голову.

— Где Нарин?

Ответить он не успел.

— Туточки я.

Из-за ближайшего дерева показалась довольная физиономия посланницы.

— Желаю вам приятно провести вечер и весело отпраздновать День Рождения нашего любимого советника!

Я кинулась к девчонке, но наткнулась на невидимую стену.

— Не старайся. — Вол поднялся со своего места и отодвинул соседний стул, приглашая меня присаживаться. — Я уже пробовал. Они заколдовали фонтан и уйти отсюда мы сможем только когда эти демоны его расколдуют.

Я погрозила посланнице кулаком. В ответ та снова улыбнулась и скрылась в лабиринте. Ну все, Нарин. Поймаю — живой не отпущу!

Я села на предложенный стул и замерла. Положение было не из приятных. Совсем забыла о Дне Рождении эмпата, а даже если бы и вспомнила, ни за что бы не пошла его поздравлять.

— Так и будешь молчать?

Вол протянул мне бокал с красного цвета жидкостью. Решил меня напоить?

— И сколько мы будем здесь сидеть? Я ведь замерзну!

Эмпат поспешил снять с себя куртку. Я выставила вперед руку и отрицательно покачала головой.

— Не надо, Воллэн. Я лучше замерзну…

— Чем примешь что-либо от меня. Эдель, может, хватит?

Я кинула на советника сердитый взгляд. Похоже, его эта ситуация нисколько не напрягала.

Решив, что лучше уж есть, чем говорить, я навалила полную тарелку еды и принялась медленно ее поглощать, намереваясь растянуть трапезу на всю ночь.

Советник подпер подбородок рукой и стал следить за тем, как я ем. Аппетит сразу пропал.

— Может, хоть сегодня забудем о наших ссорах и просто поговорим?

— О чем?

Я провела рукой сквозь пламя свечи. Наверное, стоит устроить маленький пожар в спальне посланницы.

— Например, о том, что тебе тогда наговорил твой отец.

Снова он за свое! Никак не может успокоиться!

— Нет. Все что угодно, только не это!

Эмпат хитро прищурился и вновь поднявшись, опустился возле меня на одно колено.

— Тогда смею пригласить вас на танец, прекрасная эмпатия.

Я осторожно поднялась и подала ему руку. Они что, опять его чем-то опоили? Этой четверке не привыкать. Вспомнив рассказ эльфов о похождения советника к одной нельвийской даме, я улыбнулась. Эмпат расценил мою улыбку по-своему.

— Вот видишь, оказывается, улыбаться не так уж сложно.

Мы медленно закружились по парку. Давно же я с ним не танцевала! Мне вдруг вспомнился один вечер. Точно также как сейчас мы танцевали, а потом он повел меня к нашему дереву, где и сделал мне предложение.

— Ты думаешь о том же, о чем и я?

— Воллэн, не надо…

— Прости, не стоило этого говорить.

Он выпустил меня из объятий и вновь вернулся к столу. Жаль. Я была не против продолжить наш танец.

— И как тебе на службе у Седрика?

Я пожала плечами.

— Ни хорошо, ни плохо. Я просто делаю то, что мне говорят.

— Собираешься вернуться в Неаль после свадьбы?

— Да. Я ведь присягала ему.

Советник наполнил наши бокалы.

— Наверное, папочка никак не нарадуется за свою дочурку.

— Скорее за то, что от нее избавился.

Представив Солею, мы невольно рассмеялись.

— Жаль, что Дору некому ее сбагрить.

Эмпат щелкнул пальцами, и волшебные инструменты заиграли новый мотив.

— Мне кажется, Нарин этот вопрос волнует не меньше.

Вспомнив о посланнице, мы с наслаждением принялись перемывать той косточки, выдумывая все новые и новые пакости, которые можно будет ей устроить.

За такими разговорами мы и не заметили, как наступила глубокая ночь. На какое-то время я помимо воли забыла о ненависти к советнику. Мы говорили, смеялись, как старые добрые друзья. Потом снова танцевали. Все-таки в вино было что-то добавлено!

Во время танца мы не сразу поняли, что пересекли невидимую черту. Значит, заклятие рассеялось.

— Наверное, я пойду.

Воллэн все еще держал меня за талию, не желая отпускать.

— Останься.

— С Днем Рождения… и спасибо за вечер.

Не в силах побороть искушение я поцеловала его и, не оглядываясь, поспешила по тропинке к замку. Воллэн не пошел за мной, оставшись стоять у фонтана. И хвала гелланиям! И зачем я его поцеловала?! Завтра же найду Нарин и покусаю! Ведь не зря же я вампир!

Глава двадцать восьмая

Стоит только захотеть и любая женщина будет у ваших ног. Главное точно попасть в челюсть.

Совет юным Казановам

— У меня снова было видение.

Мы сидели в комнате эльфов, проводя время за чаепитием. С самого утра погода из просто плохой превратилась в хуже некуда. За окном разрывался ветер, намереваясь за ночь превратить парк Владык в поле сражения демонов. Я поежилась, вдруг вспомнив страшный взгляд эмпата из сна. Этой ночью мне вновь снилось кладбище, эмпат, сжавший в руке кинжал и я, беспомощная и одинокая в своем кошмаре.

— Мне все время кажется, что он мне кого-то напоминает.

Лориэн раскрыл «Этару» и, не отрывая от карты глаз, спросил:

— А ты уверена, что это все-таки не Эрот? Раньше ведь ты видела только его в своих видениях.

Нет, это был не Эрот. Не те черты лица, не тот голос. Возможно, что-то общее и было, но все же… Пока я вот так раздумывала, Стэн достал четыре кубика и подал нам. Я взяла деревянный предмет и повертела в руках. Карта выросла, заполнив все свободное пространство. "Опять лягу под утро", — тяжело вздыхая, подумала я и бросила кубик. Наконец-то! Мне досталась не Драгония, а Нельвия! Сил больше не было выслушивать возмущенные вопли мини-эмпатов по поводу их отношения к своей правительнице. Стэн стал Владыкой, Лор — королем гномов, а Рэй — эльфов.

Мы прошли первый круг. Как обычно он ушел на то, чтобы усмирить непокорное население четырех королевств. И чем они вечно недовольны? Живут себе в игрушечном мирке вдали от реальной опасности и еще возмущаются. Вот если бы у этих эмпатов при загадочных обстоятельствах умер Владыка, а нельвийцам грозила, возможно, последняя для их королевства война, тогда…

Я со странной улыбкой уставилась на карту. Ребята настороженно переглянулись. Бред конечно, но все же попробовать стоит.

— Нельзя ли в игре воссоздать все события, произошедшие на Этаре за последние пять лет?

Теперь пришла очередь друзей улыбаться.

— Для чего? Тебе мало проблем в реальной жизни, чтобы переносить их еще и в игру?

— Предостаточно. Но все же, если попробовать проиграть их и таким образом попытаться узнать, кто убил Шерэтта.

Долго эта догадка не радовала мое воображение.

— И как, по-твоему, мы это узнаем? — с издевкой полюбопытствовал Рэй. — Для того чтобы «правильно» убить Шерэтта, нужно знать имя убийцы. Иначе события могут сложиться иначе.

Я молитвенно сложила руки и защебетала:

— Давайте хотя бы попробуем. Возможно, убийца сам покажется. Просто не будем вмешиваться в игру. Пусть она сама решает, кого сделать убийцей, а кого жертвой.

И мы перешли на второй круг. Как я и надеялась, события начали развиваться независимо от нашего вмешательства. Мы только направляли игру, стараясь выполнять условия карточек. Вот Стэн (читай Владыка Шерэтт) вошел в свои покои в геллионском дворце, налил себе бокал вина и добавил в него зеленоватого цвета жидкость.

— Зачем он это сделал?! — Стэнтон попытался остановить своего игрока, но было поздно. Владыка лег в постель и уснул. Навсегда. — Неужели Шерэтт убил сам себя?

— Может, ему жить надоело? — равнодушно предположил Рэй. — Все достали. Служба правителя не из легких, сын не удался, отношения с соседями не заладились. Вот Владыка и решил укоротить свой век.

— Перестань! — шикнула я на приятеля. — Вы же говорили, что в крови Шерэтта было найдено снотворное, а не яд. Вполне возможно, эмпата ночами мучила бессонница, и он принимал лекарство, чтобы уснуть. Тогда легко объяснить, почему его задушили.

— Глупо с его стороны. — Лориэн сидел, подперев рукой подбородок, и задумчиво рассуждал. — Во-первых, мы не уверены, действительно ли это было снотворное. Формулы схожи, но я почему-то уверен, что это был наркотик. Во-вторых, каким надо быть идиотом, чтобы принимать сильнодействующее лекарство (если все-таки это было оно) и спать мертвым сном в замке врага.

— Смотрите! — прервал приятеля Стэн.

Мы переключились на спальню Владыки. К нему в комнату как раз вошел неизвестный в черной маске и принялся душить эмпата. Не самое приятное зрелище, даже если все это происходит не на самом деле.

— Жаль, нельзя понять кто убийца — эмпат или кто-то другой. — Рэй раздосадовано хлопнул ладонью по карте, нечаянно задев пару домов в гномьей деревеньке. Вернув их на место, он продолжил. — И что тебе это дало? Ну, посмотрели мы, как его убивали. Теперь придется продолжать игру со всеми вытекающими из убийства последствиями.

Я виновато пожала плечами. Действительно, на что надеялась? Увидеть лицо убийцы? Но это оказалось невозможным.

Стэн стал управлять новым Владыкой. Его следующим заданием стало отправить магов в Геллион для расследования. На его выполнение ушел еще один круг. Ребята широко зевали, давая понять, как же им неинтересно заново проживать все пережитые в реальности события.

— Смотри, даже ты появилась. — Стэн ткнул пальцем в маленькую фигурку, именуемою посланницей Нельвии. Она как раз знакомилась с новым Владыкой. — А это кто? — Мы проследили за рукой эльфа. Чуть позади Владыки стоял еще один эмпат точно в такой же короне, как и игрок Стэна. Не двигаясь, он следил за процедурой знакомства посланницы и правителя Драгонии.

— Бред какой-то! — Рэй раздосадовано бросил на пол только что вытянутую карточку. — Я же предупреждал, нельзя вмешиваться в игру. Теперь вместо одного Владыки их стало двое. Вся игра насмарку! — Он поднялся и, не обращая внимания на карту, прошелся по ней к столу, где стояли наши чашки. — Надо позвать Инэку. Чай остыл.

Остальные последовали примеру друга и, побросав карточки, начали складывать их в коробку. Рэй был прав. Игра не любила, когда вмешивались в ее ход, вот и произошел сбой.

Я хотела позвать Инэку, но не успела. Без стука открыв дверь, служанка взволнованно проговорила:

— Госпожа, Его Высочество просит вас к себе. — Она замялась. Опустив взгляд в пол и теребя край передника, добавила. — Там что-то срочное.

По поведению служанки я поняла, что Дорриэн опять не в духе. Значит, придется выслушивать очередные нотации.

Попрощавшись с друзьями красноречивым взглядом, я последовала за эмпатией. И что ему могло понадобиться от меня в такой час? Было уже далеко за полночь. В замке царила давящая тишина, нарушаемая раскатами грома и барабанной дробью дождя.

Проводив меня до самых дверей (как будто я могла куда-нибудь смыться), Инэка растворилась в темном коридоре.

Дорриэн стоял возле окна, заложив руки за спину. "Его любимая поза", — с грустью подумала я. Не оборачиваясь, он предложил мне входить. Я присела на край кресла, не решаясь нарушить гнетущее молчание. Что-то было не так. Несмотря на то, что ничего не предвещало новой ссоры, я чувствовала опасность, исходящую от эмпата каждой клеточкой своего тела. Даже когда он бал крайне зол на меня, я его не боялась. Но сейчас…

— Скверная погода у нас в Драгонии, не правда ли? День светит солнце, неделю идет дождь.

Он повернулся и приблизился к столу, где стоял графин с янтарного цвета жидкостью. Наполнив бокал, протянул его мне. Я окинула вампира беглым взглядом. Одетый во все черное, с художественным беспорядком на голове и легкой синевой под глазами, Дорриэн выглядел поистине устрашающе. А этот опасный огонек в глазах! Почему все эмпаты, кроме Вола, вот так на меня смотрят? Почувствовав себя птицей пойманной в клетку, я покорно взяла бокал в руки, но пить не стала. Кто его знает, что он там намешал.

— Пей. Грог не отравленный. Если бы захотел тебя убить, воспользовался более надежным способом.

— Эгнотонезией, например? — с вызовом бросила я. Эдель рассказала мне, что сделал Дорриэн с Уэйном.

— Вполне возможно.

Он решил меня запугать? Боится, что опять начну ссориться с Солеей? Да больно надо! Пусть сам с ней отношения выясняет.

— И дело не в Солее. Больше ты с ней не пересечешься.

Черт! Он меня просматривает!

Прогнав из головы лишние мысли (о которых вампиру знать не следовало), я позволила ему продолжить допрос. И просмотр.

— Ты все-таки решил меня прогнать. Мог бы потерпеть еще несколько дней. До свадьбы осталось не так уж долго.

Владыка прислонился к подоконнику и, залпом осушив бокал с обжигающей на вкус жидкостью, поставил рядом.

— Ах да, ты ведь хотела посмотреть на нашу свадьбу. — Он замолчал, с неприкрытым интересом наблюдая за моей реакцией.

Нашу свадьбу! Я бы с удовольствием посмотрела на твои похороны!

— Вынужден лишить тебя этого удовольствия. Вчера вернулся Кенэт, и на Совете Старейшин было принято окончательное решение относительно Нельвии.

Врет! Ни вчера, ни сегодня не было никакого совета. Воллэн рассказал бы мне. Или Эдель. Он просто хочет от меня избавиться! Или Солея попросила его об этом. Еще бы! Как не прислушаться к своей обожаемой невесте!

— Очень скоро мы объявим Нельвии войну.

— Что?! — Я вскочила как ошп