Book: Избранница изумрудного трона



Избранница изумрудного трона

Анна Минаева

Избранница Изумрудного трона

Глава 1

– Смотри, как романтично: высокие темные сосны, яркие звезды, серебряный серп луны…

– Очень романтично. Может, уберете кинжал от моего горла? – пробормотала я, скосив глаза к лезвию.

Оно тускло поблескивало в свете той самой проклятой луны.

Нет-нет, я прекрасно понимала, что с маньяками надо говорить несколько иначе. Да только если бы это был обычный маньяк и… обычный парк.

Так нет же!

Но, наверное, нужно начать с самого начала.

Точнее, с конца.

Учебный день в университете закончился поздно: пары до пяти вечера, недосып, голод. Домой хотелось до жути. И вместо привычного пути до автобусной остановки я решила срезать через парк.

Идиотка!

А потом камешек под подошвами кед, попытка устоять ровно и… И вот теперь я непонятно где, прижатая высоким темноволосым мужчиной к стволу дерева. Действительно романтично.

Если бы не нож у моего горла.

– О нет, красавица! – обольстительно улыбнулся хозяин холодного оружия. – После всего того, что ты сделала, я никак не могу тебя отпустить.

– Я вас вижу в первый раз, – как можно спокойнее произнесла я. – Когда я могла вас чем-то обидеть?

Сейчас я благодарила родителей, которые настояли на том, чтобы я прошла курсы перед поступлением на психолога. А преподавателя курсов практически боготворила. Она очень долго и подробно рассказывала о том, как стоит себя вести при встрече с сумасшедшими или пьяными.

Нужен максимум учтивости, хорошего отношения и ни в коем случае не повышать голос.

– Меня тебе не обмануть, дрянь! Это ты ее убила! – с неприкрытой ненавистью прорычал незнакомец.

Вот тут даже у меня аргументы кончились. Я замерла и ошарашенно уставилась на мужчину, не в силах что-либо сказать.

И казалось бы, приятная внешность, легкая щетина, ни намека на алкогольные пары. Можно было, конечно, решить, что он сумасшедший, да только была еще одна смущающая меня деталь. И вовсе не в его внешности.

Вместо знакомого парка нас окружал дремучий смешанный лес.

И кто тут еще из нас не в себе?

– Можно один вопрос? – все же рискнула я, стараясь уловить в зеленых глазах незнакомца признаки неадекватности. – Почему вы решили, что я кого-то убила? Может, стоит позвонить моему адвокату?

Вот! У меня наконец получилось!

На лице мужчины всего на мгновение промелькнуло смятение. Он растерялся.

– Или, может, вы приняли меня за кого-то не того? – предположила я, стараясь не смотреть на нож. – Меня зовут Александра. Очень приятно познакомиться.

М-да, с последним я, пожалуй, переборщила.

– Молчи! – Он отдернул от моего горла кинжал. – Трон разберется. Мое дело только отыскать убийцу.

– Но я… не убийца, – пискнула я, когда он резко развернул меня к себе спиной, а потом…

Потом произошло что-то невероятное.

Его правая рука все еще была в моем поле зрения, а вторую я чувствовала на лопатках. Да только каким-то неведомым образом вокруг кистей оплелась веревка и больно впилась в кожу.

– Трон разберется, – как упертый баран повторил этот псих и толкнул меня прямо в дерево.

Я зажмурилась, ожидая удара. Да только его не последовало.

Чтобы удержать равновесие, шагнула.

Потом еще.

И еще.

Открыла глаза, осмотрелась и еле подавила рвущийся из горла крик.

Ни леса, ни ночи, только большой пустынный зал. С высокими потолками, витражными окнами и факелами на каменных стенах.

Я такое только в сериалах видела! Неужели это правда происходит со мной? Безумие!

– Подойди к трону, преступница Александра, – раздалось из-за спины.

Дернувшись, я обернулась и напоролась на холодный взгляд того самого незнакомца, который скрутил меня.

Идиотка! Надо было кричать! Звать на помощь! А я со своими психологическими штучками… И на что только надеялась?!

– Что происходит? Где я?

– Ты во владениях Изумрудного трона. А теперь подойди, преклони колени и сознайся в своем преступлении. Сейчас же!

Путы с моих рук упали на пол. Краем глаза я отметила, что для веревок они слишком странные: тонкие, гибкие и будто бы с листьями.

– Я ни в чем не виновата. Это розыгрыш?!

– Не вынуждай меня, – пригрозил мужчина.

И пусть он не сказал, что именно мог бы со мной сделать. Да только одного тона хватило для понимания: со мной никто и не думает шутить.

Стараясь не злить психа, я шагнула вперед. В конце зала, на возвышении, стояло массивное кресло, обитое темно-зеленым бархатом. Высокая треугольная спинка, массивные подлокотники, растительный узор золотистыми нитями.

– И что я должна сделать?

Плевать на все, надо выполнить его условия, а потом бежать. Найду людей, спрошу дорогу, вернусь домой и вызову полицию. Лицо этого придурка я хорошо запомнила!

– Встань перед ним на колени, преступница Александра, – ровным тоном произнес мужчина. – И скажи ему правду.

– Пустому креслу? – удивилась я. – А разве на нем никто сидеть не должен?

Кажется, мозг переставал соображать. Появилось то самое тягучее ощущение, которое бывает во снах. Вот ни разу не удивлюсь, если сейчас шагну к этому самому трону и ни на миллиметр к нему не приближусь!

– Ты издеваешься?! – раненым зверем взревел мужчина.

– Ладно-ладно. – Я испуганно шагнула в сторону, поднимая руки в защитном жесте. – Делаю.

Поворачиваться к нему спиной совершенно не хотелось. О наличии ножа я помнила даже лучше, чем свой домашний адрес.

Шагнула к трону и сжала зубы. Увы, расстояние между нами сокращалось. Зажмурившись, я опустилась на пыльный пол у подножия…

Черт! Это же мои любимые джинсы!

– Я все правильно делаю? – решила на всякий случай уточнить у психа.

И чуть было не подпрыгнула от страха, когда услышала голос у себя за спиной:

– Да. А теперь говори.

Как он умудрился настолько бесшумно подойти?!

– Правду говорить, я правильно поняла?

– Да.

Я уловила нотки недовольства в его голосе. Сжалась от страха и зажмурилась.

– Меня зовут Александра Романова, мне восемнадцать лет, я студентка психологического факультета. Понятия не имею, как тут оказалась. И где вообще это «тут» находится. И я никого не убивала!

– Издеваешься?!

Воздух дрогнул от резкого движения.

Боюсь представить, что этот неадекватный собирался делать. Может ударить. А если… ножом? Да только не успел.

Трон вспыхнул.

Клянусь!

Вспыхнул ярким зеленым светом, будто бы кто-то на него новогоднюю гирлянду намотал. А потом…

– Правда, – прогремело откуда-то сверху.

Суфлеры? Да что за представление они тут устроили? Ролевики, что ли?

– Как? – Мужчина удивленно опустил руку, в которой все же был зажат кинжал. – Не она погубила Винфай? Быть не может…

Кажется, что-то пошло не по сюжету. А значит, я тут и не нужна больше.

– Ну раз все так быстро разрешилось, – я медленно поднялась, боясь делать резкие движения, – то я пойду, да?

Но шагу к предполагаемому выходу мне никто сделать не дал. На плечо приземлилась тяжелая ладонь.

– Ты пока никуда не уходишь, Александра.


Замок Изумрудного трона


Вилидар Арне

Вилидар Арне хлопнул дверью своих покоев, прошел к окну, резко развернулся и взлохматил пятерней короткие темные волосы.

Он не понимал, где ошибся. Где промахнулся. Ведь трон показал ему убийцу. Показал девушку, которую он нашел.

Все сходилось!

И ее местоположение. И внешность. До последней детали.

Мужчина рывком вытащил из-за пазухи сложенный вчетверо лист. Развернул.

С него на Защитника смотрела курносая девушка. Лицо сердечком, шрам на правой брови, хитрый прищур раскосых глаз.

Вилидар повторил внешность показанной преступницы, перенес на пергамент. И сейчас видел перед собой пойманную девушку – Александру.

Если добавить красок: рыжую на волнистые волосы, зеленую на глаза, алую на губы… будет один в один.

Это не могло быть ошибкой. Но все же было. Ведь она не обладала магией, а значит, и не могла послужить причиной смерти Изумрудной ведьмы.

Но кто тогда она? И почему трон показал ее Защитнику?

Он должен был во всем разобраться. Ведь именно на его плечах лежит бремя ответственности. Вилидар не справился со своим призванием, не смог защитить правительницу земель. Не смог прикрыть от смертельного удара.

Звук вытягиваемой из ножен стали заставил мужчину вздрогнуть. Он рывком спрятал портрет Александры и выхватил меч.

– Почувствовал-таки, – раздался голос из тьмы.

В следующее мгновение в серебристый свет луны, проникающий через окно, шагнули трое мужчин. Темные одежды, легкая поступь, волнообразные клинки.

Убийцы.

– Как интересно, – протянул Вилидар, окидывая гостей пристальным взглядом. – И кто заплатил за мою голову?

– Трупу эта информация не нужна, – осклабился тот, что стоял ближе всех.

Вилидар напал первым, крутанув меч в руке. Клинок со свистом рассек воздух, но никого не задел. Убийцы не были дилетантами, они уклонялись от прямых атак, пытались ударить в спину.

«Не удивлюсь, если их кинжалы отравлены», – подумал мужчина, резко разворачиваясь.

Кончик клинка пропорол защиту на груди одного из нападающих. Он тут же отскочил обратно во тьму, разрывая расстояние. Вилидар кинулся следом, ударил наугад. Кровь брызнула на пол.

Вторым ответ за нападение получил главарь.

Развернувшись, Защитник снес ему голову одним мощным ударом.

Третий же попытался бежать, но это не входило в планы Вилидара. Он нагнал его у окна, повалил и приставил клинок к горлу.

– Кто вас послал?

– Видимо, ты не знаешь, с кем говоришь, дикарь, – прошипел сквозь зубы поверженный. – Такие, как я, не выдают своих заказчиков.

– Хуже для тебя, – пожал плечами Вилидар, подхватил отравленный кинжал наемника и всадил тому в плечо.

Мужчина дернулся, пытаясь высвободиться. Но парализующее зелье, нанесенное на клинок, уже начало действовать.

И оба оставшихся в живых знали: вскоре паралич коснется и сердца раненого.

Чуть позже Вилидар осмотрел тела, но не нашел ни одной зацепки, ведущей к заказчикам.

– Значит, стоит посетить вашу гильдию, – хмыкнул он.

Защитник не сомневался, что это нападение имеет отношение к убийству Изумрудной ведьмы. Той, кому он поклялся на крови. И которую подвел.

Глава 2

Меня колотило от страха и паники. Поверить в то, что все это происходит со мной, было по-настоящему ужасно.

Подумать только! Я, студентка первого курса, решаю пойти по короткой дороге и, вместо того чтобы как можно скорее оказаться дома, – попадаю в плен. А тут ни горячего ужина, ни удобной постели, ни душа. Об Интернете я вообще молчу.

Тут… Где вообще это «тут» находится?

Я вновь осмотрелась.

Небольшая комнатушка с узким витражным окном. Низкая кровать с одним голым матрасом, у стены пустой деревянный книжный шкаф.

И все.

– Прекрасно, – пробормотала я, в который раз пытаясь открыть дверь.

Этот псих втолкнул меня сюда после идиотского поклонения зеленому креслу. Не дал и слова сказать. Только запер с той стороны.

Дверь вновь гулко звякнула засовом, будто издеваясь надо мной.

Осмотревшись, не нашла ничего, чем бы можно было ее выбить. Ломать плечо о крепкое дерево, из которого она была сделана, не хотелось.

А вот свернуть шею…

Я подскочила к окну, оперлась ладонями на высокий подоконник и влипла носом в разноцветное стекло, пытаясь хоть что-то рассмотреть.

Судя по высоте – второй этаж. За каменной высокой стеной, расположенной в десяти метрах, черное море из верхушек деревьев. Тот самый лес. А может быть, и какой-то другой.

Боже, да где я? У нас же нет в городе средневековых замков. Тем более таких, которые выглядели бы жилыми.

Пошарив руками по раме, не нашла и намека на ручку. Нет, ну в моем случае было глупо надеяться на такой легкий побег. Этот ненормальный, кем бы он ни был, все предусмотрел.

Я запустила руки в карманы короткой косухи.

Ключи, пачка жвачки, телефон…

Телефон!

– Работай, прошу, – прошептала я, разблокируя смартфон.

Он включился, огорошил меня пятью процентами зарядки и полным отсутствием сети.

– Гадство. – Я нажала на кнопку звонков.

«Только экстренные вызовы», – сообщил мне телефон.

Набрав «112», я прижала его к уху. Этот номер должен работать даже без сети. Должен!

Но не работал… Я даже гудков не услышала. Перенабрала еще раз. И еще. До того самого момента, пока смартфон грустно не моргнул экраном. После чего попросту выключился.

– Да твою же! – прошипела я сквозь зубы и, сжимая в руке бесполезный телефон, вернулась к окну.

Открыть не выйдет, значит, надо ломать. По виду стекло хрупкое, хватит нескольких крепких ударов. Да только чем бить?

Взгляд метнулся к зажатому в руке телефону, потом обратно к окну.

Решение пришло быстро.

Стянув с себя куртку, завернула в нее телефон и, замахнувшись, ударила по стеклу.

Первый удар оно выдержало, от второго побежали еле заметные трещины. После третьего удара огромный кусок стекла вылетел на улицу и со звоном разлетелся, разбившись о камни внизу.

Испуганно вжав голову, я прислушалась к звукам за дверью. Но там было тихо. Затем выдохнула и ударила еще несколько раз, выбивая большие острые осколки.

Порежусь. Несомненно, порежусь, а потом, возможно, разобьюсь. Или ноги сломаю…

М-да, не самые радужные мысли при попытке побега.

Воровато оглянувшись, я окинула взглядом порядком поистрепавшийся и пожелтевший матрас. Не самая надежная вещь, но чем черт не шутит.

От прохладного ветра в одной тонкой майке стало практически сразу холодно. Натянув на себя поцарапанную стеклом куртку, я кинулась к кровати. Кряхтя, стянула матрас и потащила за собой к окну. Шаг за шагом. Шаг за шагом.

Самым сложным во всей моей задумке было вытолкнуть его в узкое окно. Благо время хорошо поработало, убрало упругость. Матрас удалось немного свернуть и протолкнуть в образовавшуюся дырку. Осколки стекла вспарывали его, вырывали какие-то перья.

Спустя несколько долгих мгновений он с глухим ударом упал на камни. Я отряхнула руки, покрытые мелкими царапинами. И вновь направилась к кровати.

Опираться о раму, из которой все еще торчали осколки, не было никакого желания. Дотащить каркас до окна стоило мне нескольких минут противного скрипа, от которого проснется даже мертвый. И сорванной спины.

Последнюю было жаль больше всего.

– Ну, с Богом, – прошептала я, забираясь на каркас и выглядывая в окно.

Прыгать было страшно. Но оставаться в этом месте еще страшней.

Не знаю, что ждет меня за этими стенами, но я найду, как добраться домой. А потом сдам этого психа полиции. Похищение людей ясным днем никому не должно сойти с рук.

Стоило только высунуться по пояс, обхватить руками стены с той стороны, как дверь в комнату с грохотом распахнулась.

Яркого света лунного серпа хватило для того, чтобы понять не только кто стоит на пороге, но и то, что его одежда заляпана чем-то бурым. Чем-то похожим на кровь.

– Александра, остановись, – спокойно произнес мужчина, даже не предпринимая попыток шагнуть ко мне.

Конечно, самоубийц лучше не провоцировать. Да вот только я не умирать собиралась. И слушать его в мои планы тоже не входило.

– Я знаю, что ты никого не убивала.

– Конечно, знаешь, – не выдержала я, – об этом было сказано несколько раз!

– Нам нужно поговорить.

– Серьезно? – Я вновь обернулась, стоя на узком карнизе и чувствуя, как мне в правую полупопицу впиваются острые осколки из рамы. – Да у тебя одежда в крови! И сейчас ты пытаешься меня уговорить остаться тут и выслушать настоящего убийцу?!

– За моей головой пришли наемники из гильдии…

– Ты в компьютер переиграл? – хмыкнула я, оценив расстояние до мужчины. А потом до земли.

Пожалуй, второй вариант если не ближе, то желаннее.

– Александра…

Не знаю, что он там хотел сказать, но я сиганула вниз. Сердце подлетело к горлу, мгновения полета показались мне чуть ли не часами. В голове пролетела целая куча мыслей о том, какие травмы я могу себе нанести подобными трюками. А потом…

Нет, черт побери, я не упала на выкинутый из окна матрас. Я попросту повисла в воздухе!

Мамочки, да лучше бы я упала!

– Я с тобой не договорил, – послышалось самодовольно со стороны окна. – И ты не уйдешь отсюда, пока я во всем не разберусь.


– Откуда отсюда? – прошипела я, наблюдая за расхаживающим передо мной мужчиной.

В свете чуть ли не сотни зажженных свечей я наконец могла его рассмотреть.

Высокий, подтянутый, загорелый. Не накачанный, как Влад из параллельной группы, но видно, что сильный. Жилистый. Темные волосы, зеленые глаза, нос с горбинкой. Если бы не трехдневная щетина и сама ситуация, я бы назвала его красавцем.

Из одежды – темные штаны из плотной ткани, просторная светлая рубашка на шнуровке спереди. Белая ткань перепачкана запекшейся кровью.

Как мы уже выяснили – чужой.

О том, что меня в просторный освещенный зал притащили по воздуху, я предпочитала не думать. В моей голове попросту не укладывалось ничего из происходящего.

И это сводило с ума.

– Александра, сейчас вы находитесь в замке Изумрудного трона. Это средоточие силы, которая подпитывает подчиняющиеся земли…

– У меня два вопроса, – перебила его я, хотя вопросов на самом деле было куда больше. – Не так давно ни о каком учтивом тоне в общении не было и речи, с чего такие перемены? И еще: какой сейчас год? Страна? Город? Сколько времени, в конце концов!



Негодяй, который так и не назвал своего имени, окинул меня удивленным взглядом, задержался на одежде:

– Откуда вы, Александра?

– Тут принято вопросы игнорировать? – вспылила я, вскакивая с жесткой лавки, на которой сидела.

Спасибо, что хоть не связали в этот раз!

– Хорошо, отвечу на них, – кивнул похититель, который уже меньше походил на психа. – Об учтивости не могло быть и речи, ведь я полагал, что вы убийца. Что касаемо второго вашего вопроса, Александра, сейчас идет тысяча пятьдесят третий год с восхода Союза Семерых. Эти земли принадлежат Изумрудному трону, но в них входят несколько королевств и княжеств, такие, как…

– Это шутка, да? – выдохнула я, глядя на мужчину. – Мне нужно позвонить родителям.

– Что сделать?

Вот тут уже я себя дурой начинала чувствовать. Если это не розыгрыш… Получается, что я не в России. Даже не на нашей планете. Или не в нашем мире?!

Да нет, что это за фигня! Так же не бывает! Точнее, бывает, но только в сказках!

Но я ведь не в сказке!

Но если допустить… просто допустить мысль, что я действительно каким-то образом попала в другой мир, то все резко становится на свои места. И мужик, который притащил меня к пустому креслу. И поклонение этому самому креслу. Тьфу ты, трону! А потом и левитация.

Черт, если в этом мире существуют дни недели – то сегодня точно понедельник!

– Александра, вы меня слушаете?

– Честно? – выдохнула я, поднимая глаза на похитителя. – Нет. Я только что осознала, что попала в другой мир. Если это не какой-то изощренный пранк, конечно.

– Кто?

– Розыгрыш, – буркнула я, проводя рукой по взлохмаченным волосам.

– Это не розыгрыш, – сказал он. Хотя так бы сказал любой, кто решил разыграть. – Я могу вам доказать.

– Что?..

Сформулировать вопрос я не успела, мужчина выставил перед собой руку и крутанул пальцами. Воздух закрутился в белый вихрь, медленно превращаясь в миниатюрный ледяной меч.

– Вы очень удивились магии, – произнес он, наблюдая за мной из-под бровей. – Могу предположить, что никогда ранее с ней не сталкивались.

– Можно? – невпопад спросила я, указав пальцем на стеклянную модельку меча.

– Да. – Похититель протянул мне ладонь.

Я опасливо шагнула к нему навстречу, схватила предмет и закусила губу.

Он был настоящим. Самым, мать его, настоящим. Материал напоминал пластик, но и только. Более того, оружие оказалось острым. Это я поняла, когда проколола им случайно палец.

– Аккуратнее, Александра. Чаще всего оружие покрывают ядами, никогда не хватайтесь за лезвия голыми руками, – со странной усмешкой на губах произнес он.

Я испуганно отпрянула. Миниатюрный меч выпал из моих рук, со звоном упал на камни пола и… растворился.

– Как, – я вскинула взгляд на мужчину, – как это возможно?

– Я Защитник Изумрудной ведьмы, мне под силу и не такие вещи, – будничным тоном известил меня… нет, ну точно псих! – Скажите, с какой целью вы прибыли?

– Домой шла, – упавшим голосом ответила я. – И хочу туда попасть. Если уж вы решили, что я никого не убивала, значит, я могу уйти, да? Как мне вернуться? Пожалуйста.

– Сожалею, но я не имею ни малейшего понятия, почему вы тут, – покачал головой мужчина. – О, кажется, я не представился. Вилидар Арне. Прошу прощения, что напугал.

Икнув, я пожала протянутую психом ладонь.

Напугал он меня, как же! Больше всего пугала складывающаяся вокруг меня ситуация. Даже встреча с клинком у горла уже не казалась такой страшной, если подумать.

А подумать ой как хотелось.

– Вилидар, – я подняла глаза, – я хочу вернуться домой. Я пока не осознала, что произошло. И лучше не осознавать. Это какая-то ошибка, если не помешательство.

– Вас показал мне Изумрудный трон, – произнес мужчина. – И с этой проблемой нужно идти к нему.

– Точнее, к тому, кто на нем сидит, да? – Я нервно провела рукой по щеке. – Кто у вас тут главный? С кем нужно поговорить?

– Изумрудная ведьма, которая правила этими землями, мертва, – огорошил меня откровением Вилидар. – Я полагал, что это вы ее убили. Но ошибся.

Прекра-а-асно.

– И что мне делать? – Голос дрогнул, выдавая меня с потрохами.

– Я найду убийцу. А после будет избрана новая Изумрудная ведьма. – Я слышала горечь в голосе этого Арне. – Земли без ее силы погибнут.

– То есть мне нужно ждать? – прошептала я, понимая, к чему клонил этот мужчина.

– Именно. Другого выхода нет.

Глава 3

Ждать я, понятное дело, не хотела. Потому через несколько минут после столь странного, но откровенного разговора мы шли обратно в тронный зал.

Пустынные коридоры, темные помещения, звонкое эхо шагов.

– Тут кто-то кроме вас живет? – теша свое любопытство, поинтересовалась у хмурого Вилидара.

– Сейчас нет, потому что ведьма мертва.

Я поежилась от пробежавших по коже мурашек.

– А как она умерла?

Защитник дернулся, окинул меня ледяным взглядом.

– Это вас не касается, Александра. Единственное, что для вас важно, – возвращение домой. И с этим я помогу. В остальном же прошу не лезть в мои дела.

М-да, вот и поговорили.

Мысль о том, что у Вилидара явное раздвоение личности, оттолкнула куда подальше. Не хватало тут еще диагнозы ставить, не разобравшись в проблеме.

В своей, блин блинский, проблеме.

– И что мне нужно сделать? – Я уже во второй раз за сегодня подошла к зеленому креслу, которое тут гордо именовали Изумрудным троном. – Опять встать на колени?

– Изумрудной трон, Александра, не просто красивый стул для правящей ведьмы, – осадил меня Защитник. – Именно трон дает силу. Именно он является тем, что защищает эти земли и наделяет их всем необходимым. А еще подсказывает истину нуждающемуся. Вы можете не преклонять колени, ведь ясно одно: вы не уважаете ту силу, что в нем заключена. Но можете попробовать обратиться без связующего звена. Без Изумрудной ведьмы.

– Не особо понимаю, о чем идет речь, – произнесла я, все еще с опаской поглядывая на Вилидара. – Есть какие-то особые слова для обращения? Это все же магия!

Я взмахнула руками, чувствуя, как ко мне медленно подползает истерика.

Мужчина, казалось, сжалился и произнес:

– Можете даже не говорить вслух, Александра. Достаточно подумать.

Меня же его ответ не сильно успокоил. Какое-нибудь зубодробительное заклинание казалось более реальным в сложившейся ситуации. Но нет так нет.

Зажмурившись, я сделала еще один короткий шаг к трону и еле слышно прошептала под нос:

– Почему я тут оказалась? И как мне вернуться домой? Я очень хочу попасть домой. Это не мой мир.

Сердце громко стучало в груди, ладони вспотели, но ответа я не услышала. Ни реального, ни мысленного. Более того, в этот раз трон даже не вспыхнул ослепительным светом.

Я повернулась к Вилидару, вкладывая все свое разочарование во взгляд.

– Значит, нужно ждать появления новой Изумрудной ведьмы, – пожал плечами Защитник. – Сегодня уже поздно, можете повторить свой вопрос завтра. Я провожу вас в вашу комнату, Александра.

Хотелось плакать. Просто взвыть во весь голос. Идиотизм! Да как же так-то?! Почему меня сюда перетянуло непонятно какими силами, а стул, который способен вернуть домой, даже не отозвался?!

Радовало пока только то, что путь назад точно есть. И то, что меня не прирезали в то самое мгновение, когда я призналась в своем иномирстве. А ведь могли. Этот Вилидар и не на такое способен. Интересно, почему пожалел? И почему сейчас настолько любезно помогает мне?

Об этом и многом другом я думала по пути до комнаты, которая не сильно отличалась от предыдущей. Только тут в шкафу были книги, а на постели – подушка и одеяло. Ну и окно оказалось целым. Хотя я знала, как с этим в случае чего можно бороться.

– Хорошей ночи, – пожелал Защитник, закрывая за мной дверь.

Я не ответила, плюхнулась на кровать прямо в одежде и тихо взвыла. В голове не укладывается! Как же так?!

Нет, с одной стороны, это прикольно: другие миры существуют, в них реально попасть. Но все же… все же я предпочитала о таком только фильмы смотреть. Или книжки читать. Но не оказаться на месте путешественников. У меня даже фантазий на эту тему не водилось!

Мне как-то ближе был наш двадцать первый век с Интернетом и всеми удобствами на расстоянии вытянутой руки. А не вот это вот Средневековье с ведьмами и магией.

Какой же кошмар!

В какой-то момент мой организм решил, что я слишком перенапряглась и перенервничала, после чего выключился. И я моментально провалилась в сон.

Когда открыла глаза, первой мыслью было: «Проспала!»

Будильник не звенел, мама не возмущалась из-за того, что я лоботряска и опаздываю на первую пару. Только тишина и еле слышное пение птиц за окном.

Резко сев, я потерла глаза и тихонечко застонала.

Не приснилось. Ничегошеньки из этого кошмара мне не приснилось.

Потянувшись и обрадовавшись отсутствию зеркала, разодрала волосы пальцами. Нет, ну если я в мире с ведьмами, то местные и не такое привыкли видеть.

Встала, принюхалась и с удивлением обнаружила на подоконнике продолговатое блюдо с двумя еще теплыми булочками. Рядом стояла деревянная чаша с мутным коричневым напитком. По запаху он напоминал какао.

Рискнув, я все же сделала глоток и не поверила рецепторам. Еще один глоток… и я зажмурилась от удовольствия. Сливочный кофе! Даже лучше, чем в моей любимой кофейне!

Интересно, если замок пустует, то кто решил побаловать меня таким завтраком? Не Вилидар же с самого утра у печи мне булочки выпекал?

Решив, что найду ответ на этот вопрос позже, поела и подошла к двери. Нажала на ручку, ожидая услышать очередной щелчок закрытого замка́. Но она свободно открылась, приглашая меня выйти в коридор.

Ну а я что? Я человек простой, если выход есть, то им нужно воспользоваться.

Стоило сделать шаг вперед, как факелы на стенах вспыхнули ярким оранжевым пламенем. Будто среагировали на датчик движения. Я же на мгновение замерла, прислушиваясь, а потом зашагала вперед – навстречу новым приключениям.

Не знаю, сколько я блуждала по одинаковым коридорам замка. Но, когда на первом этаже нашелся широкий холл, а за ним большая приоткрытая дверь, я чуть ли не с писком кинулась к ней.

Я должна убедиться, что все это не розыгрыш! Что я действительно в другом мире. Любые спецэффекты можно подстроить. Мало ли, может, какое-то реалити-шоу. Поймали девочку с улицы, втолкнули на огромную съемочную площадку и…

Да, я все еще не готова была мириться с происходящим. Но ставить эти психологические блоки становилось с каждым разом все сложнее. Особенно после стольких увиденных чудес.

Толкнув дверь, я шагнула на улицу и на мгновение замерла. Будь это реалити-шоу, они бы не заморачивались настолько. Превратить дождливую осень в весну ни одним декорациям не под силу.

Нос щекотал сладкий запах цветения, ближайшие ко мне деревья покрылись шапками из алых цветов. Кусты, тянущиеся по правую руку, громко шелестели, хотя ветра не было и в помине.

Пытаясь наконец осознать свое невезение в полной мере, я спустилась по широким ступеням к тропинке и зашагала по ней вперед. Метрах в десяти уже возвышалась защитная каменная стена, а до нее все было усажено диковинными растениями.

Такие я не только ни разу в жизни не встречала, но и представить не могла! Огромные цветы, сверкающие, будто звезды, кусты с большими бежевыми ягодами, деревья с необычной корой.

Я блуждала по аллеям, наслаждаясь невиданной красотой, и жалела, что телефон сел. Какие же фотки можно было сделать! И ни капли фотошопа! Доказательства существования других миров. Да за такое, наверное, что-то полагается…

– Ну да, место в психушке, – пробормотала я, прислушиваясь к пению незнакомых птиц. Такие, может, и были в моем мире. Но их я еще никогда не встречала.

Ветки над моей головой зашевелились, что-то протяжно пискнуло, а к ногам упал ярко-розовый комок пуха.

Я даже замерла, боясь пошевелиться.

Птенец вновь пискнул, поднял на меня взгляд больших глаз-бусинок и неуклюже махнул недоразвитыми крылышками.

– Ну, привет, малыш, – пробормотала я, опускаясь рядом с ним на корточки. – И что мне с тобой делать?

Птенчик пискнул и поковылял в мою сторону, время от времени спотыкаясь и впиваясь черным клювом в землю.

– Чтобы тебя спасти, нужно не только найти гнездо, но и как-то тебя поднять, – вздохнула я, понимая, что ничем ему помочь не смогу. – И руками тебя трогать нельзя, а то мама не признает.

Этот комок пуха не обращал внимания на мои рассуждения, доковылял до носка кед и упрямо ткнул в него клювиком.

– Тебя могут не признать, – с сомнением протянула я. – Но и бросить тебя здесь я не могу. Мало ли что тут водится.

В подтверждение моих слов те странные кусты вновь зашевелились и зашелестели листьями.

– Учти, я делаю это из лучших побуждений, – предупредила я птенца, подхватывая его на руки.

Он пискнул, дернул темными лапками и замер в моих ладонях. Практически невесомый, такой маленький. И такой яркий. Интересно, как он будет выглядеть, когда вырастет?

Где-то на этом моменте моя уверенность и испарилась. С какого дерева он упал? Как добраться до гнезда так, чтобы не навредить его братьям? Как забраться на дерево и не придушить это существо?

Меня легко клюнули в палец, будто подталкивая к действиям.

– Горе луковое, – вздохнула я, подходя к ближайшему дереву и задирая голову.

Ветки тут были тонкие и гибкие. Ни одно гнездо бы на них не удержалось. Но я все же осмотрела как можно внимательнее крону, не нашла искомого и направилась к соседнему дереву.

Птенец заерзал в моих ладонях, пискнул, вцепился клювом в палец и попытался взлететь. На деле же просто мотылял крыльями.

– Тише, – шикнула я на него, – или это ты так подсказываешь?

Писк птиц я, к сожалению, не понимала. Зато через несколько мгновений нашла взглядом гнездо. Небольшое, сплетенное из тонких прутиков и травинок. Оттуда раздавалось тихое одинокое попискивание.

– Твои родственники? – уточнила я с улыбкой у розового комочка. – Малыш, я, кажется, придумала, как доставить тебя туда в целости. Подожди.

Я ссадила его обратно в траву, стянула куртку, радуясь тому, что у меня дома в тот день шел дождь. Мне не особо нравилась эта косуха из-за капюшона, но сейчас он пригодится. Надев ее задом наперед, я вновь подхватила малыша и усадила в капюшон.

– Сиди тихо, – предупредила его, – по деревьям я в последний раз лазила, когда мне было лет десять.

Птенчик нахохлился и замер. То ли понял и испугался, то ли просто чувствовал себя неуютно. Теперь мне предстоял путь вверх по высокому колючему дереву.

Тут подтянуться, тут ухватиться, тут упереться. Не обращать внимания на содранные ладони, не сдаваться. Я сейчас отвечаю не за себя. Не только за себя.

До гнезда оставалось каких-то полметра, когда ветка подо мной тихо хрустнула и начала наклоняться.

– Не-не-не. – Я обхватила ногами ствол и вцепилась в соседний сук мертвой хваткой. – Летать мы оба не умеем. А падать тебе второй раз нельзя… да и мне нежелательно.

Птенец пискнул и замер, не предпринимая попыток свалить.

Странный он. Я бы на его месте при первой же опасности попыталась выпрыгнуть. Самостоятельно он себе ничего особо не повредит. А вот если поверх упадет такая деваха, как я…

Я перелезла на соседнюю ветку и на мгновение замерла. Нашла глазами гнездо – веткой выше. Рукой подать.

– Так, ну вот ты и дома, малыш, – выдохнула я, держась одной рукой за сук, а второй вылавливая беглеца из капюшона.

Привстала на носочки, опустила его в гнездо и услышала несколько довольных писков.

– Миссия выполнена, – улыбнулась я и посмотрела вниз.

Лучше бы я этого не делала!

Высоковато. Пожалуй, даже слишком. Только теперь мне никто не постелил матрасик для мягкого приземления.

– Отлично, – шипела я, медленно съезжая на соседнюю ветку.

– Прелестно, – процедила я сквозь зубы, когда один из шипов расцарапал мне скулу.

– Великолепно. – Очередная ветка тихо хрустнула.

Ну я же не так много вешу, чтобы деревья ломать! Да что за несправедливость!

Именно в этот момент ветка окончательно перестала бороться за свое существование и сломалась.

Глава 4

Охнув, я рухнула на землю. Перевернулась на живот и прислушалась к ощущениям. Что сломала? Где растянула связки?

Полежав так еще с мгновение, пошевелилась. И, к собственному удивлению, никакого дискомфорта не обнаружила.

– Повезло, – пробурчала я, поднимаясь с земли. – А нет, не повезло.

На любимых светлых джинсах виднелись следы от травы. Зато без переломов.

– Для того чтобы отсюда сбежать, надо лезть на дерево у стены, – послышалось за спиной. – С этого ты не допрыгнешь.

Я резко обернулась и встретилась взглядом с ухмыляющимся Вилидаром.

– Я никуда не сбегала, – произнесла в ответ, стягивая куртку.

Сейчас в ней было слишком жарко. Особенно после таких трюков.

– А что это тогда было? – хохотнул мужчина. – Или у тебя тяга к падениям с высоты, Александра?

– Вот мы и снова на «ты», – подметила я, обматывая косуху поверх бедер. – А вообще, я птенца в гнездо возвращала.

– Какого птенца?

– Орнитологией не увлекалась. – Вздернув бровь, посмотрела на Защитника. – Розового такого. Мелкого.



– Ягодника? – удивился Вилидар. – Тут их гнездо?

А их ли?!

– Блин, – я втянула голову в плечи, – скажи, что я не закинула птенца в чужое гнездо. Очень тебя прошу.

Рассмеявшись, он подошел ближе, задрал голову. Но, вместо того чтобы всмотреться в крону, закрыл глаза. Простоял так с мгновение, а потом кивнул.

– Да, гнездо ягодника. Три птенца. Надо же, давно они сюда не залетали.

Я не шибко разделяла его счастье, но вот то, что не облажалась, радовало.

Вновь окинув Вилидара взглядом, поняла, что именно меня смущало.

Сегодня на Защитнике поверх рубахи в такую жару был накинут кожаный дорожный плащ с множеством кармашков. На поясе висели ножны с мечом, а за спиной сумка.

– Ты куда-то уходишь? – уточнила я у него.

– Да. Нужно посетить ближайшее королевство, донести весть о гибели Изумрудной ведьмы и запросить девушек.

– Это ты так бордель зашифровал? – хохотнула я.

– Нет, Александра, – насупился он. – После гибели ведьмы, если она не оставляет наследницы или преемницы, из каждого государства, что лежит в подчиняющихся землях, выбирают девушку. Одна из них станет следующей Изумрудной ведьмой.

– Ничего не поняла, – покачала я головой. – Ну да ладно. Тебе виднее. И да, спасибо за завтрак.

– Завтрак? – Защитник так странно на меня покосился, что моя фантазия тут же перестала рисовать его в белом фартуке у печи.

– Так это не ты меня накормил, – начала понимать я. – Но ведь в замке никого больше нет. Или ты солгал?

– Не солгал. Если это только не сам Изумрудный трон решил тебя побаловать. В мою сторону таких жестов не было.

Ясное дело, ты ведь не смог защитить ту женщину.

Этого я, конечно, вслух не сказала. Но подумать об этом мне никто не мог запретить.

– Тебе безопаснее будет остаться в замке, – произнес мужчина. – Раз он тебя решил кормить, то и заботиться больше не о чем. Как только со всем разберусь, сможешь вернуться домой. Не совершай глупостей. Спасать я тебя ни от чего не собираюсь.

Не дождавшись от меня и кивка, он направился по аллее в сторону.

Я сверлила его спину взглядом и кусала нижнюю губу.

Получается, что вернуться я смогу, только когда он отыщет убийц. Когда будет избрана новая местная ведьма. И чем быстрее Вилидар справится с этими заданиями, тем будет лучше.

– Постой! – крикнула я, приняв решение. – Я иду с тобой!


Замок Изумрудного трона


Вилидар Арне

Вилидар понимал, что путь будет не самым простым, но тратить время на сборы казалось ему лишним. Все, что ему будет необходимо в пути, Защитник сможет отыскать.

Хотя какой он Защитник, если потерял свою ведьму? Никакой.

До тех самых пор, пока трон не признает новую избранницу. Новую госпожу и королеву.

Именно потому ему не стоит тратить время на себя.

Мужчина поднялся ранним утром, собрал вещи, преклонил колени у трона и вышел на улицу. Уже сворачивал к воротам, когда заметил гуляющую по саду Александру.

Столько удивления и недоверия было в глазах этой девушки, что Вилидар даже остановился, чтобы понаблюдать за ней.

Он не стал запирать Александру, хотя и мог. Защитника не меньше самой девушки интересовал вопрос ее появления тут. Особенно то, что трон показал и ее внешность, и место обнаружения.

И если до этого Вилидар подозревал в ней убийцу, то сейчас даже не знал, что думать. Но то, что эта девушка важна, было ясно, как светило над головой.

Защитник ступил в тень, наблюдая за тем, как Александра подбирает что-то с земли. До его ушей долетали обрывки фраз, но он не вслушивался. Наблюдал за поведением и манерами иноземки.

Если она не солгала и пришла из другого мира, то все это ставит ситуацию с ног на голову.

Вилидар на мгновение потерял Александру из поля зрения, а потом увидел, как она забирается на дерево.

«И что задумала эта девчонка?» – проскочила в голове мужчины мысль, когда он поспешил в ту сторону.

И вовремя. Потому что ветка, на которой она стояла, хрустнула и обломилась. Защитник только в последний момент успел смягчить ее падение.

Но вместо слов благодарности наткнулся на недовольный взгляд ярких зеленых глаз. Его безобидная шутка и вовсе была воспринята в штыки. Зато информация о том, что трон взял заботу об Александре на себя, Вилидара порадовала и удивила. Редко когда замок заботился о гостях. Этим занималась Винфай и доверенные ей лица. Которые сейчас вернулись домой по причине смерти Изумрудной ведьмы.

А вот появление ягодников в угодьях его напрягло. Эти птицы не принадлежали владениям лесов и болот. А значит, что-то происходило не только на этих территориях.

Все эти мысли пронеслись в голове Защитника, пока он направлялся к воротам. Но стоило сделать еще несколько шагов, как…

– Постой! Я иду с тобой! – закричала Александра, чуть ли не бегом направляясь за мужчиной.

– Куда? – с издевкой усмехнулся он, слишком резко повернувшись.

В глазах девушки на мгновение промелькнул испуг, но потом она вскинула подбородок и вывалила на мужчину все свои мысли.

– Вот, – закончила она на выдохе. – А значит, в четыре руки быстрее справимся. И я быстрее вернусь домой.

– Тебе безопаснее будет остаться тут.

– Тут? – хмыкнула она. – Там, где на тебя напали наемные убийцы? Там, где прибили правительницу этих земель?

Последние слова задели его за живое. Александра только спустя мгновение ойкнула, когда поняла, что сказала. Опустила взгляд.

– Я не хочу оставаться тут одна, Вил. Одна. В чужом мире.

– Зато с тем, кто чуть тебя не убил, ты решила идти непонятно куда, – пришел черед поддеть ее.

Но Александра и бровью не повела:

– Так не убил же.

«Судя по всему – зря», – подумалось Вилидару, когда девушка его обогнала и зашагала в сторону ворот.


Где-то в землях Изумрудного трона


Александра Романова

Это была моя маленькая победа. Малюсенькая. И пусть отправляться непонятно куда с этим мужчиной было страшновато, выбора у меня не оставалось. Сидеть на одном месте непонятно сколько времени… Не-э-эт, это не для меня.

Я бы точно сунула куда-нибудь свой нос и влипла в очередные проблемы. А мне пока хватит тех, что я уже успела нахвататься.

Сейчас мы шли по узкой лесной тропинке, густые кроны деревьев закрывали все небо и практически не пропускали солнечный свет. Ветер тут казался прохладнее, я вновь натянула куртку и нашла в кармане свой разбитый смартфон.

– Что это? – Вилидар бросил заинтересованный взгляд на предмет в моих руках.

– Телефон. Устройство для связи между людьми на больших расстояниях.

– То есть ты можешь связаться со своей семьей? – уточнил мужчина.

– Увы, но нет. Он разряжен, да и сеть тут не ловит.

На лице Защитника промелькнуло непонимание, а я ударилась в объяснения работы телефонов. Дала даже потрогать ему девайс, после чего услышала высокомерное:

– У нас таких проблем нет. Магические зеркала позволяют связываться на больших расстояниях. Они не ломаются, не разряжаются, и им не нужны никакие вышки.

– И между разными мирами могут связать? – ради интереса уточнила я, не ожидая ответа.

– Чисто теоретически, – спустя мгновение произнес Вилидар. – На деле же я не слышал ни одной истории о… о других мирах.

Его голос как-то странно дрогнул. Я буквально поймала его на лжи. Да только какой смысл этому колдуну меня обманывать?

Я пока не видела ни единой причины.

– Расскажи тогда о вашем мире, – попросила я, пытаясь не сильно глазеть по сторонам.

Потому что каждый раз, когда я любовалась необычным цветком или птицей, ловила на себе смеющиеся взгляды Защитника. Посмотрела бы я на него, окажись он в мегаполисе. Как бы запел тогда?

Ошарашенное лицо мужчины, наблюдающего за скоростной трассой, яркой картинкой возникло в подсознании. Отделаться от него удалось далеко не сразу.

– Произошло что-то смешное? – поинтересовался Защитник, поймав мою улыбку.

– Нет, ничего. – Я с трудом проглотила смех и повторила свою просьбу.

– Сложно что-то рассказать о мире человеку, который ничего о нем не знает, – попытался съехать с темы Вил.

– Ну почему же не знаю. – Я переступила через упавшую ветку. – Об Изумрудном троне и ведьме я уже наслышана. Да и магию видела. Как бы начало положено. Продолжай.

– Я не нанимался тебе в рассказчики, Александра, – осадил меня Защитник.

– Не будь букой, – фыркнула я. – По твоим словам, до того места, куда ты собирался, идти нам пару дней. Весь путь молчать будешь?

– Самый лучший для меня вариант, – съязвил он.

– А я бы не против узнать хоть что-то о том мире, в который угодила.

– Удачных тебе исследований, – пожал плечами колдун, ускоряя шаг.

М-да, и как тут диагнозы не ставить?

Глава 5

Долбаные кровопийцы!

С каждым нашим шагом лес становился все гуще и дремучей. И чем дальше, тем сильнее гудели тучи местных комаров, желающих полакомиться моей кровушкой.

– Нет ли какого заклинания? – взмолилась я, отбиваясь от них чуть ли не ногами. – Или я не дойду.

– Судя по последним нескольким часам пути, я уже не против такого исхода, – призналась противная часть Вилидара.

– И что же такого случилось за последние несколько часов? – возмутилась я. – Попросила пятнадцать минут на отдых и отпросилась в кустики?

– С такими задержками мы дойдем на несколько дней позже, – явно преувеличивая, отозвался мужчина.

В ответ я только закатила глаза и демонстративно опустилась на поваленное дерево.

– Ничего не хочу сказать, но как спутник ты просто ужасный.

– Так ты же уже сказала. – Он остановился, окинул меня недовольным взглядом.

– О нет, я еще ничего не сказала, – покачала я головой, протягивая перед собой зудящие от усталости ноги. – Неужели у вас тут ни карет, ни лошадей? Может, ковры-самолеты?

– По этой дороге тебе бы пришлось вести животное под уздцы. – Колдун смиренно скинул на землю свою сумку. – Хорошо, твоя взяла. Привал. Все равно скоро стемнеет.

– Мы весь день идем? – удивилась я, пытаясь рассмотреть хоть что-то через кроны деревьев.

– Не совсем, но к ночлегу лучше уже начать готовиться.

– Отлично. – Я встала и осмотрелась. – Куда ставим палатку?

Я была несколько раз в походах и приблизительно понимала, как все обустраивается. И сейчас готова была блеснуть знаниями сбора палаток.

– Чего? – хмыкнул Вилидар. – Какую палатку?

– В которой будем спать…

– Выбирай любое место, – щедро провел перед собой рукой мужчина. – Только у того дерева не советую. Там муравейник.

Вот где-то тут я поняла, что этот поход будет сильно отличаться от тех, в которых я побывала.

– Ну, ты обустраивайся пока, а я на охоту, – добил меня Вил. Скинул плащ и попросту растворился в зелени леса.

Прекрасно.

Я вновь осмотрелась и со вздохом пошла собирать хворост. Костер нам в любом случае понадобится. Если не диких зверей отпугивать, то согреться холодной ночью точно.

Когда я натаскала несколько охапок относительно сухих веток, мой спутник вернулся. К его поясу рядом с мечом были приторочены тушки двух серых зайцев.

– А ты не настолько бесполезна, – то ли искренне, то ли с издевкой произнес Вилидар, бросив взгляд на кучу хвороста. – Освежуй пока.

Тушки зайцев упали к моим ногам. Я бросила на них только один короткий взгляд, а к горлу подступила тошнота.

– А может, ты это, сам их… того самого?

Я удостоилась еще одного высокомерного взгляда. После чего Защитник вытащил из сумки уже знакомый мне нож и сам принялся освежевывать тушки.

Я же в это время предпочла находиться как можно дальше.

Нет-нет, я понимала, как добывается мясо. Какую обработку проходит до того, как оказаться на прилавках супермаркета. Но знать и наблюдать – немного разные вещи. В какой-то момент мне даже захотелось стать вегетарианкой.

Ну до того самого, когда желудок скрутило от голода.

– Разожги тогда пока костер, – прилетело мне новое поручение приказным тоном. – Или этого ты тоже не можешь?

Признаваться в том, что без зажигалки или спичек этого сделать я не смогу, как-то не хотелось. Потому я приступила к сбору листвы для розжига и камешков, которыми нужно было обложить костер.

Через несколько минут шалаш из веток был готов.

– Чем разжигать? – как бы невзначай поинтересовалась я у колдуна.

Он не глядя махнул рукой, с его пальцев сорвалась искорка и упала прямиком в кучку листьев под ветками.

– Спим посменно? – вновь заговорила я, раздувая пламя. От листиков поднималась тонкая струйка дыма.

– Самый лучший вариант. Но сомневаюсь, что от тебя будет много толку в дежурстве, – не удержался от подкола Вилидар.

Нет, ну что за человек?! Может, я зря пошла с ним? Мало ли какие еще приступы у этого колдуна бывают! Он-то меня один раз уже пытался прирезать.

– Мне же лучше, – пожала я плечами. – Ты не выспишься, будешь больше бурчать завтра, но медленнее двигаться.

Он бросил в мою сторону недовольный взгляд:

– Тогда до полуночи на дежурстве ты.

– А я-то надеялась на безмятежный сон в тепле костерка, который ты будешь поддерживать, – не осталась я в долгу. – Но как знаешь.

Эти перепалки меня порядком раздражали, и я совершенно не хотела в них участвовать. Но и молчать было как-то неправильно, когда к тебе обращаются. Особенно так. Вроде бы и не оскорбляют напрямую, но подкалывают и указывают на какое-то призрачное место.

Вскоре над открытым огнем жарились кусочки зайчатины, нанизанные на прутья. Вилидар следил, чтобы мясо не подгорало, а я откровенно зевала.

Как бы я ни храбрилась, усталость после сегодняшнего путешествия давила на плечи довольно ощутимо.

– Приятного. – Мужчина протянул мне один из прутиков и сел напротив со своей порцией ужина.

– Все еще не хочешь рассказать мне об устройстве этого мира? – спросила я, вгрызаясь в обжигающее губы мясо.

– А ты все еще хочешь послушать?

– Странный вопрос при учете всего того, что вокруг происходит.

Он вытащил из сумки деревянную флягу, отхлебнул из нее и медленно заговорил:

– Интересная ты девушка, Александра. Вроде и бояться меня должна, а идешь в лес, расспрашиваешь, доверяешь. Почему?

Его вопрос поставил меня в тупик.

– Честно? Может, где-то внутри я боюсь происходящего, но это не мешает мне понимать тебя. Да и что поделать, если ты мой единственный шанс на возвращение домой.

Попытка превратить ответ в шутку успехом не увенчалась. Но Вилидар кивнул, а спустя мгновение заговорил опять:

– Ну если ты так хочешь экскурс в историю, Александра, то начать стоит с того, что произошло тысячу с небольшим лет назад…

Не сказать, что я очень любила историю, но сейчас устроилась поудобней на поваленном бревне и приготовилась запоминать.

– В тот год земли были разделены между семью тронами, семью ведьмами и королевами. Поговаривают, что сила им пала даром от богов. Но правда ли это или легенды… никто не знает. Порядок сохранился: семь тронов и семь ведьм на них. За каждым закреплены территории. В них входят королевства, княжества и вольные города. Но все правители и старосты подчиняются именно властвующим над их землями ведьмам.

Признаться, я ожидала услышать более понятную для меня версию устройства мира. Вот только это не помешало мне слушать Вилидара с интересом.

– Семь территорий – это не семь кусков земли, Александра. Это части природы. Изумрудный трон властвует над лесами и болотами. Алмазный отвечает за снежные земли, которые протянулись на севере нашего мира. Янтарный повелевает всем, что лежит в саваннах и пустынях. Рубиновый господствует над горными массивами, пещерами и подземными селениями. Обсидиановый обладает территориями, расположенными между лесами и саваннами, это равнины, долины и бескрайние степи. Аметистовый правит магическим кристальным лесом. Это самые небольшие территории, которые у нас существуют. Поговаривают даже, что кристальный лес появился уже после возникновения седьмого трона.

Он замолчал, вгрызся зубами в мясо.

– Так, я насчитала только шесть тронов. Какой седьмой?

– Сапфировый, – спустя секунду отозвался Защитник. – С ним все сложнее. Находится он в замке в стране тысячи рек. Но по факту Сапфировая ведьма властвует над всеми водоемами этого мира. Может перемещаться между ними вместе со своим замком.

В моей голове что-то щелкнуло, а на языке возник следующий вопрос:

– А разве остальные так не могут? Это ведь ты меня через дерево в замок отправил.

– Я говорю о перемещении самого трона и защитных укреплений вокруг него, – покачал головой мужчина. – Ведьма и ее Защитник могут путешествовать по подчиняющимся землям. Ты верно подметила, я могу попасть в замок через любое из деревьев. Но из замка переместиться в любую точку лесов или болот не могу. Изумрудная ведьма может.

Я нахмурилась:

– А разве болота – это не водоемы? Почему они подчиняются Изумрудному, а не Сапфировому трону?

– Слишком много вопросов, Александра, – устало вздохнул Вилидар. – Болота были спорными территориям. Как и многие другие. Первый Союз Семерых был созван как раз по этим вопросам. Ведьмы тогда договорились, что слишком много территорий с морями и океанами придется на один трон. Болота отошли Изумрудному.

Признаться, я не понимала, почему синяя ведьма отказалась от дополнительной власти, но с вопросами решила больше не лезть. Вилидар на них как-то излишне болезненно реагировал.

– У каждой ведьмы есть личный наемник, охранник, колдун. Он же Защитник. Это лучшие из лучших. Те, кто отвечает головой за сохранность ведьмы. Ближайшие советники, доверенные лица. Именно на нас лежит ответственность.

– Ты хочешь сказать, что тебя могут наказать за… смерть Изумрудной ведьмы? – упавшим голосом поинтересовалась я.

– Могут. Но прежде мне нужно отыскать ее убийцу. А после я понесу наказание за свою оплошность.

Он так спокойно об этом говорил, что у меня мурашки по коже побежали.

– Но ведь… разве ты виноват?

– Виноват. Я не смог ее защитить. – В голосе колдуна слышалась боль.

– А что произошло? – как можно аккуратнее поинтересовалась я. – Если расскажешь, может, я помогу чем.

– Чем ты можешь помочь, Александра? – хмыкнул он. – Убийцу найдешь? Или знаешь, среди кого стоит искать?

– В моем мире, – тихо произнесла я, опуская взгляд, – первым делом проверяют родных и близких убитого. Довольно часто убийца входит в этот круг.

– Сейчас ты хотела сказать, что это я убил Винфай? – процедил сквозь зубы колдун.

– Нет, – я вскинула на него взгляд, – я хотела сказать, что искать нужно среди близких людей.

– У ведьм нет никого ближе ее Защитника и преемницы.

– То есть тебя накажут в любом случае?..

– Да, я понесу наказание, потому что не выполнил свой долг. Убить ее я не мог, потому как принес клятву верности. Ни своими руками, ни чужими. Но я отыщу того, кто это сделал, и перережу ему глотку.

Я коснулась совсем не той темы, которую готова была поддержать. Вообще не стоило уводить в эту сторону разговор. Тоже мне будущий психолог! Могла и головой подумать, перед тем как начать выспрашивать.

– Ладно, опустим это. Все, что касается гибели Винфай, не твоя забота, – спокойно произнес мужчина. – Разбуди меня, как только луна окажется над костром.

– Хорошо. И прости, Вил.

Он мазнул по мне взглядом:

– Лучше бы ты оставалась в замке, Александра. Этот мир чужой для тебя и непонятный. А если правитель Тархенда, нашего государства, решит привести мой приговор в исполнение до появления новой Изумрудной ведьмы, ты останешься тут совершенно одна.

У меня похолодели кончики пальцев. И нет, вовсе не от мысли, что я окажусь тут одна. А оттого, что единственный знакомый мне человек погибнет из-за чужого преступления.

– В случае моей неудачи ты можешь обратиться к другим ведьмам, – произнес он, опускаясь на свой плащ. – Возможно, они помогут. Пусть это будет твоим запасным планом.

Он повернулся на бок и практически моментально уснул. Дыхание углубилось, тело расслабилось. А я так и сидела на поваленном бревне как пришибленная.

Описанные Вилидаром перспективы меня совершенно не радовали. Но что я могу сделать, чтобы ему помочь?

Я кусала губы, ворочала в костре ветки, подбрасывала новые и пыталась найти выход из безвыходного положения.

Потому не сразу услышала, как кусты поблизости затрещали, зашелестела трава. А когда повернулась, то с трудом проглотила крик ужаса.

Из чащи на меня смотрел огромный бурый медведь.

Глава 6

Так, без паники. Без паники!

Что там нужно делать, когда видишь медведя? Притвориться мертвым? Так все равно же может подрать!

Да и сложно притвориться мертвой, когда мгновение назад шевелила палкой в костре. Не с бревна же на землю падать и биться в конвульсиях.

Хотя так есть шанс, что медведь решит, будто я припадочная, и уйдет.

Да о чем ты думаешь, Саша?!

Пока я предавалась паническим мыслям, зверь шагнул в круг света и тихо зарычал.

– Не нужно меня кушать, мишка, – испуганно прошептала я, глядя на острые белые зубы. – Я не хочу быть твоим ужином.

Но медведь даже внимания не обратил на мои слова, сделал еще один шаг вперед. А потом повернулся, подцепил что-то лапой в траве и вытолкнул ко мне.

К костру буквально выкатился маленький коричневый медвежонок, размером не больше кота. Он испуганно покосился на… маму, а потом с опаской посмотрел в сторону огня.

– Ви-и-ил, – тихо позвала я, понимая, что еще немного, и я тут сознание от страха потеряю.

Медведицы – они же ненормальные. Если решат, что есть угроза потомству, то тут и прикидываться трупом не придется.

Мужчина пошевелился, повернулся на бок. Бросил взгляд на небо, но возмутиться тем, что до полуночи еще долго, не успел. Лицо Защитника посерьезнело, между темными бровями пролегла морщина. Но он пока не спешил хвататься за меч.

– Вил, что делать? – нервно поинтересовалась я.

Медведица и ее чадо замерли. Косолапая мама рассматривала меня заинтересованным взглядом. Слишком заинтересованным, чтобы сомневаться в ее гастрономических предпочтениях.

А вот малыш сел на попу и тихо заскулил.

– Помощь, – тихо ответил колдун. – Они пришли за помощью. Если я сейчас пошевелюсь, меня разорвут.

– С чего ты это взял? – Я боялась пошевелиться именно по той же причине.

– Вижу.

Не знаю, что он там видел. Я же видела только огромнейшую опасность для своей жизни. Глупо это как-то – попасть в другой мир и помереть от когтей медведицы.

– Помочь должна ты. Пока не согласишься, мне лучше лежать.

Я слышала и удивление и уверенность в его голосе. Странное сочетание, надо сказать.

А потом вновь посмотрела на медвежонка, которого мама привела к людям. Малыш сидел на попе, поскуливал, но ничего не предпринимал. И через мгновение я поняла причину.

Его задняя лапка. Из подушечки торчала тонкая сломанная палочка. Непонятно, как малышу удалось так наступить на нее. Но, судя по всему, проблема была именно в ней.

И решать это проблему придется мне.

– Малыш, я могу тебе помочь, – прошептала я, глянув не медведицу.

Та стояла и не двигалась. Пристально наблюдала за мной. Руки дрожали, мозг отказывался воспринимать происходящее как реальность. Но я все же тихонечко сползла с бревна, подползла к медвежонку и протянула руку.

Малыш дернулся в мою сторону, потянулся мордочкой к руке.

«Сейчас как укусит», – пронеслось в моей голове за мгновение до того, как медвежонок обнюхал мои пальцы и отвернулся.

– Александра, что с ним?

– Лапка ранена. – На какое-то мгновение у меня даже страх пропал. Настолько захотелось помочь созданию. – Надо будет обработать потом. Есть спирт или что-то такое?

– Есть. – Вил аккуратно пошевелился. Медведица повернулась к нему, предупредительно рыкнула.

– Вредить не буду, слово Защитника Изумрудной ведьмы, – четко произнес он, подтягивая к себе сумку.

Косолапая вновь повернулась ко мне. То ли поняла Вилидара, то ли… Да фиг его знает, каким может быть еще «то ли»!

– Иди сюда, малыш, – прошептала я, оказываясь очень близко к медвежонку. – Может быть немного больно. Сейчас.

Руки все еще дрожали, ладони потели от страха. Но меня пока не собирались разрывать на кусочки, а это уже хорошо.

Обхватив рукой заднюю лапку медвежонка, я прикоснулась к большой занозе и услышала тихий писк малыша. Ему было до ужаса больно.

– Тише, маленький, тише, – прошептала я, аккуратно вытаскивая сучок, – сейчас.

Медвежонок еще раз тихо пискнул, дернулся. А в моих руках оказалась окровавленная заноза.

– Вот, все хорошо. Вил, обработать.

Малыш еще раз пискнул от боли и уткнулся мордочкой мне в руки. Я чувствовала, как он дрожит. Как ему неприятно от всего того, что произошло.

А у меня будто рассудок помутился. Захотелось взять его на руки, гладить, шептать слова успокоения, качать, как ребенка.

– Вот, приложи. – Вилидар придвинулся ближе, протянул мне обычный зеленый лист, от которого разило алкоголем.

– Еще не все, маленький, – прошептала я, отбрасывая занозу и поглаживая медвежонка по голове. – Сейчас будет больно. Но так нужно.

Он продолжал скулить мне в ладонь.

А я выдохнула и провела листом по лапке. Медвежонок клацнул зубами и запыхтел еще громче.

– Тише. Тише, мой хороший. – Я уже совершенно забыла о том, что за всем этим наблюдает его мамаша. – Сейчас все пройдет. Вил, повязку бы наложить.

– Это лишнее, – осадил меня мужчина. – Того, что ты сделала, достаточно. Заражения не будет. Это ведь не домашний пес, они уже разберутся.

Медвежонок поднял на меня взгляд. Долго-долго смотрел, а потом благодарно лизнул ладонь. У меня же слезы на глазах навернулись от умиления. И в носу защипало.

– Ты можешь идти, – спокойно произнес Защитник. – Боли больше не будет.

Косолапый будто бы понял его, попятился назад, встал на четыре лапки. И, прихрамывая на заднюю, поплелся к маме. Медведица дождалась, пока ее чадо поравняется с ней, толкнула носом под попу и тихо рыкнула в нашу сторону.

– Она тебя поблагодарила, Александра, – раздалось за спиной. – Ты молодец.

Я еще несколько мгновений наблюдала за лесом, в котором скрылось косолапое семейство, и только потом позволила запоздалому страху выйти наружу. Слезы лились по щекам, обжигали кожу, я всхлипывала и улыбалась.

Подумать страшно, чем бы закончилась моя встреча с медведицей в обычном лесу. В обычном мире. А тут… тут есть место и страху, но чувство гордости и умиления намного сильнее.

– Александра, все хорошо? – Вилидар подал мне руку, помог подняться с земли. Потом сменил интонацию и резюмировал: – Все хорошо.

– Страшно-то как было, – сквозь всхлипы выдала я, вытерла слезы. И уже со смешком выдала: – Прости, что разбудила раньше полуночи.

– Тебе не за что извиняться. – Он поднял с земли ту самую занозу, которую я откинула в сторону. – А вот это уже странно.

– Что именно? – Я бросила взгляд на сучок. И не заметила в нем ничего необычного.

– С одной стороны обтесан. Это не простая палка или сук. Это кусок или копья, или кола. А значит, в лесах промышляют охотой. Скорее всего, он попал в так называемую яму охотника.

– А это разве запрещено?

– Охота разрешена только в определенных местах, оговоренных с ведьмой. Притом охота магическая. Использовать против животных оружие запрещено. А значит, кто-то решил пренебречь всеми договорами.

– Ничего не понимаю, – покачала я головой. – Ты ведь сам не так давно тут зайцев поймал.

– Я просил разрешения у леса. – Мужчина посмотрел на меня как на дуру. – И использовал магию. Ладно, с этим разберемся позже. Ложись спать. До утра покараулю.

Я вздрогнула, покосилась на тьму леса и подбросила ветку в костер.

– Пожалуй, откажусь. Что-то спать перехотелось.

– Нет опасности, пока я тут.

– Тогда почему помощи просили у меня, а не у тебя? – выдохнула я, встретившись с Защитником взглядом.

– Хотел бы я это знать, – хмыкнул он. – Ложись спать. Или завтра всю дорогу ныть будешь. Клянусь, если так, я сам тебя тут прирежу.

– С этим мы уже сталкивались, – нервно отшутилась я, направляясь к брошенному на землю плащу. – Вдруг опять повезет.

– Я бы на твоем месте перестал рассчитывать на удачу, – со смехом в голосе произнес Вилидар, опускаясь перед костром на корточки. – И прекрати называть меня по-дурацки. Я ведь не коверкаю твое имя.

– Можешь, – пожала я плечами. – Коверкай на здоровье.

– Разрешаешь? – хохотнул он. – И как тебе больше нравится: Алекса или Сандра? Может, Аля?

– Можешь называть меня Сашей, если так хочется. Саней. – Я опустилась на еще теплый плащ. – Вообще плевать.

Не думала, что смогу после этой ночи уснуть. Но даже не услышала ответа Вилидара. Стоило только коснуться головой сумки, которая заменяла подушку, глаза закрылись. Нос щекотал запах мускатного ореха и жженого дерева. Возможно, так пах мужской плащ. Но сил искать источник запаха у меня не осталось.

– Аля, вставай, – рявкнули над ухом, заставляя меня испуганно подпрыгнуть.

Я терла кулаками глаза и пыталась понять, где нахожусь.

Вокруг лес, рядом затушенный костер, а надо мной возвышается Вилидар и протягивает большой зеленый лист с кусочками жареного мяса.

– Поешь на ходу. Мы и так много времени потеряли.

– А умыться, причесаться, зубы почистить? – съязвила я, поднимаясь с земли и поправляя косуху, которая за эти несколько дней превратилась не пойми во что.

– До города доберемся, сможешь рассчитывать на удобства, – обрадовал меня Защитник. – А теперь идем.

После этой фразы для меня начался очередной бой с комарами и москитами, которые так и норовили полакомиться моей кровушкой. Ела на ходу, жуя остывшее мясо и надеясь на то, что до города осталось не так уж и далеко.

– Вил, а вчера… ты говорил с медведями, и они тебя понимали. Или мне показалось?

– Не показалось. – Он замедлился, поравнялся со мной и продолжил говорить: – Во мне еще остались силы Изумрудного трона. Прохождение через деревья, общение с животными. И многое другое. Но скоро эта магия исчезнет. Мне нужно спешить, чтобы решить все проблемы.

– Тогда чего замедлился? – улыбнулась я. – Я тоже хочу поскорее в город. Там уж явно будет лучше, чем в дремучем лесу.

Вилидар окинул меня насмешливым взглядом. А я вытащила из кармана пачку жвачки, решив заменить таким образом утреннюю чистку зубов.

– Что это? – удивился Вилидар, наблюдая за тем, как я отправляю одну пластинку в рот.

– Жвачка. Будешь?

– Объясни вначале, что это такое. – Видно было, что в мужчине борются друг с другом интерес и опасение.

– Что-то вроде сладости, только со вкусом мяты, – произнесла я. – Ее нужно жевать, пока идет вкус. Глотать не рекомендуют. Но если проглотишь, то вроде как ничего страшного. Так что?

– Давай, – спустя мгновение согласился Вилидар, протягивая ладонь.

Я выдала ему пластинку и улыбнулась. А он кинул ее в рот, раскусил и вздрогнул. Скривился и закашлялся.

– Какая же гадость, – прошипел он, выплевывая две половинки обратно на ладонь. – Отравить меня решила?

– Серьезно? – хмыкнула я, продолжая демонстративно жевать.

Ну да, эта жвачка была ментоловой. Ну а что, отличный вариант, освежает дыхание.

– Пожалуй, я поспешил это пробовать, – кашлянул он еще раз, заворачивая остатки в сорванный лист и пряча в карман. – Надо быть поосторожнее с твоими штучками из другого мира.

Были бы они – эти штучки. Сумку я выронила еще в парке, когда меня прижали к дереву. Эх, если бы она оказалась тут со мной. Это ведь не просто женская сумочка – это бомба замедленного действия.

Я бы тут показала кузькину мать убийцам ведьмы.

Размышляя о том, что я могла бы сделать с помощью всего, что оказалось утеряно, я не сразу заметила, как замер Защитник.

Он остановил меня взмахом руки, положил ладонь на рукоять. А спустя мгновение из зарослей к нам ступил вооруженный до зубов отряд.

– Вилидар Арне, опустите оружие, – произнес воин с красной повязкой на предплечье. – Именем короля Теодора Ньяла вы объявляетесь преступником. Проследуйте за нами без сопротивления, и никто не пострадает.

Глава 7

– Что все это значит? – Защитник и не думал опускать выхваченный меч. – Предоставьте грамоту, капитан. С королевской печатью.

– Как прикажете ее передать? – хмыкнул невысокий мужчина с посеребренными временем висками.

Он рывком вытащил из-за пазухи бумагу, поправил полу подбитой металлическими пластинами куртки и поинтересовался:

– Может, ваша спутница ее возьмет?

– Нет, вы подойдете сами.

Не сказать, что мужчина был рад такому раскладу дел. Но ни он, ни его отряд не спешили нападать. Видимо, Вилидар по слухам или делам был не таким уж и пушистым. Особенно когда речь заходила о его безопасности и жизни.

Капитан шагнул вперед, пронзил послание своим мечом и протянул колдуну. Тот перехватил бумагу, пробежался по тексту взглядом и опустил меч.

Вот где-то тут мое сердце пропустило удар. Если его прямо здесь казнят за смерть Изумрудной ведьмы… Нет-нет-нет, так быть не должно!

– Хорошо, я последую за вами, – спустя мгновение произнес Защитник. – Назовитесь.

– Капитан королевского гарнизона Мирен Унвар, – произнес воин с красной повязкой. – Рад, что мы пришли к согласию. Мы наслышаны о ваших способностях, только что вы сохранили жизнь большей половине моего отряда.

– Я не вижу причин губить чужие жизни, – сухо ответил Вилидар. – До столицы пешком?

– Конечно, нет. – Капитан подозвал жестом одного из стражников, отдал ему короткий приказ, а потом вновь обратился к нам: – Переход скоро будет готов. Прошу вас подождать.

– Хорошо. – Вилидар опустился прямо на землю, вытянул перед собой ноги и, задрав голову, всмотрелся в виднеющееся через листву небо.

– Так что все это значит? – прошептала я, опускаясь рядом с ним на корточки. – Тебя убьют?

– Скорее всего, да. И жаль, что раньше, чем я нашел преступника.

– Но разве так можно? – Я сжала руки в кулаки, чувствуя себя совершенно беспомощной. – Ты ведь не виноват. Да и как тебя может судить какой-то король? Он ведь подчинялся Изумрудной ведьме! Разумнее, если приговор будет вынесен тем самым конклавом ведьм. Или как ты там его называл? Совет Семерых?

Вилидар перевел на меня грустный снисходительный взгляд. Так обычно смотрят на детей, которые не понимают самых очевидных вещей.

– Эти законы существуют не одну сотню лет, Александра, – произнес он, глядя мне в глаза. – Эти люди из королевства Тархенд, в которое мы направлялись. Это самое большое государство на территории Изумрудного трона. И именно правителю Тархенда велено в случае чего разбираться с делами вместо ведьмы.

– Но как же…

– Ты? – неправильно понял меня Защитник. – Тебя не тронут. Ты можешь просить защиты у короны и искать встречи с другими ведьмами. Этот мир не так плох, как тебе могло показаться за проведенные в нем дни. Он не без добрых людей. Тебе помогут. Даже не беспокойся об этом.

– Вообще-то меня это, конечно, заботит, но не так, как наказание для невиновного. Что я могу сделать, чтобы тебе помочь?

– Аля, – Вилидар криво усмехнулся, – ты тут несколько дней, а уже решаешь стать преступницей? Не глупи. Тебе безопаснее не лезть в происходящее. Поверь.

И я знала, что он говорит правду. Мне проще подчиниться, дождаться решения короны, а после искать путь домой. Да только… только это ой как неправильно!

И если сейчас кто-то укажет на меня пальцем, а потом покрутит у виска и напомнит, что Вилидар не так давно меня саму хотел убить, я пошлю его по одному всем известному адресу. Да, он ошибся. А после раскаялся в содеянном. Ведь решил помочь мне, а не довершить начатое.

Разве я могу так просто позволить ему умереть за чужое преступление?

– Можем идти, – прервал мой мыслительный процесс капитан королевского гарнизона. – Лорд Арне, прошу, вы первый.

– Я отказался от своего титула, когда стал Защитником, – напомнил он, подхватывая сумку.

– Позвольте ваши вещи, – остановил его жестом один из стражников. – И меч.

Вилидар только пренебрежительно фыркнул, снял с пояса ножны, бросил их на землю. А потом перекинул ремень сумки воину. Тот поймал поклажу в воздухе, громко охнул и согнулся под ее тяжестью.

А я не сдержала улыбки.

Защитник же как ни в чем не бывало прошагал к капитану. Рядом с тем воздух рябил, переливался странным перламутровым свечением.

– Прошу прощения, лорд Арне, – остановил его капитан, – могу я узнать, кто ваша спутница?

– Леди… – Колдун обернулся, бросил на меня взгляд. – Леди Сандра. На нее и ее семью напали разбойники. Девушка смогла сбежать, но ударилась головой и потеряла половину своих воспоминаний. Хотела просить помощи у Изумрудной ведьмы, но не успела к ней. Опоздала на несколько дней.

Леди? Серьезно? Они поверят в эту байку, несмотря на мою внешность? Какая леди будет расхаживать по лесу в джинсах, косухе и с беспорядком на голове?

– Бедное дитя. – Стражник посмотрел на меня, первым поверив в эти бредни. – Леди Сандра, не переживайте. Мы обязательно отыщем и вашу семью, и тех, кто это с вами сделал.

– Спасибо большое. – Я коротко кивнула, мысленно восхищаясь Защитником.

Он только что создал для меня вполне сносную легенду. С такой можно было просить помощи у короля. А когда корона не сможет мне помочь, обратиться к одной из ведьм.

И самое главное – ему поверили!

Вилидар коротко мне кивнул, вкладывая в этот жест какое-то значение, а затем шагнул в тот самый рябивший воздух. Мгновение. И он исчез.

– Леди Сандра, прошу. – Капитан галантно подал мне руку. – Вы когда-нибудь пользовались магическими переходами?

– Я… не помню. Но попробую.

Оставаться в компании незнакомых мужчин было страшнее, чем идти в неизвестность. Где-то там сейчас должен быть Вил. А с ним… как бы это странно ни звучало, мне спокойнее.

– Задержите дыхание, – посоветовал капитан королевского гарнизона и по-отечески мне улыбнулся.

Кивнув, я последовала его совету, шагнула вперед и даже зажмурилась. Показалось, что меня на мгновение окунули в холодную воду. А потом слуха достигли тихие голоса, стук каблуков, возня. До носа долетел запах сырого камня, кожи и чего-то еще.

Я открыла глаза и осмотрелась.

Широкий коридор. У окон стоит небольшой отряд мужчин, рядом с ними Вилидар.

– Все закончилось хорошо, – раздался голос у меня за спиной. – Доложить королю о том, что лорд Арне задержан. Его в темницу. Девушку поселите в гостевые до аудиенции с правителем.

– Но… – Я резко обернулась к капитану. – Разве вы можете так просто кинуть в темницу невиновного человека?

– Я многое что могу, леди Сандра, – вновь тепло улыбнулся мне мужчина. – Не переживайте вы так, он ведь вам никто. Разве нет?

– Просто…

– Я понимаю, что вы многое потеряли и держитесь за него как за воздушную подушку. – Стражник повел подбородком. – Не стоит лить слез по незнакомцу, леди Сандра.

Я поймала взгляд Вилидара и вновь увидела, как он кивнул. Попросту согласился с капитаном.

– Проведите девушку в гостевые покои, – повторил приказ капитан.

От отряда отделился один из стражников, склонил передо мной голову и жестом предложил следовать за ним. И мне ничего не оставалось, как послушаться.

Шли мы недолго, мужчина остановился у одной из светло-серых дверей и повернулся ко мне:

– Леди Сандра, верно?

– Да.

– По распоряжению правителя к вам приставлены служанки. Они скоро прибудут. Хорошего вам времени в замке.

Стражник почтительно мне поклонился, а затем развернулся на пятках и поспешил по своим делам. Я подождала, пока он не скроется за поворотом, а потом толкнула дверь и вошла внутрь.

Гостевые комнаты во дворце короля оказались куда комфортнее, чем в замке Изумрудного трона. Большая гостиная с несколькими глубокими креслами и высоким круглым столиком между ними. Белый камин, несколько полок с вазами и статуэтками рядом. В углу яркие растения в больших горшках, настоящий цветник. Рядом две двери.

Но сунуть за них свой нос и полюбопытствовать я не успела: из коридора в гостиную шагнули две девушки в одинаковых серо-голубых платьях. У обеих две толстые косы, только у одной волосы цвета воронова крыла, а у другой оттенка спелой пшеницы.

– Леди Сандра, – одна выступила вперед и поклонилась, – нас приставили к вам, пока вы гостья его величества. Позвольте нам помочь подготовить вас к аудиенции с королем.

– Да, конечно, – пробормотала я, сбитая с толку таким подходом.

Вообще, странно было, что меня готовят к аудиенции, притом что Защитнику я никто. Но не отказываться же от такой милости.

– С чего начнем?

– Мне кажется, – светленькая смущенно улыбнулась, – начать стоит с ванной.

– Не откажусь, – улыбнулась я ей в ответ. – Ведите.

Одна из заинтересовавших меня дверей привела нас в большую ванную комнату, где основное пространство занимала сама ванна. Девушки вытащили из настенных шкафчиков разные тюбики и флаконы, наполнили купальню горячей водой и замерли у бортиков.

И тут-то я поняла, чего от меня ждут.

Смущение накатило огненной волной.

– Мм… если вы не против, я бы хотела принять ванну сама.

На лице темненькой промелькнуло удивление. Видимо, леди так обычно не делали. Хотя какая из меня леди? Всклокоченные волосы, странная грязная одежда, обломанные ногти…

Хороша, ничего не скажешь.

Девушки переглянулись, одна из них пожала плечами, а другая вытащила большое полотенце и повесила на бортик ванны. После чего они оставили меня в одиночестве.

Содрав в себя грязную одежду, я с наслаждением погрузилась в теплую, пахнущую какими-то маслами воду. Еще с большим наслаждением прошлась по коже мочалкой с жидким мылом. И пусть я ничего не понимала в этих бутылочках и скляночках, лучше так, чем позволять кому-то себя мыть.

Как беспомощной.

Помыв наконец голову, я замоталась в полотенце, подхватила свои вещи и вышла в гостиную. Там меня дожидалась одна из девушек – темненькая. Она тут же кинулась ко мне и попыталась отобрать вещи.

– Я их почищу и приведу в надлежащий вид, – заверила она, наткнувшись на мой недовольный взгляд.

– Как тебя зовут?

– Куара, леди Сандра, – поклонилась она. – Не переживайте, я верну все ваши вещи в целости и сохранности. А сейчас король предоставит вам платье одной из своих фавориток. Это приказ.

Последнее было добавлено, видимо, из-за того, что я решила показать характер. Другой причины не видела.

– Хорошо. – Я наконец разжала пальцы, позволяя Куаре забрать мою одежду.

Про платье расспросить не успела, потому что дверь открылась и на пороге появилась вторая служанка, неся перед собой шуршащий сверток.

Как позже оказалось, именно это и был одолженный мне наряд. Длинное тяжелое платье синего цвета. Двойная юбка, плотный корсет и довольно откровенный вырез.

Наряд фаворитки… Странно было ожидать чего-то целомудренного.

И вот вроде бы за эти дни со мной произошло много всего: нож у горла, медведь, вооруженный отряд… Но кто же знал, что добьет меня какой-то проклятый корсет. В нем не то что пошевелиться – дышать было невозможно!

– Вам очень идет, леди Сандра, – распевали в два голоса служанки, пока я размышляла о том, как бы избавиться от этой игрушки сатаны. Можно ли как-то порезать шнурки, чтобы они не так давили?

О том, чтобы их хоть как-то ослабить, надо просить служанок. А они вряд ли согласятся – ведь тут так принято.

– Вашу обувь я тоже почищу, леди Сандра. – Во взгляде девушки промелькнуло удивление, когда она рассмотрела поближе мои кеды. – Вам передали туфли к платью.

– Спасибо.

– Благодарите его величество, – ответила светленькая. – Если позволите, – взяла она в руки гребень, – я бы хотела сделать что-то с вашими волосами. Такие путешествия очень плохо сказались на вашей прическе…

Но ответить я не успела. Двери в покои открылись.

На пороге появился высокий светловолосый мужчина, одетый в до жути помпезную рубашку, узкие брюки и короткие сапоги. Худощавый, с выпирающими скулами и темными карими глазами. Он окинул присутствующих взглядом и кивком указал служанкам на дверь.

И те… послушались. А мы с незнакомцем остались в комнате один на один.

Глава 8

– Прошу прощения за беспокойство, – учтиво произнес мужчина, проходя внутрь. Остановился рядом, поймал мою руку и коснулся губами кончиков пальцев.

Где-то в этот момент я порадовалась тому, что успела привести ногти в порядок найденными в ванной пилочками. Хотя до идеального маникюра было еще ой как далеко.

Тем временем незнакомец выпрямился, встретился со мной взглядом и произнес:

– Леди Сандра, я слышал о вашей беде. И мне жаль, что вы оказались в такое время в таком месте. Я приложу все усилия, чтобы разрешить вашу проблему. Даю слово.

Признаться, я не ожидала такой проникновенной речи. Потому даже опешила на мгновение. Затем взяла себя в руки, откашлялась и возродила в памяти все то, что видела в исторических фильмах и сериалах.

– Большое спасибо за вашу заботу. Жаль, но я не знаю вашего имени…

Сколько бы я ни старалась, получилось коряво. Да еще и в конце я запнулась, не представляя, чем закончить фразу.

– Ничего страшного. – Улыбка смягчила мужское лицо, резко скинув ему лет этак пять. – Теодор Ньял, хозяин приютившего вас замка.

А другими словами – король!

У меня аж коленочки подогнулись от такого заявления. Нечасто вот так вот оказываешься нос к носу с живым королем, который тебе еще и ручки целует.

– Ваше величество. – Я подхватила юбки платья и присела в пародии реверанса.

В глазах потемнело. И уже не от присутствия в этой комнате правителя.

Проклятый корсет сжал все внутренности!

– Благодарю вас за гостеприимство и приглашение на аудиенцию…

– Именно об этом я и хотел с вами поговорить, – признался король, жестом предлагая мне опуститься в одно из кресел. – Думаю, вам интересно, почему вдруг я решил позвать вас, леди Сандра.

Я послушно села на предложенное место и попыталась замереть. Так, чтобы корсет перестал давить на ребра.

– Дело в том, леди Сандра, – спокойно произнес его величество, – что вы оказались не с тем человеком в лесу. Я понимаю, что вам нужна была помощь, вы хотели обратиться к Изумрудной ведьме, но… Мужчина, который вас зачем-то сопровождал сюда, преступник. И его ждет наказание. – Король выдержал паузу. – И мне интересно, почему и куда он вел вас через лес, когда мог оставить в замке Изумрудного трона?

Я не совсем понимала, что можно рассказывать, а о чем лучше умолчать. Но все же заговорила.

Сложно не говорить, когда тебя спрашивает местный король!

– Ваше величество, я на самом деле искала помощи у Изумрудной ведьмы. Но опоздала. Потому Вилидар предложил провести меня в ваше королевство, чтобы я искала помощи тут. Оставлять меня в замке было крайне неразумно, ведь там никого не осталось. Никого, кто бы мог обо мне позаботиться или помочь справиться с бедой.

– Сложно с вами не согласиться, леди Сандра, – доверительно улыбнулся король. – В таком случае это на самом деле был лучший вариант.

Я затихла, ожидая, пока он что-то скажет. Но король молчал, рассматривал меня как-то слишком пристально. Будто искал подвох, но не мог его найти.

Сейчас-то я на леди походила куда больше, чем полчаса назад. А он будто бы прочитал мои мысли.

– Леди Сандра, скажите, откуда вы? Ваше поведение, речь и вещи выдают в вас чужестранку.

И опять этот пронизывающий взгляд, от которого становится дурно. Еще немного – и я выболтаю все свои тайны этому мужчине. Может, конечно, и стоило бы. Раз Вилидар говорил, что здешний мир не без добрых людей, то, может, и король этой страны к ним относится?

– Я… не помню, – выдохнула я. А потом пустилась на самую откровенную ложь, на которую только была способна. – Я помню только карету, даже лица родных смазаны. Нас остановили, папа пытался нас защитить. А мама помогла сбежать. Я… я…

Всхлип вышел слишком наигранным, но другой из себя я выдавить не смогла. Резко втянув воздух через ноздри, ощутила слишком сладкий запах, исходящий от ткани. Глаза зачесались и заслезились.

Ну, здравствуй, аллергия!

И чем они вещи тут стирают?!

– Леди Сандра, не переживайте. – Король подался вперед, поймал мою руку в свои пальцы. Видимо, принял игру и аллергию за чистую монету. – Мы обязательно во всем разберемся. Я лично займусь поисками ваших родных и тех, кто посмел напасть на карету знатной леди. Свою фамилию вы тоже не помните, да?

– Ни-че-го. – Я покачала головой. – Я даже не уверена, что Сандра – это мое настоящее имя. Оно просто пришло ко мне, когда Вилидар спросил, кто я.

Врать с каждым разом удавалось все лучше.

– Но вы уверены, что вы из знатного рода, так? – уточнил мужчина. Разговор с ним медленно перерастал в допрос.

– Разве люди не из знатных домов передвигаются в каретах? – зашла я с другой стороны, избегая прямых ответов.

– Что же, тоже верно. – Вновь легкая улыбка на тонких губах. – Просто для меня стало открытием то, что вы не воспользовались помощью служанок при принятии водных процедур.

Опа! Это у них тут что, слежка даже в ванной? Извращенцы!

– Я просто хотела побыть одна, – вновь рвано выдохнув, произнесла я. – Это так сложно. Все это…

– Да-да, я понимаю. Все понимаю, – уверил меня правитель. Но допрашивать не перестал. – Меня интересует еще один вопрос. Откуда вы взяли столь странную одежду? В наших землях так никто не одевается. Особенно леди.

– Этого я, к сожалению, не помню, – опустив глаза, произнесла я и вновь втянула носом запах местного порошка.

Подействовало безотказно!

– Простите меня. – Я буквально вырвала руку из пальцев короля и вскочила с кресла.

Отошла к окну, чуть не наступив на подол длинного платья. Туфли я так и не успела примерить.

– Это вы простите меня за мои расспросы, леди Сандра. – Король тоже поднялся, подошел ко мне и остановился за спиной. – Я просто хочу вам помочь с поиском семьи. Но, если не выйдет справиться своими силами, придется просить помощи у следующей Изумрудной ведьмы. Надеюсь, вы согласитесь до того времени погостить в замке?

Мое удивление, должно быть, проступило на лице. Хорошо, что в этот момент я повернулась к окну.

Предложение короля было так кстати. В моем родном мире редко от кого стоит ждать помощи, если за нее только щедро не заплатят.

– С радостью приму ваше предложение, ваше величество, – нацепив улыбку, ответила я и повернулась к королю лицом.

– Прошу, леди Сандра, называйте меня лордом Теодором. Мало ли, может, вы принцесса из соседнего, незнакомого мне королевства. Будет неловко, если это мое предположение окажется правдой.

– А может, я просто служанка знатной леди, а мои сохранившиеся воспоминания сыграли со мной злую шутку? – Улыбка стала настоящей.

– Тогда я переживу такое обращение, – кивнул король. – Ведь звучать оно будет из уст прелестной леди.

На это я должна была залиться краской смущения и все такое. Но подобные трюки мне ни аллергия, ни корсет провернуть не помогут.

– Хочу признаться, что я не должен был с вами встречаться до аудиенции, – понизив голос, произнес король. – Но не удержался от любопытства. У меня к вам остался только один вопрос, леди Сандра, вы позволите?

– Конечно.

Конечно, хотя последним вопросом был предыдущий. Надеюсь, казначей у него считает лучше. А то от казны шиш останется.

– Как вы отнесетесь к скорой казни моего брата?

Я на мгновение затаила дыхание, решив, что не так поняла.

– Леди Сандра? – Правитель Тархенда поймал мой взгляд. – Что-то не так?

– Я не знала, что Вилидар ваш брат. – Кажется, за весь разговор я впервые произнесла слова правды.

– Он вам не рассказал? – удивился король. – Ну что же, пусть так. Да, Вилидар Арне – бастард, рожден от другой женщины. Фаворитки короля. Но был признан отцом. Я вам рассказываю это не ради праздного любопытства, возможно, история пробудит вашу память, леди Сандра.

– Пока ничего, – покачала я головой. – Продолжайте, лорд Теодор, прошу.

Тот мягко улыбнулся:

– Продолжать особо нечего. Он не успел предъявить свои притязания на трон после смерти нашего отца. Его выбрал Союз Семерых на роль Защитника. Вилидару пришлось отказаться от прошлой жизни и принести клятву верности Изумрудному трону и Изумрудной ведьме Винфай. Нет, ничего не вспомнили?

– Увы, но эту историю я раньше не слышала, – покачала я головой, а потом поспешно добавила: – Или слышала, но она никак не помогла сейчас.

– Но вы не ответили на мой вопрос, леди Сандра, – напомнил король. – Как вы отнесетесь к казни моего брата?

– Ваше величество, прошу простить меня за дерзость, – выдохнула я, – но почему вас интересует мое мнение по поводу этого?

Король на мгновение замер, рассматривая меня так, будто видел впервые. Затем прикрыл глаза и проговорил:

– Вы явно ранее носили титул не ниже графини по статусу. Остальные бы не посмели так отвечать королю, пусть и не их государства.

Вот сейчас меня и казнят вместе с Вилидаром. Спасла его задницу, называется.

– Ну что же, хорошо. – Король Теодор отступил в сторону. – Я принимаю это за ответ, леди Сандра. А теперь разрешите вас провести к тронному залу. Мне еще позволено опаздывать, а вот на вас правитель может разозлиться.

Во взгляде брата Защитника промелькнули смешинки, пробуждая улыбку и на моих губах.

Король дал мне несколько минут на то, чтобы я разодрала спутавшиеся после мытья волосы гребнем и обулась. Туфли фаворитки оказались на размер больше, но я затянула ремешок потуже и молила местных божеств избавить меня от возможных водянок. Больше комаров в этой жизни я ненавидела только натирающую обувь.

Жаль, что под платье не наденешь кеды.

И не потому, что не принято. А потому, что у меня их забрали со всей остальной одеждой.

Король Теодор Ньял галантно предложил мне локоть, на котором я практически повисла.

Плевать было на то, какой меня видит местный правитель. Сломать себе шею на шпильках хотелось меньше, чем упасть в его глазах.

Благо до тронного зала было рукой подать. Всего несколько лестничных пролетов и два коридора. И вот они – высокие двустворчатые двери из темного дерева.

Слуги распахнули их при приближении его величества. Я же удостоилась нескольких удивленных взглядов. А дойдя до середины длинного зала, король замедлился, показал жестом остановиться, а сам направился к одинокому трону.

И если сравнивать это кресло с Изумрудным, то сделано оно было более качественно. Красное отполированное дерево, золотые пластины, инкрустация драгоценными камнями. Сразу видно – трон. Ни с чем не спутаешь.

Король Теодор медленно опустился на него и взмахнул рукой. Двери вновь распахнулись, и в зал отряд стражников буквально втащил Вилидара.

– Что произошло? – В голосе правителя зазвенели металлические нотки.

– Преступник попытался отравить охранника! – отчитался один из воинов. – Обманным маневром заставил его съесть какую-то липкую магическую субстанцию с запахом мяты.

– Ваш охранник не знаком с зубной нитью, – без тени смущения ответил пленник. – Вонь от него такая, что ни одна магия не поможет.

Я с трудом сдержала смешок, который так и прорывался наружу. Это же надо было додуматься жвачку так применить! Блин, и пусть это чертовски не гигиенично… я бы хотела это видеть!

– Вилидар Арне, клянетесь ли вы, что жизни и здоровью охранника ничего не грозит после вашей выходки?

– Абсолютно ничего, – с каменным выражением лица произнес колдун, – кроме свежего дыхания.

Король раздраженно дернул бровью, тихо выдохнул и уже спокойно продолжил:

– В таком случае мы можем с вами вернуться к тому, ради чего тут встретились. Лорд Арне, вы обвиняетесь в нарушении должностных обязанностей и невыполнении клятвы, данной Союзу Семерых. Вы не справились со своей задачей – не смогли защитить Изумрудную ведьму Винфай. За это нарушение вас ждет наказание. Завтра утром вы лишитесь головы.

– Ваше величество, – сжав кулаки, я выступила вперед, – могу ли я высказаться? Ведь вы спрашивали.

Король Теодор повернулся ко мне:

– Леди Сандра, вы уверены, что хотите выступить в качестве защитника лорда Арне?

– Мне есть что сказать, – твердо произнесла я. – Если вы позволите.

Глава 9

– Как я могу запретить, если вы просите, – кивнул король. – Говорите, леди Сандра.

Я чувствовала, как ступаю на хрупкий лед. И мне нельзя оступиться. Потому что закон, по которому его собираются судить, неправильный! Понести наказание должен убийца, а не Вил!

– Лорд Арне… Защитник Изумрудной ведьмы. По закону он на самом деле виновен в том, что не смог защитить Изумрудную ведьму. Но, – я набрала воздуха в легкие, корсет впился болью в ребра, – позвольте ему отыскать убийцу. Пусть искупит свою вину. Ведь убийца Винфай до сих пор на свободе. Если ему удалось убить одну из семерых ведьм, значит, и остальные под угрозой. И, если упустил убийцу один Защитник, почему эту же ошибку не смогут допустить и другие? Разве можно рисковать жизнями выживших ведьм? У Вилидара наверняка есть домыслы и зацепки. Он может кого-то подозревать, помочь с расследованием. Это ведь всем на руку. Разве нет?

Я выдохлась, подняла глаза на короля и встретилась с заинтересованным взглядом.

– Смысл в ваших словах есть, леди Сандра, – задумчиво протянул король. – Но я не могу помиловать лорда Арне.

– Но вы можете дать ему время, – произнесла я, чувствуя, как кровь шумит в ушах. – Не приводить приговор в действие утром. А отложить его, скажем, на какой-то период…

– Интересно получается… – Теодор Ньял встал с трона, шагнул вперед. – Леди Сандра, насколько мне известно, именно вас Вилидар принял за убийцу при первой вашей встрече. И пытался убить. Почему вы так рьяно его защищаете?

Блинство! У них тут везде слежка, что ли? Откуда ему это известно?

Я бросила взгляд на Защитника:

– Он не хотел меня убивать…

– Вообще-то хотел. – Тот поймал мой взгляд и грустно усмехнулся. – И убил бы, окажись ты той, о ком я подумал.

– Ты мог сказать что-нибудь другое? – зло прошипела я. – Я тут пытаюсь тебя спасти, между прочим.

– Непонятно, правда, зачем, – усмехнулся колдун, которого, казалось, не смущала скрутившая его стража.

– Я вам не мешаю? – со смехом в голосе поинтересовался король.

Прикрыв глаза, я повернулась к нему лицом, готовая продолжать защищать Защитника… Какая ирония!

– Почему вы напали на девушку, лорд Арне? – Теодор Ньял смотрел сейчас только на своего брата.

– Изумрудный трон показал мне ее лицо после гибели Винфай, – твердо произнес Вилидар. – Как вам известно, ваше величество, трактовать видения, если они приходят не ведьме, очень непросто.

Интересно, только я заметила, что обращение было буквально выплюнуто?

– То есть это трон указал вам на леди Сандру, – заинтересованно протянул король. – Есть ли у вас другие догадки почему?

– Возможно, он узнал о ее беде. И это был приказ, чтобы я отыскал девушку и помог ей.

В зале повисла тишина.

Король прошел к своему брату, жестом приказал страже отступить на шаг, а потом протянул Вилидару руку:

– Хорошо, пусть будет так, как просит леди Сандра. И как приказал Изумрудный трон. Найдите убийцу. Корона предоставит вам для этого все необходимые ресурсы.

Защитник с недоверием покосился на протянутую ему руку, а через мгновение пожал ее.

– Что же касаемо вашего наказания, – его величеству явно нелегко давалось нарушение принятых законов, – приговор вам будет вынесен через пятнадцать дней. Если до этого времени вы не отыщете убийцу – что же… С этим бременем придется провести всю свою загробную жизнь.

Как говорится, на том и порешили.

Услышав слова своего короля, стражники поклонились и ушли. Тот заговорил вновь, только когда за их спинами закрылись двери.

– Раз все разрешилось именно так, хочу пригласить вас на ужин, леди Сандра. – Секундная заминка. – Лорд Арне, вы к нам присоединитесь?

Отряхивающий одежду Защитник с удивлением посмотрел на брата.

– Сочту за честь.

– В таком случае следуйте за мной. Лорду Арне не мешало бы привести себя в порядок, но тогда блюда остынут. Мы же не можем этого допустить, ведь так, леди Сандра?

Вопрос явно был риторическим, а вот предложенный мне локоть – нет. И я буквально чувствовала недовольный взгляд Вилидара, когда принимала это внимание от короля. Защитник явно пытался прожечь мне между лопатками дыру без применения магии.

Противное такое ощущение!

Покинув тронный зал, его величество вел нас освещенными коридорами. За спиной шагах в десяти двигались трое стражников. Вилидар дергался от каждого шороха, будто ожидал, что те ослушаются монаршего решения и нападут.

Но ничего такого не произошло. Буквально через несколько минут другие стражники распахнули перед королем и его сопровождением в лице меня и Вила очередные двери.

А за ними… Боже, такое чувство, что я вновь попала на экскурсию в Воронцовский дворец. Эта столовая, казалось, была точной копией той, которой я любовалась в позапрошлом году.

Прямоугольное помещение, в центре которого находился длинный стол из красного дерева. Вдоль глухой стены несколько каминов, а над ними картины в массивных рамах. У окон высокие подставки на тонких ножках для ваз и канделябров.

– Ваше королевское величество! – От окна к нам шагнула высокая худощавая девушка в лиловом платье. Фасон наряда уж слишком был похож на тот, в который сейчас была облачена я. – Сегодня у вас гости?

Я окинула незнакомку взглядом.

Бледная кожа, вздернутый тонкий носик, завитые в локоны светлые волосы. Большие синие глаза.

Кажется, это и есть фаворитка Теодора Ньяла.

– Леди Лили, позвольте представить вам леди Сандру и лорда Вилидара Арне.

– С вашим братом мы знакомы. – Девушка улыбнулась и повернулась ко мне. – Приятно познакомиться, леди Сандра. Надеюсь, что вам понравился замок его величества.

– Спасибо. Да, здесь великолепно. – Я сама слышала, насколько криво звучит ответ.

Но что поделать, если в другом случае я бы ответила просто: «Ага, норм».

Новая волна неловкости вернулась ко мне, когда все заняли места за столом, слуги наполнили блюда и бокалы, а мы остались в огромной столовой вчетвером. Паника меня коснулась в тот самый момент, когда нужно было выбрать из огромного множества странных столовых приборов тот, чем есть салат.

Вилидар, сидящий напротив меня, не сильно по этому поводу переживал. К еде не притрагивался, только потягивал из бокала темное вино.

– Леди Сандра, – фаворитка короля взмахнула ресницами, – я слышала вашу историю. Мне так жаль. Надеюсь, что ваша семья скоро отыщется. И я молю всех богов, чтобы ваши близкие пережили то ужасное нападение.

– Спасибо большое, леди Лили, – отозвалась я ей в тон. – Это очень болезненная для меня тема. Но его величество обещал решить проблему. А мне остается только терпеливо ждать.

Закончив эту проникновенную речь, я опустила взгляд к тарелке и решила, что обойдусь сегодня без ужина. Более того, за окнами еще светло. Выкручусь со своим голодом как-нибудь.

– Если его величество дает обещание, то всегда его выполняет, – заверила меня улыбчивая девушка. – Если вы не против, леди Сандра, я могу одолжить вам наряды до момента прибытия модисток ко двору.

– Это очень любезно с вашей стороны, леди Лили, – поблагодарила ее улыбкой.

Я начинала понимать, почему не люблю подобные сцены в сериалах. От светских разговоров у меня сводило скулы. Да и поддерживать их было не то чтобы нелегко. Ой как нелегко!

К моему счастью, после этого разговор пошел в другое русло. Теодор обсуждал с Вилидаром какие-то слишком важные дела, будто не собирался несколько минут назад приговорить брата к казни.

Но я не прислушивалась. Хотелось спать. И есть. Но с последним, увы, не задалось. Если я сейчас, ко всему прочему, выдам и то, что позабыла все манеры… кто мне поверит?

Леди Лили временами задавала безобидные вопросы, что-то рассказывала о себе. А под конец отметила, что я совершенно не прикоснулась к еде.

– В последнее время я страдаю от отсутствия аппетита, – притворно вздохнув, призналась я ей. – Видимо, после пережитого.

– О, так нельзя, леди Сандра, – покачала она головой. – Так ведь можно себя и до голодного обморока довести. Я посоветуюсь с придворным лекарем, он вам приготовит капли, улучшающие аппетит. Это должно помочь.

– Спасибо, вы так много делаете для меня, – выдавила я улыбку, сделав второй глоток вина.

От него у меня закружилась голова. И я поспешно отставила бокал. Не хватало тут еще напиться на голодный желудок.

К счастью, вскоре ужин подошел к концу. Король приказал слугам проводить брата и меня в гостевые покои. Леди Лили пожелала нам хорошего отдыха, а я, в свою очередь, еще раз поблагодарила его величество за гостеприимство.

Ох, знал бы король, как я расслабилась, когда осталась без такого пристального внимания к своей персоне. Не нужно было больше держать спину ровно, следить за речью, внимать словам собеседника. Будь моя воля, я бы прямо тут сняла неудобную обувь. Но что-то подсказывало, что холодные камни не так уж приятны на ощупь.

Жалела я только о том, что не удалось поговорить с Вилидаром. Нас разделили практически сразу. Но и при всем при этом меня брала гордость за себя. Ведь Защитника вели не в темницу.

В выделенных мне комнатах ждали уже знакомые служанки. Они с легкостью справились со шнуровкой корсета, помогли выбраться из наряда-пытки и разобрали постель. А после указали на артефакт-колокольчик на прикроватной тумбе. Стоило только разочек в него позвонить, как девушки тут же явятся.

Удобно, ничего не скажешь.

Ухода служанок я, кажется, так и не дождалась. Попросту рухнула на подушки и моментально отключилась. Ну хоть что-то хорошо для меня в этом мире. Такого здорового сна давно за собой не замечала. То Интернет, то друзья, то подготовка к парам. А тут бац – и спишь как младенец. Красота.

Красочные сны гонялись за мной несколько часов, пока что-то не заставило резко открыть глаза.

Я уставилась в темный потолок, пытаясь понять, что именно заставило меня проснуться посреди ночи. А потом услышала, как хлопнуло окно в гостиной.

Не разбилось, не разлетелось на осколки, а именно хлопнуло.

Дурное предчувствие ледяной волной разлилось по телу. Разум вопил о том, что надо бежать, прятаться и звать на помощь. Но я даже пошевелиться в первые мгновения была не способна. Только через несколько секунд буквально спихнула себя с кровати и попыталась нашарить рукой тот самый проклятый колокольчик.

Да только на тумбе было все: гребень, какая-то бутылочка, магический подсвечник… Но не колокольчик.

Плюнув на поиски и решив, что спасение утопающих – дело рук самих утопающих, схватила самое массивное, что нашла. Подсвечник.

Вооружившись им на манер биты, медленно подкралась к двери в гостиную. Но открыть ее не успела. Она сама распахнулась от руки высокой темной фигуры.

Дернувшись, я взвизгнула и опустила подсвечник фигуре на предполагаемую голову.

Глава 10

– Аля, ты совсем дура? – ойкнула фигура, прижимая руки к голове и вталкивая меня в спальню.

– Вилидар? – ахнула я, узнавая голос. Но тут же подавила в себе желание обнять спасенного мужчину. – Это я-то дура? Ты через двери ходить не пробовал? В окно он ломится!

– Как приличная девушка ты должна была закричать, а не в атаку бросаться, – возмутился Защитник, делая шаг к окну. Явно в надежде бежать через него.

Света звезд и луны хватало, чтобы увидеть, как на лбу нежданного гостя стремительно вздувается шишка.

– Надо приложить холодненького, – не к месту заметила я и втянула голову в плечи.

– Я бы сказал, чего и куда приложить надо, – буркнул колдун, проводя по лбу ладонью, – да не буду.

Шишка рассосалась так же быстро, как и начала появляться. Защитник уселся на широкий каменный подоконник и протянул мне что-то, завернутое в большую тканевую салфетку.

– Что это? – Я развернула ткань. – Булочки?

– Ты ведь не ела за ужином, – заметил он. – Не стесняйся.

– Спасибо. – Я впилась зубами в хрустящую корочку и на мгновение прикрыла глаза от удовольствия.

– Это тебе спасибо, – произнес колдун. – Если бы не ты, я бы сейчас часы считал до казни. Александра, я обязан тебе жизнью.

– Пока только отсрочка, – напомнила я. – У тебя пятнадцать дней.

– И это я помню. Завтра в обед у меня аудиенция с королем. Обсудим все. А на следующий день я начну поиски.

– Знаешь, с чего начинать? – отряхнув руки от крошек, спросила у него.

– Догадываюсь, – расплывчато отозвался колдун. – Но сперва нужно получить пачку письменных разрешений от короля… Аля, скажи честно, зачем ты это сделала?

Я непонимающе подняла на него глаза и проглотила последний кусочек.

– Ты ведь сам мне еду принес.

– Ты всегда так тупишь или только со сна? – поддел меня Вил, глядя сверху вниз.

– Да я сейчас почти пожалела, что уговорила короля, – пригрозила я ему пальцем.

– Вот и я о том же. Зачем ты спасала меня? Это ведь тебе ничего не дает. Никакой выгоды. Кроме того, я знаю твой секрет. Который может погубить, если не найти помощи у ведьмы.

Я слушала его рассуждения и недоумевала. Офигеть! Как? Ну вот как можно было так исказить реальность и представления?

Да и то, насколько цинично Вилидар говорил о своей жизни… Мне от этого становилось не по себе.

– Ну полная дура, да? – фыркнула я, разозлившись. – Вообще-то тебя хотели убить за то, что ты верно служил Изумрудной ведьме. А ее и тебя обвели вокруг пальца сильные враги. Разве это справедливо?

– Неужели ты руководствовалась именно этим? – удивился Защитник.

– А чем я еще должна была руководствоваться? – взмахнула я руками, жалея, что вернула подсвечник на место.

Приложить бы его повторно, может, мозги бы на место встали.

– А если ты пришел ругаться, иди-ка ты… обратно! Вот совершенно нет желания раскаиваться в своих решениях и действиях. Может, ты и пытался меня убить при первой встрече, но это все же было, – я фыркнула, – как ты тогда сказал, так романтично.

– Александра! – прошипел мужчина, возводя глаза к потолку. – В такие моменты я даже жалею, что не довершил начатое.

– Ты бы поосторожнее. – Я опасливо покосилась на дверь. – Тут все слишком быстро обо всем узнают. Или у стен есть уши. Настоящие.

– Об этом можешь не переживать. Я наложил заклинание. Никто не знает, что я тут, ты не спишь и мы разговариваем.

– Уверен?

– Да.

– Хорошо, тогда расскажи наконец, что случилось с Винфай и как ты планируешь найти убийцу.

В комнате повисла тишина, Вилидар сверлил меня недовольным взглядом, не желая делиться этой информацией.

– Вообще-то ты мне должен, – напомнила я ему и поежилась от прохлады.

Только сейчас вспомнила, что стою перед мужчиной в одной тонкой ночнушке длиной до бедра. Не сказать, что я сильно смущаюсь из-за этого, но вот он точно должен. Все же правила приличия в этом мире намного строже, чем в моем.

– Хорошо. – Защитник прислонился спиной к оконному косяку. – Но об этом больше никто знать не должен. Поняла?

– Да.

Он кивнул, на мгновение замер, а потом заговорил:

– В тот день Винфай отправила меня по поручению в соседнее княжество. Я должен был доставить правителю бумаги, дающие разрешение на охоту в спорной части леса. На обратном пути я почувствовал ее зов. Летел так быстро, как мог. Но не успел. – Вилидар сжал руки в кулаки. – Лес не захотел пропускать меня. Я не смог воспользоваться быстрым переходом, которым мы тогда с тобой попали в замок. Я не знаю почему и до сих пор ищу ответ на этот вопрос. Из-за этого я опоздал.

Я видела, как сложно дается ему это воспоминание. Потянулась, положила руку на плечо и ободряюще сжала. Вряд ли это могло облегчить душевную боль колдуна. Но большего я сделать не могла.

– В замке никто не заметил нарушителя. Стража стояла на местах. – Защитник не обратил внимания на мою попытку поддержать его и продолжал говорить: – Слуги занимались своими делами. Не было отряда наемников или армии врагов. Винфай умерла в своих покоях. От незнакомой мне магии. Что-то лишило ее жизненных сил. Трон не защитил. Я подвел. Она одна оказалась перед лицом смерти.

– Не вини себя в этом, – прошептала я, понимая, насколько глупо звучат мои слова. – Это был кто-то очень сильный. Раз смог убить Изумрудную ведьму. Смог заблокировать тебе быстрый переход. И его поиски – это очень опасное задание.

– Я знаю, Александра. – Вилидар посмотрел на меня так спокойно и уверенно, что я даже зауважала его за внутреннюю силу. – Но я должен отыскать убийцу. И вернуть ему долг.

– Я могу тебе чем-то помочь?

– Ты и так помогла, – усмехнулся он. – Хотя не была обязана. Все же наше знакомство оказалось не самым приятным моментом в твоей жизни.

Не знаю, зачем он вечно тычет меня в это носом. Но начинало раздражать.

– Спасибо еще раз, – произнес колдун. – Тебе нужно отдохнуть. Да и мне не помешает.

И уже было шагнул в сторону двери, когда я непонятно зачем его окликнула.

– Что? – повернулся он ко мне.

Я замялась:

– Нет, ничего. Спокойной ночи, Вилидар.

– Спокойной ночи, Александра. – И, криво улыбнувшись, он вышел из спальни.

Спустя несколько секунд хлопнуло окно. И мне даже представлять не хотелось, как Защитник добирается до своей комнаты. Ведь, если мне не изменял глазомер, мы находились на высоте третьего этажа.

В постель я вернулась спустя минуту. В этот раз сон не шел, голову занимало слишком много мыслей. И заснула я уже ближе к утру, так и не решив, что делать дальше.

Проснулась вновь от шороха в гостиной, но на этот раз расслышала голоса служанок. Вставать было лень, но без этого никуда.

– Доброе утро, леди Сандра, – улыбнулась мне Куара. – Мы с Шани разбираем пожалованные вам леди Лили наряды. Она сообщила, что вы можете не спешить с возвратом. Модистка прибудет только через семь дней. Позволите развесить платья в шкафах?

– Да, конечно. – Я прошла мимо девушек в сторону ванной. Потом спохватилась: я ведь леди! – Подготовьте мне, пожалуйста, один из нарядов. Желательно без корсета.

Они так удивленно на меня обе покосились, что мне даже неловко стало. Может, я только что оскорбила местного бога моды.

– Как прикажете, – поклонилась Шани. И удалилась.

А Куара сообщила:

– Я почистила одежду, в которой вы прибыли, леди Сандра. Что с ней сделать?

– Тоже в шкаф, – улыбнулась я девушке. – И спасибо.

– Да… – Она сделала шаг и вновь повернулась ко мне.

– Что-то еще?

– Д-да. – Служанка стыдливо опустила глаза. – Леди Сандра, когда я чистила вашу куртку, из карманов выпали ваши вещи. И… я никогда таких не видела раньше.

Мозг заскрипел в попытках вспомнить, что такого лежало в карманах. И как это можно оправдать в глазах девушек из другого мира.

– Давайте вместе посмотрим, – предложила я, решив уповать на потерю памяти.

Я взяла косуху, которую держала Куара, и запустила руку в карман. Под пальцами зазвенели ключи от дома.

– Это, – я вытащила их и боковым зрением увидела появление в гостиной Шани, – амулет от сглаза. Ну именно в таком качестве мне его продала одна ве… чародейка.

Черт! Чуть было не сказала «ведьма». Вот бы шуму было. У них же ведьмы – это только Союз Семерых.

– Правда? – Куара с недоверием смотрела на связку ключей.

– Не было возможности проверить, – отшутилась я. – А если меня и обманули… ну что же, зато они выглядят необычно.

– Это точно. – Шани остановилась рядом. – Никогда ничего подобного не видела. Особенно этот, с кругляшом.

Девушка указала на ключ от домофона.

– Да, странный, – согласилась я с улыбкой. – Это…

В руках оказалась початая пачка жвачки.

– Это тоже куплено у чародейки, замена зубной нити. – Тут я почти не лгала. – Жевательное вещество для свежести дыхания.

– И вы все это помните? – удивилась Куара.

– Я ведь не всю память потеряла. Только частично.

Служанки доверчиво кивнули. А потом мне в руки попал смартфон с разбитым экраном.

– А вот это не знаю что, – пожала я плечами. – Когда я пришла в себя, эта штука уже была поломана. И никаких предположений. Но пусть будет, может, ее удастся починить.

– Если хотите, ее можно показать придворному чародею, – задумчиво протянула Шани. – Похожа на магическое зеркало. Но странное.

– Может, и оно, – согласилась я, пряча телефон в карман косухи. – Если не вспомню, обращусь к придворному чародею. Спасибо за идею.

– Не за что, леди Сандра. – Шани покраснела. – Я пока подготовлю вам наряд.

В ванную я вошла ровной поступью, закрыла за собой дверь и привалилась к ней спиной.

Блин блинский, чуть не спалилась!

И ведь они не первые, кто задастся похожим вопросом. Надо поскорее отыскать путь домой. Там как-то проще. Там обо мне переживают родные… Небось объявили уже в розыск. А я тут, во дворце короля, прохлаждаюсь.

Наскоро умывшись холодной водой, я решила не сидеть сложа руки. Нужно поговорить с Вилидаром и уговорить его взять меня с собой на расследование. И пусть там опасно! Зато с ним нет нужды притворяться. А в замке все будут что-то подозревать. Особенно сложно с Теодором.

Король будто бы видел меня насквозь.

И в этом мало было прикольного.

– Леди Сандра, ваш завтрак подан, – послышалось из гостиной.

– Иду.

Я поймала свой взгляд в отражении небольшого настенного зеркала и вздохнула. Без макияжа непривычно. Ни тебе ярких алых губ, ни шикарного объема ресниц. Интересно, нашли ли в парке мою сумку со всеми вещами?

Отмахнувшись от этих мыслей, я вернулась в гостиную и надела приготовленное светло-серое платье без корсета и тугих завязок.

На завтрак подали мясную запеканку, довольно вкусную, быстро съев ее, поспешила на выход из гостевых покоев. Я не имела ни малейшего понятия, где поселили Вилидара. Но должна была его сейчас найти.

Да только стоило шагнуть в коридор, как…

– Леди Сандра, доброе утро.

Глава 11

– Ваше величество, доброе. – Я вновь попробовала присесть в реверансе и чуть не сверзилась с проклятых каблуков. Нет, пора переходить на кеды под платье! А еще уроки этикета взять.

Знать бы только у кого…

– Леди Сандра, я ведь просил называть меня по имени, – улыбнулся король. – Когда мы одни.

– Неужели вы все еще думаете, что я принцесса неизвестного вам королевства? – пожала я плечами, стараясь сгладить неловкость.

– Буду очень рад, если окажусь прав, – отозвался он. – Леди Сандра, вы куда-то спешите или согласитесь составить мне компанию?

– Я? Вам? – Наверное, нужно было сказать что-то другое, но я не удержалась от удивления.

– Не вижу ни одной причины, почему бы нет, – произнес король, предлагая мне локоть. – Люблю ранним утром прогуливаться по парку. Он таким чудным бывает только на рассвете и в вечерних сумерках. К сожалению, на закате дня сложно выделить время на свои прихоти.

Он настолько открыто улыбнулся, что у меня попросту не было возможности отказаться.

Положив руку поверх царственного локтя, я направилась вместе с королем в сторону выхода. Тот пытался завести светскую беседу, но она откровенно не клеилась. Но, даже несмотря на это и попытки Теодора что-то вызнать, мне в его обществе нравилось. Казалось, что так я прикасаюсь к другой жизни. Другому миру. В котором я никогда бы не смогла оказаться, если бы не стечение обстоятельств.

– Наш парк был высажен еще моим прадедом, – рассказывал король, прогуливаясь вместе со мной по широким аллеям. – И тут намного больше тайн, чем может показаться на первый взгляд. Хотите увидеть одну?

– Вы умеете разжигать любопытство, лорд Теодор, – искренне улыбнулась я.

Король довольно кивнул и свернул в сторону от аллеи, увлекая меня за собой. С каждым шагом трава становилась все выше, ветви деревьев все ниже, а звуки обитателей замка и пение птиц – тише.

– Ваша стража не забьет тревогу? – уточнила я, мысленно проклиная каблуки и длину платья.

– Нет, они предупреждены. Смотрите, леди Сандра.

Стоило только сделать еще один шаг за спутником, как королевский парк преобразился. Мы будто бы перешагнули через порог невидимой двери и оказались на большой поляне. Среди высокой травы блестели переливами белые цветы. Лепестки сверкали в лучах солнца так, будто были покрыты алмазной крошкой.

– Это звездные лилии, леди Сандра, – тихо произнес Теодор. – Очень редкие и необычные цветы. Днем они напитываются светом, а ночью – отдают его. Если позволите, я бы хотел показать это чудо.

– До ночи еще очень долго…

– Нет ничего невозможного, – улыбнулся король, – если, конечно, захотеть.

Он зашел мне за спину, закрыл ладонями глаза.

Слуха коснулся шепот:

– Готовы?

– Да…

– Три. Два. Один.

Теодор медленно убрал руки от моего лица, а я не сдержала удивленного вздоха.

Не знаю, что это была за магия, но на поляну опустилась самая настоящая ночь. В черном небе поблескивали звезды, но они терялись на фоне ярких звездных лилий.

Цветы шевелили головками на легком ветру, а по воздуху разносился еле слышный тихий перезвон колокольчиков. Будто бы сами растения создавали эту магическую мелодию.

– Как красиво, – выдохнула я, не в силах отвести взгляда от этого откровенного волшебства.

– Я рад, что вам понравилось, леди Сандра. – Теодор встал рядом, окинул взглядом поляну. – В легендах говорится, что, если цветок сорвет прекрасная девушка и воткнет его себе в волосы, он превратится в чудесную заколку. Проверим?

– Не нужно. – Я положила руку на предплечье короля, мягко остановив его. – Они так прекрасны. Зачем обрывать жизнь, пусть и цветам?

В темных глазах Теодора промелькнуло то ли понимание, то ли раскаяние. Он согласно кивнул и замолчал.

– Скоро нужно будет снимать заклинание, – произнес король через несколько долгих мгновений. – Точно не хотите проверить слова легенды?

– Точно.


Город Кафа, столица королевства Тархенд


Вилидар Арне

Защитник вышел за ворота замка и расслабленно выдохнул. Встреча с братом в этот раз оказалась настолько странной, что ему было даже несколько не по себе.

С Теодором у них были сложные отношения. Что и понятно. Наследный принц боялся признанного бастарда. Боялся, что тот предъявит свои права на престол после смерти их отца.

Но Вилидара никогда не влекли придворные интриги и заговоры, неинтересно ему было решать проблемы целой страны. Он был безмерно счастлив, когда Союз избрал его одним из Защитников. Эта честь казалась ему больше той, что позволяла носить на голове корону.

Да и такой поворот событий снизил напряжение между братьями. Как минимум у Теодора больше не было причин переживать о престолонаследии.

Когда же погибла Винфай… Вилидар знал, что встреча с братом будет последним, что произойдет в его жизни. Тем более неожиданным оказалось принятое королем решение. И тем больше настораживала Защитника роль Александры во всем происходящем.

Защитник мотнул головой, отгоняя эти мысли. Сейчас ему стоило добраться до торгового квартала и закупиться всем необходимым для дальнейших действий. Ему вернули вещи и оружие, но что это против того противника, который появился на горизонте.

Жаль только, что лицо убийцы пока неизвестно. Но это вопрос времени.

Вилидар решил срезать путь через переулки, так можно было быстрее добраться до интересующих его лавок.

Меж тем мысли его не оставляли, то и дело возвращая к разговору с королем за обедом. Теодор не был похож на себя. Что-то изменилось в брате, но Арне не мог понять, что именно.

До торгового квартала дойти Защитник не успел. За спиной послышался шорох, а в следующее мгновение мимо уха со свистом пролетел кинжал.

Не успей Защитник сделать шаг в сторону, лезвие ударило бы в шею. А так только с глухим звоном упало в пыль.

– Ваши предшественники потерпели неудачу, – протянул Вилидар, повернувшись и выхватив меч.

В этот раз наемников было двое. Они молчали, но больше не скрывались в тени. Но и места для маневров сейчас было гораздо меньше. На стражу надежды не оставалось, она редко патрулировала этот квартал. А значит, Защитнику стоило справляться своими силами.

Жаль, с первого взгляда он недооценил противников. Решил, что, раз их всего двое, будет проще. Пока один из них не применил магию.

Чары огненной волной прокатились по переулку, сжигая мусор и высушивая от влаги воздух. Вилидар не успел отпрыгнуть, принял удар на свой меч.

Зачарованное лезвие рассекло чары, создавая небольшой защитный купол. Пламя не коснулось колдуна. А его следующий удар убил нападавшего.

– Беги, – прошелестел Защитник, встретившись взглядом со вторым наемником. – И скажи своему заказчику, что он зря тратит деньги. Я найду его. И ни один из вас не сможет мне помешать.

– Мы выполняем свои задания, – хрипло проговорил в ответ мужчина. – Или умираем. Другого не дано.

– Это я знаю. Но у тебя есть шанс отсрочить кончину, – криво усмехнулся Вилидар. – Или долго не проживешь.

– Пусть так.

Убийца сплюнул на камни и ринулся на Защитника. Он смог ударить дважды. А потом упал на землю рядом со своим напарником.

– Идиот, – процедил сквозь зубы Вилидар, устало привалившись спиной к стене дома. Из раны на боку сочилась кровь. Ее нужно было остановить.

Но не это злило колдуна.

Завтра он намеревался наведаться в теневую гильдию наемников. Притон воров и убийц. И появись там один из нападавших, Вилидар бы отыскал заказчика. А так, возможно, возвращаться придется с пустыми руками. Или с очередной дыркой в боку.

Защитник вновь усилием воли очистил свой организм от яда, дождался, пока тот вытечет с кровью, а после зажал рану платком.


Королевский замок


Александра Романова

Вилидара я встретила только к вечеру. Когда вновь вышла в королевский парк. Нет, я не искала встречи с королем… Наверное.

Правитель Тархенда непонятным образом на меня влиял. Было в нем что-то опасное, заставляющее насторожиться. Но, с другой стороны, я не могла отказаться от участия во всем, что сейчас происходило. Хотя надеюсь, очень скоро я вернусь домой и забуду о приключившемся со мной как о волшебном сне.

Глупо не захватить с собой побольше воспоминаний. Может, книгу напишу со временем. Ну а почему нет? Попробовать же всегда можно.

– Вил! – Я заметила фигуру Защитника на одной из боковых аллей.

Колдун дернулся, обернулся. А я замедлила шаг.

Что-то с ним было не так. Он держался как-то странно.

– Что произошло? – выдохнула я, поравнявшись с ним.

Колдун удивленно вскинул бровь:

– С чего ты взяла, что что-то случилось?

– Не лги мне, – попросила я и опасливо оглянулась.

Впрочем, жителям этого мира необязательно подслушивать напрямую. Они умудряются узнавать о вещах, о которых никто знать не должен, каким-то магическим образом.

– И когда я тебе лгал? – вздернул темную бровь он.

– Когда не сказал, что Теодор твой брат, например, – пожала я плечами и вновь посмотрела ему в глаза.

– Мы просто не касались этой темы, леди Сандра, – нарочито подчеркнул мое имя колдун.

А это значило только то, что в этом месте парка есть лишние уши. Плохо.

– Ну что же, в таком случае желаю вам хорошего вечера, – отчеканила я. – Жаль, что нам с вами не о чем поговорить.

– Вам сейчас лучше уделить время восстановлению памяти и поиску семьи, – надавил колдун. – А теперь прошу меня извинить. Есть еще кое-какие дела.

– Да, конечно. – Я поджала губы, стараясь сделать красноречивым взгляд.

Но Вилидар явно остался глух к моей молчаливой просьбе хотя бы намекнуть, что за дела его ждут. Он развернулся ко мне спиной и зашагал в сторону замка. Одна его рука лежала на рукояти меча, а вторая… Вторая была прижата к боку. Да и шел он как-то не очень ровно.

На Защитника Изумрудной ведьмы опять было совершено покушение!

– Кто бы это ни был, – еле слышно прошептала я, глядя вслед Вилидару, – он за нами следит.

А затем сама развернулась и поспешила к другому входу. В гостевое крыло.

Если я правильно поняла, никто мне ни о чем говорить не собирается. Особенно после того, как Защитника ранили. Но и я сидеть в замке без дела не собираюсь.

В выделенные мне покои я буквально влетела, явно напугав служанок. Девушки проводили меня встревоженным взглядом, но я даже не старалась скрывать эмоций. Плевать. Пусть думают, что я с кем-то поссорилась. Или просто злюсь на провалы в памяти.

Мне нужно подготовиться. И сделать это так, чтобы никто не заметил. Потому что иначе придется все время сидеть в четырех стенах и пытаться не попасться на лжи Теодору.

Я бы очень хотела доверить ему свою тайну. Но пока… Пока мне это кажется неразумным. Родной мир научил меня тому, что нельзя так просто доверять каждому встречному. Хочется надеяться, что тут эти правила не работают. Но береженого, как говорится…

Я распахнула шкаф с вещами и окинула их взглядом. Нашла искомое, улыбнулась и уточнила у служанок, когда подадут ужин.

Чувствую, ночь будет веселой.

Глава 12

Дождаться ухода Куары и Шани после захода солнца оказалось очень непросто. Одна из девушек убиралась в ванной, другая поливала цветы. А я вроде как легла спать и все это время делала вид, что уже смотрю десятый сон. Только когда дверь за ними закрылась, я замерла в постели и прислушалась.

В том, что за мной продолжают следить, даже не сомневалась. В любом случае надо немного выждать.

Пролежала я без движения примерно час. Может, больше. Время тянулось слишком медленно. Потом откинула одеяло и принялась собираться.

Свет зажигать не стала, двигалась в кромешной темноте. Втиснулась в джинсы, накинула поверх майки куртку и заплела волосы в косу. После этого на цыпочках прокралась в ванную и открыла все шкафчики.

Мне нужно было оружие. Хоть какое-нибудь.

Но найти удалось только тонкую пилочку и большие острые ножницы. Не совсем то, что хотелось бы иметь в своем арсенале, когда сбегаешь из замка в ночь. Но хоть что-то.

На поиски кед ушло еще полчаса. А вот то, что мои носки пропали, вогнало в уныние. Я даже чулки найти не смогла, которые не так давно надевала под платье. Черт! С моей удачей «водянок» не избежать.

Из комнаты я выскользнула, когда было уже глубоко за полночь. Хорошо бы дождаться предрассветных сумерек, но я понятия не имела, который сейчас час, могла лишь предполагать.

О том, как миновала стражу, лучше даже говорить не буду. Без мата и не получится.

Потому что я чуть ли не попалась раз пять. Как вообще оказалась незамеченной, непонятно. По парку кралась, скрываясь в тени деревьев. Тут, к счастью, на патрули не нарвалась. А после замерла у одной яблоньки неподалеку от ворот. Которые конечно же охранялись.

Сколько стояла на месте, не скажу. Продрогла до ужаса. Но упрямство дало свои плоды. На горизонте начало светлеть.

А еще через какое-то время из замка на улицу шагнула фигура в черном. Двигалась она быстро и тихо. А когда поравнялась со мной, я шагнула на аллею.

Вилидар дернулся, выхватил меч и направил на меня.

– Доброе утро, – открыто улыбнулась ему я, приподнимая накинутый капюшон. – Я иду с тобой.

– Ал… Сандра, ты ненормальная? – уточнил он, пряча меч в ножны. – А если бы я напал?

– Тогда бы тебя замучила совесть, – обезоружила я его ответом.

Он мазнул взглядом по моей фигуре, задержался на торчащих из кармана ножницах и криво усмехнулся:

– Куда ты собралась, горе-воительница?

– Не хочу сидеть в замке, – упрямо повторила я. – Когда еще леди в приключения ввязываться? Нет, я не могу пропустить такую возможность.

– Ты даже не знаешь, куда я иду.

– Не беда, расскажешь по пути.

– Могу не рассказать.

– Не рассказывай, – пожала я плечами, не собираясь отступать от задуманного.

– Тебя могут убить, – как самую обыденную вещь произнес он.

– Могут, – безразлично произнесла я, хотя сама с трудом скрыла пробежавшую по телу дрожь. – Везде могут, если захотят. А так ты меня защитишь.

– Винфай я не смог защитить.

– Вил, я хочу помочь тебе, – произнесла я, пытаясь вложить во взгляд все то, что не могла сказать. – Я не так бесполезна, как может показаться с первого взгляда. Пожалуйста.

Я сжалась под тяжелым взглядом колдуна, сердце трепыхалось в груди. Я шла на огромную глупость, но чувствовала, что все делаю правильно. Что не смогла бы поступить иначе.

– Хорошо. Но с одним условием, – сдался Вилидар. – Если я скажу «беги» – ты побежишь. Поняла?

– Да.

Ну, тут с ним сложно было не согласиться. Воевать я не умела. А теми ножницами, что захватила из замка, разве что рубашку кому-то порезать можно.

Ворота миновали в полной тишине. Стражники проводили подозрительными взглядами фигуру в капюшоне, которая сопровождала Защитника. Но никто не окликнул.

А когда замковые стены остались далеко позади, колдун резко остановился:

– Так зачем ты пошла за мной? Ты должна понимать, что все это далеко не игра.

– Понимаю. Но сидеть в замке, где никто не знает правды, для меня опаснее, – произнесла я, глядя в злые зеленые глаза. – Или ты не понимаешь? Это только ты поверил мне… Почему-то поверил.

– Потому что Изумрудный трон подтвердил твои слова, – пресек мои вопросы он.

– Что будет со мной, если правду узнает кто-то не тот? – хмыкнула я. – Меня сожгут? Запихнут в местный сумасшедший дом? Или на эксперименты магические отдадут?

– Все-все, я понял. – Вилидар поднял руки в защитном жесте. – Прекрати. Но должен тебя предупредить: Теодор будет недоволен твоим побегом. А еще возникнут вопросы об этой одежде. К тому же это не побег, на который ты надеялась. Мы вернемся через несколько часов.

А вот это плохо. Я надеялась хотя бы на сутки отсутствия. Мы бы оказались ближе к разгадке, ближе к моему билету домой. А так… Так я только проблем наживу больше. Но возвращаться уже не вариант.

– Аля, ты меня слышишь?

– Слышу, – тихо отозвалась я. – И знаю, что ты во всем прав. Но лучше я совру, что мне приснился Изумрудный трон и приказал помочь тебе, чем буду выкручиваться от других его вопросов.

– Тео давит на тебя? – Лицо Защитника ожесточилось.

Сейчас он выглядел так, будто готов бросить вызов брату. Королю. Человеку, который отодвинул казнь.

– Нет. Но подозревает. – Я шагнула в сторону города, стараясь как можно скорее завершить этот разговор.

Как бы там ни было, я не стану натравливать одного брата на другого. У них и без меня склок между собой хватает.

Обернулась, поймала взгляд колдуна:

– Может, перенесем этот разговор на потом? Ты ведь не просто так в такую рань встал.

– Я не ложился, – буркнул Вилидар. – Пойдем. Но помни: если я скажу…

– …то я побегу. Хорошо, – прошипела я в ответ, поправляя капюшон, который попытался сорвать ветер. – Куда мы сейчас идем?

– В гильдию наемников, – «обрадовал» меня Вил. – Ко мне уже в который раз подсылают убийц. И я знаю, откуда они лезут. Имя заказчика никто просто так не выдаст. Но попробовать стоит.

До центра столицы от замка было рукой подать. Насколько я поняла, город возник уже вокруг возведенной крепости. Потому, когда солнце встало, мы уже шли по вымощенной камнем дороге. Вилидар молчал, я тоже старалась его не трогать. Все же сама ввязалась в это бессмысленное и короткое путешествие. В какой-то момент даже закралась мысль, что лучше бы я выспалась.

– Почти пришли, – нарушил молчание Защитник. – Ты ждешь на улице.

– Так себе решение, – протянула я. – Оставить меня у входа в гильдию самых отъявленных наемников.

– Тебе одной мало что угрожает, а вот со мной…

– Вил, раз уж я тут, то иду вместе с тобой.

Мужчина закатил глаза, но спорить не стал. По его лицу буквально читалось, что он жалеет о моем присутствии здесь и сейчас.

Вилидар свернул с дороги в грязный переулок. Тут несло нечистотами и гнилью. Где-то вдалеке слышались мужские нетрезвые голоса.

– Сюда. – Защитник протиснулся между двумя домами и нажал на какие-то кирпичи.

– Откуда тебе это известно? – шепотом уточнила я у колдуна, наблюдая за тем, как одна из стен расходится в стороны, образуя проход.

– Я несколько лет был наемником, – без особой гордости в голосе признался он.

Шагнув вслед за ним в неизвестность, я не удержалась от язвительного вопроса:

– Как это сына короля допустили до такой грязной работы?

– Тогда я был бастардом короля, – напомнил Вил. – Незаконнорожденным от фаворитки.

– И это так много меняет?

– Больше, чем ты думаешь. Направо.

Я свернула в указанную сторону, рядом что-то скрипнуло, а через мгновение открылась дверь. Вилидар первым шагнул в просвет, я последовала за ним и на мгновение замерла.

Большое помещение, уставленное деревянными круглыми столами. У забитого досками окна длинная стойка с несколькими откупоренными бочонками, напротив шаткая лестница на второй этаж. Под потолком большие люстры с множеством свеч, но только часть из них горит.

И никого.

– Кажется, нас не ждут, – нервно хихикнула я.

– Пока все по плану. Но лучше бы ты ждала на улице.

Согласна я с ним не была, но благоразумно промолчала.

– Никард! – рявкнул Вилидар, заставив меня подпрыгнуть от неожиданности. – Драный ты пес, совсем оглох на старости лет!

– Это кого ты там старым назвал, мальчишка?! – послышалось недовольное бухтение со стороны лестницы. А еще через мгновение на ней появился высокий седовласый мужчина с длинным шрамом через все лицо и пышными белыми усами.

Он окинул Защитника холодным взглядом, посмотрел и на меня, а затем широко улыбнулся:

– Кинжал мне в горло, какие люди! Я думал, ты забыл дорогу к нам! Проходи. Кто это с тобой? Новенький? Хочешь подзаработать, малец?

Не видя смысла скрываться, я сняла капюшон и поймала удивление во взгляде Никарда. Он замялся всего на мгновение, а потом уселся за стол, с грохотом отодвинул один из стульев и жестом указал на него:

– Девок мы тоже берем. Иногда нет лучших воровок.

– Мы не за этим пришли, Никард. – Вилидар еле заметно кивнул мне на один из стульев. – Разговор есть.

– Редко кто сюда заходит лясы точить. Ну что же, рассказывай, Темный Волк.

– Я давно избавился от этого имени, – произнес Защитник, опускаясь на другой стул.

– Когда тебя признал король? – недовольно фыркнул Никард.

– Когда стал Защитником, – не повел и бровью колдун. – А пришел я уточнить у тебя одну вещь, по старой, так сказать, дружбе.

Никард глянул на меня, явно задаваясь вопросом, что тут забыла какая-то девчонка. Да еще и наряженная в мужские шмотки.

– И какую же?

– Кто послал за мной головорезов?

В пустынном зале повисла тишина. Только скрип досок стал лучше слышен.

– Кажется, этот разговор без градуса вести не удастся, – хмыкнул Никард, поднявшись со своего места. – Чего тебе налить, Волк?

– Плесни мне яду. Сохрани жизни своему молодняку, Никард.

Мужчина обернулся слишком резко, прожег взглядом Защитника:

– Откуда такая уверенность, что лезут они отсюда, Волк?

– Думаешь, я могу спутать ваши клинки с какими-то другими? – насмешливо поинтересовался колдун.

А я… я уловила ложь в его голосе. Такую явную, что даже непонятно, как ее не почувствовал глава гильдии.

– Так чего тебе налить? – Никард будто отмер, вновь шагнул к стойке. – Эля? Вина? Настойки Гирхена?

– О нет, – хмыкнул Защитник. – Уж по чему я не соскучился, так это по его настойке.

Никард хохотнул, поставил на стойку три деревянные кружки, открутил кран в одном из бочонков и ловко наполнил сосуды элем.

– Не пей, – одними губами произнес Вил, наблюдая за хозяином заведения, который направляется к нам.

Я перевела непонимающий взгляд на кружки.

Почему не пить? Он ведь всем троим из одного бочонка налил? Когда отравить успел?

Никард тем временем с грохотом поставил перед нами кружки, щедро отхлебнул из своей и сел на место.

– Угощайтесь, – хмыкнул он в усы. – Лучший эль в Кафе.

– Спасибо. – Я улыбнулась, взяла кружку и под пристальным взглядом Вилидара поднесла ее ко рту.

– Волк, давай начистоту, – протянул Никард, бросив взгляд на Защитника. – Я не могу назвать имя заказчика, даже если он и использует моих парней. А ты не можешь требовать от меня ответа. По крайней мере, пока не сделаешь что-то для гильдии.

– И что ты хочешь?

– Право Замены ты так и не привел в действие.

Защитник оттолкнул от себя кружку, эль зашипел, разливаясь по столешнице.

– Право никогда не было обязательным.

– Теперь стало. А значит, я забираю эту девчонку в качестве оплаты долга. Поднатягаем ее, станет зарабатывать золото. Выплатит твой долг – отпущу. Если захочет уходить.

Признаться, я даже опешила от такой наглости. Подавилась воздухом от возмущения и закашлялась.

Никард встал, глянул на меня и улыбнулся в усы:

– И она уже готова. Идем.

Он на полном серьезе протянул мне руку. Будто бы думал, что я сейчас встану, соглашаясь на все…

Мой взгляд прыгнул в сторону деревянной кружки, из которой я так и не отпила. Только сделала вид. Вилидар предупреждал о яде.

Или не о яде?!

Я посмотрела на протянутую мне ладонь. План в голове сложился всего за несколько мгновений.

– Конечно. – Широкая улыбка, и я вкладываю руку в его ладонь, встаю со стула.

Лицо Вилидара перекашивается от удивления и недоверия. Но всего на мгновение.

Делаю шаг к Никарду, выхватываю ножницы и, раскрывая, прижимаю острым концом к шее.

– Повреждение сонной артерии влечет за собой смерть. – Я слышу свой голос, но мозг только с запозданием анализирует содеянное.

Мир замирает, а потом Никард начинает тихо смеяться.

– Да я вижу, что этой девчонке не нужны тренировки. Ее можно прямо сейчас выпускать на дело. – Мужчина скосил глаза к ножницам. – Милая леди, уберите это, пожалуйста, а то порежетесь.

– Аля, сядь на место. – Я слышу в голосе Вилидара звон металла.

Он что, действительно думал, что я стала пить эту вонючую дрянь после его предупреждения?

– Теперь он заговорит.

Я в этом почему-то уверена не была. Но все же послушалась. Спрятала свое смехотворное оружие, села на место и демонстративно отодвинула от себя отравленный эль. Не знаю, что туда подмешали. Но слушаться я должна была беспрекословно.

– И когда ты успел ее предупредить? – фыркнул Никард.

– Я не предупреждал, – пожал плечами Защитник. – Но она отказалась от предложения, а значит, право больше недействительно.

– Все так, – недовольно процедил сквозь зубы глава гильдии. – Уходили бы вы. Скоро вернутся мои ребята.

– Никард, я жду ответов на свои вопросы.

– Волк, ты не хуже меня знаешь, что я не могу назвать имя заказчика. Я даже не уверен, что заказ идет именно от того, кто передает золото. Если кто и замахнулся на такую пташку, как ты, он защитился.

– Что ты хочешь за информацию? – Лорд Арне явно не собирался отступать. А судя по его взглядам, которые время от времени доставались мне, выволочки не избежать.

Никард бросил взгляд на заколоченное окно.

– Хорошо. Я кое-что скажу, но вы уйдете немедленно.

– По рукам.

– Угодья севернее реки Риз. Найдешь сам. Если это так важно.

– Важно, спасибо. – Вилидар встал из-за стола, пожал руку Никарду. – Рад был встрече, старый лис.

– Взаимно. А вы, леди, – он повернулся ко мне, – подумайте о вступлении в ряды гильдии. Такой норов не должен пропадать зазря.

Ответить мне Вилидар не дал. Буквально за шкирку вытащил на улицу, отвел подальше от входа и прижал к одной из стен.

– Что ты вытворяешь, Александра?! Ты вообще понимаешь, на кого попыталась напасть?

– Не напасть, а припугнуть. – Я вжала голову в плечи. – Это должно было подействовать. Эффект неожиданности. Он ведь думал, что я выпила. Да и с чем-то острым у шеи как-то охотнее говорится правда. Уж этому ты меня научил.

– Дура ты, Аля, – вздохнул колдун, вытаскивая у меня из кармана ножницы и отбрасывая их подальше. – Что у тебя еще с собой?

Я вытащила из кармана джинсов пилочку. Отдала ему и проследила за ее бесчестным полетом в грязь.

– Никогда больше так не делай, – предупредил меня Вилидар. – Хорошо, что на Ника вышли. Окажись на его месте кто другой, тебя бы этими ножницами там и прикончили.

– А он разве не главный? – удивилась я.

– Один из. А теперь нужно возвращаться в замок. Пока никто не узнал, что леди Сандра чуть не прирезала одного из главарей темной части столицы.

– Вил, но я же хотела как лучше, – пробормотала в ответ. – Да и, если бы не это, мы бы не узнали… К слову, а что он там сказал?

– Это тебя уже не касается.

В нескольких шагах от нас кто-то громко икнул.

– Опа-а! А кто это у нас тут?! Голубки! – пьяно раздалось сбоку. – А чей-то вы тут такие несча-а-астные? Денег на комнату не хватило-о-о?

Вилидар повернулся и демонстративно положил руку на эфес меча:

– Иди куда шел.

Я вытянула шею и увидела в конце узкого переулка мужика, держащегося одной рукой за правую стену, а другой – за левую.

Он увидел угрожающую позу Вила, нервно икнул и попытался в воздухе перед собой изобразить какой-то жест. Плюнул, уставился на собственные неслушающиеся пальцы и поднял глаза.

– Понял, не дурак, – повторно икнул пьяный. – Пойду.

Но осуществить задуманное у него не получилось. Он развернулся, споткнулся и упал на колени. Что-то пробормотал себе под нос и быстро на четвереньках пополз в сторону.

– Ну и контингент, – вздохнула я. – В замок?

– В замок. – Вилидар повернулся ко мне. – И, Аля…

– Ага, если скажешь «бежать» – я побегу, – вспомнила я, хохотнула и поспешила как можно быстрее покинуть неприятный переулок.

До замка добрались еще быстрее. Потому что я практически бежала, чувствуя недовольный взгляд спутника. Этот бука все никак не мог согласиться с мыслью, что я спасла ситуацию. Может, у него и был какой козырь в рукаве, но одно мое присутствие явно сыграло на руку.

И да, я больше не собиралась повторять этот трюк. Вообще ни разу в жизни. Меня до сих пор колотило от пережитого.

– Аля?

– Что? – Я уже видела ворота. – Ты решил меня поблагодарить?

– Допустим.

– Да? – Я даже шаг замедлила, обернулась к колдуну и поймала его наглую улыбку.

– А, нет, уже передумал, – хохотнул он. – Беги быстрее, ты ведь так соскучилась по замку.

– Вот сейчас ты чем-то недоволен, – поделилась я с ним своими наблюдениями. – А главарю гильдии соврал, что узнал их людей по оружию.

Колдун нахмурился:

– У тебя же не было магии. Откуда такие познания?

– Понятия не имею. Вроде и прикольно, но раньше за собой такого не замечала.

– Тебе пора возвращаться домой, Аля. А то этот мир как-то странно на тебя действует.

Его предположение прозвучало дико, но… А что, если это и правда так?

Ворота перед нами распахнулись, но дорогу преградили стражники.

– Леди Сандра, прошу проследовать за нами. Его величество располагает сведениями о вашей семье.

Защитник покосился на меня, но вопрос задал страже:

– Королю удалось отыскать родственников леди Сандры?

– Да. И они сейчас в замке.

Глава 13

С Вилидаром обсудить эту ситуацию я попросту не успела. Меня под конвоем доставили в собственные покои. Там уже шуршали Куара с Шани. Девушки не задавали вопросов, только упаковали меня в светло-желтое платье, уложили волосы и отправили к непонятно откуда взявшимся родственникам.

Признаться, я была настолько шокирована новостью, что даже не знала, как себя вести. Во-первых, утро только-только наступило. К чему такая срочность? Ведь родственники леди Сандры могли устать с дороги и все такое. А во-вторых… Какие, черт за ногу, родственники? Кого нашел Теодор?!

Но все ответы на вопросы нашлись через какие-то десять минут, когда меня привели в уже знакомую дворцовую столовую. Слуги споро накрывали на стол. Ранний завтрак в замке явно подавали не так часто.

А у окна стоял сам король в компании незнакомых мне людей. Женщина в темно-зеленом платье и подобранной в тон шляпке. Цвет волос где-то между черным и темно-русым, тяжелые серьги оттягивали мочки ушей.

Рядом с ней мужчина на голову ниже. В темно-сером костюме и с позолоченным моноклем в правом глазу.

– Леди Сандра. – Теодор заметил меня первым, шагнул навстречу. Поймав руку, запечатлел на ней поцелуй. – Хочу извиниться за то, что встреча назначена на столь раннее время, но графине Монтель вскоре нужно будет возвращаться. Прошу, присядьте.

Слуги моментально отодвинули для меня один из стульев. А у меня единственной мыслью на тот момент было: «Ну хоть притворяться в отсутствии аппетита не придется».

– Прошу и вас. – Король, который сам взялся за проведение этой встречи, пригласил к столу прибывших аристократов. – Позволите мне говорить?

– Конечно, ваше величество. – Легкая улыбка тронула губы женщины.

Мужчина занял место во главе стола. Так вышло, что я сидела по правую руку короля. Леди Монтель – по левую. А ее спутник опустился на стул рядом с женщиной.

– Леди Сандра, – Теодор отклонился, позволив слугам наполнить его тарелку, – это ваша родная тетя, леди Фанрисса Монтель. Вы дочь ее погибшей сестры. Когда случилось несчастье, вас отправили в один из отдаленных закрытых пансионов для детей аристократов. Леди Монтель на тот момент не состояла в браке, и чужой ребенок мог бы оказаться помехой. Я все правильно говорю?

– Ну что вы, ваше величество, – смущенно пробормотала женщина, покрываясь красными пятнами. – Это была предсмертная просьба моей сестры.

Лжет. Откровенно лжет. Я чувствую.

– Этого мы, пожалуй, уже не узнаем, – совершенно нейтральным тоном произнес правитель. – Но сейчас вы в браке, а у вашей племянницы уже наступил возраст совершеннолетия. Возвращаясь к истории, леди Сандра… Ваше настоящее имя леди Андралия Монтель. Вернувшись, вы сможете наследовать титулы своих родителей и их земли. Леди Фанрисса послала в пансион за вами пятнадцать дней назад, но так и не получила ответа. По описанию вы похожи на ее племянницу. Леди Монтель выдвинула теорию, что гостья короля и есть Андралия Монтель. Ваши имена перекликаются, а вы могли вспомнить сокращенное имя и добавить в начале букву «эс». Это не мои предположения, леди Сандра.

Последнее было сказано со странным взглядом, брошенным на графскую чету.

Леди Монтель взгляда не заметила, она посмотрела на меня и открыто улыбнулась:

– Милая, я передать не могу, как скучала по тебе. Как хорошо, что ты наконец сможешь вернуться в семью. Это такая прекрасная новость… Так замечательно!

Я сидела молча, не в силах поверить в то, что все вокруг сейчас творится на самом деле. Меня реально решили спихнуть каким-то чокнутым, которые непонятно с какого перепуга назвались моими родственниками?!

Охренеть!

– Ну что же ты молчишь, милая, – вопросила женщина, – скажи хоть что-нибудь.

– Прекрасная шляпка, леди Монтель, – ляпнула я и тряхнула головой.

Графиня перевела непонимающий взгляд с меня на Теодора и обратно. Ее спутник продолжал молчать, будто проглотил язык. А вот то, что мне его не представили, наталкивало на другие вопросы.

Да и вообще, из сложившейся ситуации надо выкручиваться. Но как? Я ведь ничего не могу сказать. Потому что, по легенде, я ничегошеньки не помню. Ни теток, ни родителей, ни пансиона. Только…

– Только у меня есть вопрос, – пробормотала я, поймав смеющийся взгляд короля. – Позволите?

– Конечно, леди Сандра, – согласно кивнул граф.

Я нахмурила лоб, будто силясь что-то вспомнить, и тихо произнесла:

– Я помню, что в карете со мной ехали родители. Лиц не помню, но в том, что это были они, я даже не сомневаюсь…

– Милая, – перебила меня графиня с приторной улыбкой. – Это была семейная пара слуг, которых я отправила за тобой. Да и его величество сообщил, что прибыла ты в странной одежде. Это была форма пансиона, не иначе.

И вот тут все мои козыри заканчивались. Потому что я не имела ни малейшего понятия, как воспротивиться. Неужели это все? Придется всю оставшуюся жизнь играть чужую жизнь? Где же настоящая дочь ее сестры?

Не-не-не! Я не дамся! Сбегу. Найду способ встретиться с другой ведьмой. Или дождусь появления новой Изумрудной.

– Хорошо, леди Монтель, спасибо, что прибыли ко двору, – взял слово король. – Если позволите, я бы хотел попросить леди Сандру погостить у меня еще несколько дней.

– Д-да, ваше величество, конечно, – побледнев, произнесла графиня. – Столько, сколько вы того пожелаете.

Король кивнул:

– Когда вы отправляетесь домой?

Леди Монтель только успела взяться за вилку. Подняла глаза на правителя и пролепетала:

– Мы бы хотели отбыть домой сегодня же. Если вы позволите.

– Конечно.

В общем, за столом они не задержались. Я вот только не поняла, сами ли они хотели так быстро покинуть замок или так подействовали слова короля. Но графиня извинилась, подарила мне еще одну лучезарную улыбку и поспешила оставить дворец. Ее супруг, следуя за ней немой тенью, поклонился королю и вышел.

Мы с Теодором остались наедине. Несколько мгновений он молчал, потом хмыкнул и откинулся на спинку стула.

– Что скажете, леди Сандра?

Вопрос заставил меня вздрогнуть. Всего секунду назад я размышляла о том, как бы избавиться от возникшей проблемы. А теперь нужно было что-то еще и Теодору объяснять.

– А что мне сказать?..

– Например, что думаете об этой ситуации, – пожал плечами король и скрыл зевок в кулаке.

– Я не понимаю, что происходит, – произнесла я, встав из-за стола и пройдя к окну. Замерла, положив руки на подоконник, и прикрыла глаза. – Слова леди Монтель звучат очень… убедительно. Но мне что-то подсказывает, что все это неправда. И я не понимаю, зачем ей лгать.

– Без доказательств это всего лишь слова. – Теодор подошел ко мне, остановился за спиной. – Но мотивов может быть целое множество. Например, дети леди Монтель не могут наследовать титул графов и средства семьи, если только его не дарует глава рода. По иронии судьбы главой должна стать ее племянница после возвращения.

– Не совсем понимаю. – Я покачала головой и повернулась лицом к королю.

Где-то на периферии мыслей мелькнуло, что, наверное, неправильно стоять к правителю спиной.

– Если только настоящая племянница леди Монтель не сжалится, то через несколько лет Фанрисса и ее новый супруг пойдут по миру. И не смогут родить детей, ведь влачить свою жизнь им придется в нищете.

Я тряхнула головой:

– Но я не ее племянница… Не знаю, как это объяснить. Чувствую.

– То есть вы сейчас, леди Сандра, обвиняете леди Монтель во лжи королю? – с улыбкой уточнил Теодор.

– Вы ведь это тоже увидели, – сбившись с мысли, произнесла я. – Ведь именно поэтому вы не отправили меня с ней…

– Может, да, а может, и нет. – Теодор сократил между нами расстояние, оказавшись слишком близко. – Может быть, есть другая причина, леди Сандра. Вы не задумывались об этом?

– Кажется, с утра я не совсем понимаю, что происходит вокруг, – попыталась отшутиться я.

– Не виной ли тому бессонная ночь, которую вы провели неизвестно где вместе с Вилидаром Арне? – изогнув светлую бровь, поинтересовался Теодор. – И стоит ли спрашивать, почему на вас в то время была странная одежда? Которая уж точно не форма пансиона для детей аристократов.

Распахнув широко глаза, я встретилась взглядом с королем и произнесла:

– Не могу ответить на вопрос о том, что и чему тут виной, ваше величество. С лордом Арне я отправилась потому, что так приказал сделать Изумрудный трон. Он приснился мне и приказал помочь с расследованием смерти ведьмы Винфай. Разве я могла противиться его воле?

Теодор смотрел на меня не моргая. И, кажется, не верил ни единому слову.

– И зачем великому Изумрудному трону просить помощи у вас?

– Не знаю, ваше величество, – вскинув подбородок, произнесла я практически по слогам.

Король изогнул бровь и коротко усмехнулся:

– Не стану скрывать, леди Сандра, вы мне симпатичны. Своим характером, притягательной внешностью, необычностью. В замке не встретишь такую, как вы. В королевстве тоже.

Я на мгновение замерла, решив, что мне попросту послышалось. Ну не мог же сам правитель великого государства мне только что в симпатии признаться… Не мог же?

«А королям, между прочим, не отказывают», – напомнила мне одна из промелькнувших в это время мыслей.

Черт, надо срочно научиться терять сознание по щелчку пальцев! Другого выхода из подобных разговоров я попросту не видела.

– Ваше величество, я…

– Теодор, – мягко поправил меня он. – Прошу вас, Сандра, называйте меня по имени. Если только рядом нет лишних ушей.

Нервный смешок я едва смогла подавить.

Как же нет ушей? Они всегда тут. Всегда здесь кто-то что-то слышит, вынюхивает, узнает.

В подтверждение моих мыслей дверь в столовую как-то странно скрипнула. Будто кто-то стоял за ней и подслушивал наш разговор. Теодор повернулся, на мгновение застыл каменным изваянием. А потом вновь взглядом вернулся ко мне, явно ожидая ответа.

– Ваше… – Я сбивчиво кашлянула. – Теодор, все-таки было бы чудесно позавтракать сегодня. Что скажете?

Он явно ждал от меня другой фразы. Но постарался сделать вид, что все в полном порядке. Магией выдвинул для меня один из стульев, жестом предложил сесть. Следующим заклинанием подвинул меня к столу и сел рядом.

Жевать в присутствии мужчины, который только что признался тебе в симпатии, было… как бы это правильно описать… настолько не по себе, что и кусок в горло не лез. Хотя желудок с ним согласен не был – требовал еды сейчас и немедленно.

На короля я старалась не смотреть. Каждый раз, стоило задуматься о произошедшем, в голове появлялась маленькая мартышка с двумя металлическими тарелками. И она сталкивала их с громким звоном.

Бдынь!

Глава 14

Вечер вновь наступил как-то неожиданно. Вроде я только-только завтракала с королем и двумя его советниками, думала, как бы побыстрее сбежать, и вот уже небо за окнами темнеет.

Из головы не шли слова Теодора. И я прекрасно понимала, что мне лучше принять его ухаживания. Как мужчина он весьма симпатичен, обходителен, приятен в общении. Но с другой стороны… Я ведь собиралась уходить из этого мира. Возвращаться в свой. Странно будет заводить какие-то романтические отношения. Да еще и с королем, который не знает всей правды.

Это выйдет как курортный роман, когда врешь, что нет ни семьи, ни детей… В моем же случае лгать придется об отсутствии памяти.

Вот чего мне не хотелось делать для мужчины, которого выберет сердце, так это лгать.

Выпроводив служанок, которые больше раздражали, чем помогали, я забралась в постель. Хотелось включить любимую музыку, подпевать парочке песен. Насладиться светом ярких звезд, которые тут были видны в разы лучше, чем в мегаполисе. И плевать, что я не знаю ни одного созвездия. Дома я тоже не была заядлым астрономом. Большую Медведицу – и ту не с первого раза находила!

– Аля…

Стук в дверь.

Я вздрогнула, натянула одеяло повыше:

– Ты решил в этот раз не рисковать?

Дверь открылась, на пороге появился улыбающийся Вилидар. Он тихо прошел внутрь. Замер у кровати.

– Да мне одного раза хватило, – признался он, провел рукой по лбу, на котором не так давно красовалась большая шишка. – Поговорить хотел.

– Уточню на всякий случай: нас не подслушивают?

– Нет.

– Отлично. – Я свободно выдохнула. – Сегодня был сумасшедший день, и я буду рада, если ты позволишь мне использовать тебя как жилетку.

– Как что? – Защитник явно напрягся, присел на край кровати.

– Говорю, ситуация с найденной семьей сегодня вышла из-под контроля, и мне надо кому-то пожаловаться, – пояснила я, отчаянно взмахнув руками.

– А, ну так я за этим и пришел. – Вил заграбастал одну из подушек, развалившись рядом на кровати. – Тут что-то нечисто. Рассказывай, что там было на встрече.

Меня дважды уговаривать не пришлось. Я как можно короче пересказала странную беседу с графиней и ее супругом. Повторила слова, сказанные королем, и замолчала.

Надо ли уточнять, что изложила лишь то, что связано с леди Монтель?

О том, в чем Теодор признался мне потом, я промолчала. Показалось неправильным вываливать это сейчас на Вилидара. Ему и так сложно. А если еще придется разбираться с амурными делами брата… Я бы не хотела оказаться на месте Защитника.

– Да, ситуация пахнет дурно, Аля, – спустя минуту молчания произнес Вилидар. – Я разберусь.

– Что? – Я удивленно вскинула брови. – Тебе же надо с покушениями закончить. Надо найти убийцу и…

– Для того чтобы продолжить работу над этим, мне потребуется минимум три дня, – перебил меня колдун, лениво потянувшись. – Увы, я не король и не принц, чтобы без бумаг на чужую территорию заглядывать. А пока все подготавливается для путешествия, займусь твоим вопросом.

Я прямо опешила от того, как легко он на это согласился. Не предложил даже, а перед фактом поставил.

– Но как ты собираешься вывести графиню на чистую воду?

Вил перевернулся на бок и смерил меня насмешливым взглядом.

– Раз в тебе проснулась магия, Аля, и ты чувствуешь ложь, значит, надо начать поиски с пансиона.

– Подожди, что?! – Я спрыгнула с постели, повернулась лицом к колдуну. – Какая еще, к черту, магия?

– Александра, посмотри на все это под другим углом, – предложил он, мазнув по моей фигуре взглядом.

А до меня вдруг дошло, что я в полупрозрачной ночнушке стою напротив окна. Луна тут работала ночами ничуть не хуже солнца, а значит, ткань неплохо так просветилась.

Споро вернувшись в кровать, я зарылась в одеяло и взглядом потребовала от Защитника ответа.

Колдун все это время молча наблюдал за моими метаниями по комнате. Дождался, пока я замру, и продолжил:

– Когда ты только появилась, в тебе не было и капли магии. А сейчас ты можешь отличать ложь от правды. Пусть ты для этого никакие чары и не применяешь… Считай, что мир наградил тебя даром. Ну что я еще могу сказать?

Нет, с одной стороны, это прикольно. Всегда можно понять, говорит ли собеседник правду. А с другой… Вот спрошу я у одной из подруг: набрала ли ты за зиму лишних килограммов? И что дальше? Мне скажут: «Нет». А я услышу «да»?

Иногда все же лучше быть обманутой…

– Ладно, опустим этот момент, – будто услышав мои мысли, произнес колдун, отпустил бедную подушку и сел. – Если это все, что произошло сегодня, то завтра я отправлюсь в пансион. Утром подниму записи, узнаю, в какой именно отправили девушку, и съезжу туда.

Я только было открыла рот, чтобы сказать что-то типа «я еду с тобой», но наткнулась на недовольный взгляд Защитника.

– Что?

– Нет, ты не едешь, – вновь прочитал меня как открытую книгу колдун. – Хватит приключений, Аля. Сегодня ты уже показала, что брать тебя с собой чревато.

– Вил, я не могу тут остаться!

– Почему?

Я видела непонимание в его взгляде.

И что сказать? Правду?

Блин блинский, да почему всем лгать-то приходится?! И вроде ведь не только ради своего блага!

– Я не приучена ко двору, – пробормотала я. – Проколюсь на какой-нибудь мелочи, и что тогда?! Да я даже реверансы делать не умею! Не говоря уже об этикете за столом. Или там… танцах! Я слышала, что скоро бал будут давать. Уверена, что отсидеться в комнатах мне просто так не позволят!

Вилидар тяжело вздохнул:

– И что ты предлагаешь? Теодор ведь сегодня должен был тебе выговорить о ночной прогулке со мной?

– И выговорил, – не стала скрывать я. – Тогда я рассказала о сне с Изумрудным троном. Он вроде бы поверил.

– Аля, такими вещами нельзя шутить, – покачал головой колдун. – Троны и ведьмы для всех нас священны. Они олицетворение силы и власти на земле. Будешь пользоваться этой ложью и дальше, трон может и впрямь припрячь тебя мне помогать.

– И хорошо, – нашлась я. – Это лучше, чем сидеть в скучном замке!

– Неугомонная девчонка, – выругался сквозь зубы Вилидар. – Ты разве не понимаешь, что все это слишком опасно для тебя. Притаилась бы и ждала, пока все разрешится в твою пользу.

– Не мой метод. – Я вновь выбралась из постели, откинув одеяло. Шагнула к Защитнику. – Но, если ты так хочешь, чтобы я сидела тут и не ехала с тобой в пансион… хорошо.

– Вот так просто? – не скрыл издевки в голосе он.

– Нет, не просто. – Я коварно улыбнулась. – Ты за это дашь мне несколько уроков этикета. Ты ведь пусть и бастард, но рос в замке. А значит, знаешь, кому и как поклониться, как улыбнуться и как отказаться от танца.

– И все ты пронюхала, лиса, – фыркнул Вилидар. – Откуда знаешь, что я рос в замке?

– Уши есть не только у тех, кто за нами следит, – поддела я его. – И мало кто тут пользуется той магией, что и ты. Нетрудно что-то узнать, если уметь слушать.

– А ты вливаешься в дворцовые интриги, Аля, – покачал головой колдун. – Хорошо, когда?

– Сейчас. – Я развела руками. – У нас вся ночь впереди.

– Ночью нужно спать, – наставительно произнес мой гость. – К тому же у нас будет уже вторая бессонная ночь.

– Ты сам сказал, что завтра уезжаешь, – напомнила я. – И, если не хочешь и в этот раз встретить меня где-то по пути, потрудись помочь.

– Свалилась же ты мне на голову, – отчаянно закатил глаза колдун. – Ладно.

Только рано я обрадовалась.

– Но дай мне несколько минут, – услышала я. – Сейчас вернусь. Переоденься пока во что-то более удобное. – Он заметил что-то такое в моем взгляде и тут же спохватился, добавив: – Удобное, но с юбкой. Поняла?

Дождавшись от меня кивка, Вил выскользнул из спальни. В гостиной хлопнуло окно.

Нет, ну двери явно не для него изобрели!

Пока он отсутствовал, я отыскала среди нарядов Лили легкое летнее платье со светлой вышивкой по темному подолу, затянула шнурки под мышками и повернулась на звук хлопнувшего окна.

Вилидар замер в проходе, окинул меня придирчивым взглядом, удовлетворенно кивнул.

– Свет зажигать не будем, звезд хватит, – произнес, проходя к окну и опуская на подоконник большую глиняную бутыль.

– Это еще что такое? – хохотнула я, наблюдая за тем, как он ножом срывает пробку.

– Вино, – нисколечко не смутился Вилидар. – Во-первых, без музыки и выпивки будет скучно. А во-вторых, – он покосился на меня, – за каждую твою оплошность будешь делать глоток.

– Так, ты меня научить чему-то хочешь или споить? – удивилась я такому открытому заявлению.

– Ты напьешься и пойдешь спать, – с непонятно откуда взявшейся уверенностью произнес он.

Ух, колдун, кажется, ты не знаешь, что такое выпускной, а потом посвящение в студенты. Да у меня похмелье после первого события до второго проходило!

– Если помнишь, то твоя главная задача – научить меня самому важному, а не уложить спать.

– Я-то помню, – хмыкнул этот засранец. – Начнем с реверанса, надевай туфли.

Вот последнее указание мне совершенно не понравилось. Но что поделать – пришлось.

Пока я затягивала потуже ремешки, Защитник сделал из бутылки два больших глотка и вернул ее на подоконник.

– Ты полегче, – хмыкнула я, выпрямляясь. – Не забывай, что этим вином ты планировал меня усыпить. Кажется, для того, чтобы не встретить утром где-то на своем пути.

– Не переживай, – хитрая улыбка расцвела на губах колдуна, – я все помню. А теперь начнем. Подхвати юбки кончиками пальцев, голову наклони, спину держи ровно. Правую ногу чуть вперед, присела. Давай.

Я будто на танцы вернулась. Таким командным тоном нас только тренер к межгородским соревнованиям готовила.

– Ну, чего стоишь?

– В ногах запуталась, – буркнула я, подхватывая юбку. Сделала шажок вперед, наклонила голову и присела. – Так?

Мой учитель недовольно покачал головой:

– Спину согнула. А надо держать осанку, Аля. Пей.

– Вообще-то у меня получилось, – воспротивилась я. – Даже ногу не подвернула.

– О-о-о, достижение, – расхохотался он и протянул мне бутыль. – Пей.

Закатив глаза, я перехватила сосуд и, прижавшись губами к горлышку, сделала небольшой глоток. Вино сладковатой волной прокатилось по языку и ухнуло теплом в желудок.

– Повтори еще раз, – вернулся к командам Вил.

В общем, не знаю, сколько раз я присела в этом проклятом реверансе, который еще различался от обычного до придворного, но раз пять я точно вина хлебнула.

– Надо отдать тебе должное, ты до сих пор стоишь ровно.

– Тогда пей, – улыбнулась я.

Защитник удивленно вскинул брови:

– Зачем?

– Ну, раз ты был уверен, что я к этому моменту усну, пей. Ты ошибся.

Он только недовольно покачал головой, но глоток сделал. А затем протянул бутыль мне:

– Твой черед.

– Я еще ни одного задания не провалила.

– Ты мне ничегошеньки не расскажешь о манерах за столом, потому что у нас ни стола, ни приборов.

– Так это не моя ошибка! – возмутилась я, отталкивая от себя бутыль.

– Промахнулась, Александра, – хитро улыбнулся колдун. – Это ведь ты решила сейчас провести уроки. А подготовки никакой. Пей.

– Я буяню, когда напьюсь, – предупредила Защитника, забирая у него бутыль. – Она все так же тяжела! Это магия?

– Она самая, – кивнул он. – Пей. И перейдем к танцам.

– О! Эта идея мне уже нравится, – хохотнула я в горлышко бутылки, делая очередной глоток.

Какой по счету, не скажу.

Но алкоголь явно уже возымел свое действие. Для уставшего организма это и неудивительно.

– А теперь давай руку, бал начинается с танца, который называется нагнийский арн. Первыми выходят танцевать правитель со своей женой или фавориткой, на середине вступают все гости.

Я послушно вложила руку в ладонь Вилидара, шагнула вперед и замерла. Он легко коснулся рукою моей талии и шагнул мне навстречу. Я инстинктивно отступила, затем еще и еще.

В общем, этот их арн уж очень напоминал наш вальс. Только шагов было не три, а четыре. И иногда нужно было отпускать руку партнера, чтобы повернуться вокруг своей оси.

Раз на третий я запнулась. Каблуки резко перестали быть удобными, платье запуталось в ногах, голова закружилась…

Защитник поймал меня резким движением, прижал к себе, выбивая воздух из легких. Лицо мужчины оказалось настолько близко… Я чувствовала его дыхание.

– Спасибо, – выдохнула я, почему-то вцепившись в его рубашку мертвой хваткой.

Он не ответил. Его взгляд скользил по моему лицу, несколько раз задержался на губах. Наконец шумно втянул воздух через ноздри, заглянул мне в глаза и криво усмехнулся:

– Кажется, тебе пора спать, Александра.

– Мы еще не разучили танец, – заупрямилась я.

– Аля, – его голос захрипел, – хватит…

Не знаю, что мне там еще хотели сказать, я пыталась устоять на разъезжающихся каблуках, подвернула ногу и буквально повисла на своем партнере. Тот, не ожидая такого подвоха, оступился. Мы оба рухнули на стоящую позади кровать.

Я приземлилась на подушки, колдун навис сверху, удержавшись на руках. Наши взгляды встретились. А через мгновение…

Его губы накрыли мои.

Глава 15

Королевский замок. Покои правителя Теодора Ньяла

Он устало растянул завязки на рукавах рубашки. Головные боли мучили его уже на протяжении нескольких дней. Но стоило только встретиться взглядами с нежданной гостьей двора, как все отходило на второй план. Будто бы в зеленых глазах рыжеволосой упрямицы скрывалось его спасение.

Двери тихо распахнулись, на пороге появилась Лили в темной накидке. Она улыбнулась своему королю, шагнула вперед и щелкнула застежкой. Накидка упала к женским ногам.

Фаворитка перешагнула через нее, огладила на бедрах короткую светлую сорочку.

– Мой король, – тихий, будоражащий воображение шепот, – чего бы вы хотели сегодня?

Теодор сел на край кровати, прислонившись спиной к столбику. Балдахин вздрогнул.

– Мой король? – Лили сделала еще один шаг к мужчине.

Она знала, что не стоит беспокоить Теодора, если тот не в настроении. Но очень хотела порадовать его сегодня, подарить чуть больше счастья, чем достается правителю большой страны.

– Помассируй мне спину.

Девушка тихо проскользнула к кровати, которая скрипнула, принимая ее вес. Тонкие пальчики легли на широкие плечи, массируя затекшие мышцы и разгоняя усталость в теле. Она улыбалась, наслаждаясь происходящим. И не видела, как исказилось лицо Теодора.

Он надеялся, что леди Сандра всего лишь наваждение. Что скоро она исчезнет из его жизни, вернется домой. Но даже сейчас, когда некогда любимая женщина находится так близко, думать он может только о своей гостье.

Зачем он отослал леди Монтель? Это ведь было отличным шансом избавиться от женщины, которая будоражила его чувства. И пусть графиня преследовала свои цели, они вполне могли бы совпасть с целями короля…

– Мне продолжать, мой король? – прошептала Лили, склонившись к уху Теодора.

– Нет. – Ответ прозвучал куда более резко, чем позволяли их отношения. – Иди к себе. Я сегодня устал.

Лили непонимающе посмотрела на любимого, постаралась заглянуть ему в глаза. Но Теодор стремительно встал с постели, прошел к окну и замер у него.

Девушка еще с мгновение просидела на кровати, гипнотизируя взглядом мужскую спину. Она буквально умоляла его сжалиться, повернуться, откликнуться на ее чувство. Но король остался глух к невысказанным просьбам.

Лили соскользнула с высокого ложа, подхватила накидку и выскочила за дверь. Теодор не видел, как она бежит по коридорам, оторвавшись от стражи, как льются по кукольному личику слезы.

Нет. Он смотрел в ночь, а перед его внутренним взором стоял образ рыжеволосой девушки. С бойким характером. С хитрым взглядом чуть раскосых глаз.

– Кто же ты, Сандра? – хмыкнул правитель Тархенда, найдя на небосклоне созвездие судьбы.

Но высшие силы не ответили ни на один из вопросов короля Теодора. Он простоял так несколько мгновений, после чего отправился спать. Завтра ему предстояло рассмотреть несколько важных государственных дел. От его решений зависели судьбы людей. А такое нельзя взваливать на себя вместе с усталостью.


Александра Романова

Да какого…!

Кхм…

Да пошло оно все!

Стоило оказаться в другом мире, как все понеслось под откос. Вначале обвиняют в убийстве, потом признаются в симпатии короли, теперь целуют Защитники. Да что за сумасшествие вокруг меня происходит?!

Я перевернулась на бок и уставилась в светлеющее за окном небо. В памяти вновь всплыли события ночи.

Поцелуй с Вилидаром длился недолго. Колдун будто опомнился, отскочил. Что-то сбивчиво ляпнул и свалил.

Конечно же через окно гостиной. Да еще и вино с собой утащил.

Ну вот никакой заботы о девушке!

Тихо выругавшись, я встала с кровати и направилась в ванную. Надо привести себя в порядок. Чтобы ни взглядом, ни жестом не выдать то, что сейчас происходит со мной. В холодной воде я плескалась до прихода служанок. Куара и Шани о чем-то весело щебетали, пытались разговорить меня, видно, от их глаз не укрылось мое дурное настроение. Но я отделалась короткими рублеными фразами за завтраком и после него.

– Защитник уехал? – как бы невзначай уточнила я у них, потягивая обжигающий чай с мятным привкусом.

– Да, стража говорила, что еще не рассвело, как он коня из конюшни вывел, – поделилась со мной охочая до свежих сплетен Куара. – А что-то случилось?

– Нет. – Я мягко улыбнулась, заметив неприкрытое любопытство в глазах девушек. – Интересно только, как продвигается его дело.

– О да, ужасная утрата, – покачала головой Шани, поправляя штору. – Изумрудная ведьма… Боги предрекали ей еще три сотни лет правления.

– Очень жаль, – согласилась Куара. – Остается надеяться, что новая властительница будет не хуже бывшей.

– Пока еще не объявили официальные испытания, – понизив голос, сообщила Шани. – Хотя я слышала, как вельможи готовят к ним своих дочерей.

– Деньгами трон не подкупить, – фыркнула ей в ответ Куара. – Он не по количеству золота в кармане ведьму новую избирать будет.

– Это уж точно…

Я слушала их разговор, делая вид, что всецело занята чаепитием. Хотелось расспросить подробнее о том, как будет избираться новая Изумрудная ведьма. И как скоро это произойдет. Ведь чем быстрее, тем раньше я могу оказаться дома.

Но, если я спрошу напрямую, пойдут новые сплетни. А мне это совершенно не нужно.

Черт! Приедет Вил, прижму к стенке и…

Перед глазами вновь всплыла вчерашняя сцена, щеки обожгло смущением.

– Леди Сандра, вам нездоровится? – всполошилась проходящая мимо Шани. – Может, лекаря?

– Не нужно, тут очень душно. – Я отставила чашку. – Прогуляюсь по парку. Одна.

Они проводили меня взглядом, но больше ничего не сказали. А я вышла в коридор и направилась в сторону выхода из дворца. За те несколько дней, что я тут нахожусь, уже успела запомнить расположение лестниц и галерей.

Неплохо для той, кто ставил себе диагноз топографического кретинизма.

Да только стоило миновать несколько проходов, как я практически нос к носу столкнулась с леди Лили. Она ойкнула, отступила на шаг и улыбнулась:

– Леди Сандра, а я как раз к вам спешила.

– Ко мне?

Первой мыслью было, что девушка решила сообщить мне об окончании акции доброты и щедрости. Ну то есть забрать одолженную одежду.

Не сказать, что меня бы расстроил этот факт. Тогда бы у меня точно нашлось бы оправдание тому, что по замку я рассекаю в любимых застиранных джинсах.

– Конечно. – Девушка выудила из складок платья небольшой розоватый флакон и протянула его мне. – Я же для вас просила капли у придворного лекаря. Для аппетита, помните?

– Спасибо большое. – Я скованно улыбнулась, забирая у Лили флакон. – Это так мило с вашей стороны.

– Пустяки, леди Сандра, – отмахнулась девушка. – К тому же мне кажется, у вас ко мне тоже есть дело.

Воображаемые шестеренки усиленно заскрипели. Что могло меня связывать с этой девушкой? Речь явно сейчас не о платьях зайдет… Тогда что?

Теодор?

– Ну что вы так на меня смотрите, – рассмеялась фаворитка короля. – До меня дошли слухи, что вы очень хотели попасть к придворному чародею. У вас, кажется, неисправный артефакт имеется. Может, он сможет пролить свет на потерю памяти.

– Совершенно из головы вылетело, – произнесла я, не зная, как отмазаться от этой затеи. Показывать какому-то колдуну свой телефон совершенно не хотелось.

Если бы он мог звонить домой – это одно. Но, каким бы крутым придворный маг ни был, ему вряд ли под силу такие чудеса.

– Мы могли бы сейчас зайти за вашим артефактом, леди Сандра, – настойчиво продолжала Лили. – Я узнала, мастер Анфар сейчас у себя и может нас принять.

– Это отличная новость. – Не уверена, удалось ли мне притвориться счастливой. – Думаете, он сможет помочь?

– Несомненно, сможет, – кивнула девушка. – Он лучший артефактор, которого я когда-либо видела. Не зря ведь именно он стал придворным чародеем.

В таких нюансах я не разбиралась, потому только согласно покивала в ответ. А после пришлось в сопровождении Лили вернуться в свои покои, отыскать сломанный смартфон и направиться за девушкой.

– Вам уже сообщили, что у нас скоро бал? – обратилась ко мне с вопросом она, пока мы поднимались по винтовой лестнице в башню.

– Что-то слышала, – не стала скрывать я. – А по какому поводу?

– День рождения короля, – улыбнулась она. – И объявление об избрании новой Изумрудной ведьмы.

– О, неужели на таком радостном мероприятии будут извещать о гибели ведьмы? – покачала я головой, надеясь, что Лили расколется.

И не прогадала.

– Это отличная возможность, – пожала она плечами. – Приглашено множество вельмож из всех стран и государств. К слову, вам тоже нужно будет присутствовать. Может, кто и узнает вас, если память не вернется.

– Одна хорошая новость за другой, – пропела я, чувствуя, как скулы сводит от улыбок. – А разве никакая магия не в силах помочь мне с памятью?

– Только магия семи тронов, – покачала головой Лили. – К сожалению, к другим ведьмам доступа у наших стран и жителей нет. Так что, если она сама не возвратится, обратимся к новой Изумрудной.

Пока меня все устраивало. Если не считать того, что мы шли с моим телефоном к какому-то колдуну.

– Леди Лили, а сколько понадобится времени, чтобы избрать новую ведьму? – закинула я удочку, надеясь получить большую такую рыбину под названием «ответы».

– О, это сложно, леди Сандра, – любезно отозвалась фаворитка короля. – Для начала надо же найти подходящих для этих целей девушек. По одной из каждого государства. Представить их трону. А там уже не наша забота. Сколько испытаний преподнесет им Изумрудный трон, только Союзу Семерых известно.

Ага, понятно! Все зависит от магической табуретки. Прекрасно!

«Шутница…»

Я запнулась о ступеньку и, если бы не леди Лили, пропахала бы носом пол.

– Аккуратнее. – Она удержала меня за локоть. – Задумались?

– Да, задумалась, – подтвердила я, надеясь, что еле различимый шепот мне только послышался.

– Мы почти пришли, – обрадовала меня девушка, толкая одну из дверей.

Та открылась без зловещего скрипа или каких-то других магических прибабахов. Лили первой вошла в небольшое пыльное помещение, заставленное стеллажами и столиками.

– Мастер, к вам можно?

– Проходи, деточка, – послышалось кряхтение откуда-то со стороны.

А через мгновение из тени шкафа к нам вышел сухонький старик с седой длинной бородой. Синяя мантия висела на нем как на вешалке. Кустистые брови настолько разрослись, что практически скрывали глаза.

Волшебник из сказок! Не меньше!

– Проходите, присаживайтесь, – махнул рукой он, – куда-нибудь.

Лили с боевым настроем потянула меня к одному из столиков, деловито убрала книги с ближайшего стула. Жестом указав на него, сама осталась стоять.

– Так, что у вас там сломалось? – Чародей Анфар остановился рядом, вперился в меня испытующим взглядом.

А мне ничего не оставалось, как протянуть ему телефон. На экране которого красовалось несколько больших трещин.

– Как интересно. – Колдун жестом поманил к себе вначале один из стульев. Дождался, пока тот подползет к нему на двух передних ножках, после чего сел.

Забрав мой телефон без применения магии, волшебник покрутил его в руках, несколько раз хмыкнул себе под нос. А потом что-то прошептал.

А у меня сердце екнуло, когда экран разряженного телефона мигнул белым и через мгновение показал заставку.

Глава 16

Первой и единственной на тот момент мыслью было: «Там же все фотки!» Второй: «Хорошо, что на заставке всего лишь лес».

А осознав, что может произойти через несколько мгновений, я была готова и в обморок падать, и хватать-убегать, и…

И ничего из этого сделать попросту не успела.

Чародей только руку протянул, как телефон вновь мигнул экраном, издал звук выключения и потух.

В образовавшейся тишине, кажется, слышен был стук моего сердца. Ладони вспотели от страха разоблачения, а в глазах потемнело.

– Ну что там? – полюбопытствовала Лили.

– Не знаю, – спустя мгновение отозвался сбитый с толку чародей. Его брови поползли вверх, наконец открывая темные глаза. – Первый раз такой артефакт вижу. Но связывал он явно с кем-то, проживающим в лесу.

Я в который раз погладила себя мысленно по голове, что на заставке был не город или космос. Это я бы точно объяснить не смогла.

– Но он ведь исправный? – робко уточнила я, стараясь скрыть мелкую дрожь.

Еще чуть-чуть, и эти двое начнут что-то подозревать… А мне почему-то совершенно не было интересно, что в этом мире делают с пришельцами.

Тем более что пришелец в этом случае – я.

– Сложно сказать, – признался придворный чародей, почесав бороду. – Надо отыскать артефактора, что создал его.

– А это возможно? – удивилась Лили и повернулась ко мне. – Может, тогда он поможет и с поиском вашей семьи, леди Сандра?

– Это было бы чудесно! – выдавила я из себя улыбку, погрязая во лжи все больше и больше.

– Я снял слепок ауры, – пообещал мастер Анфар. – Для его разбора мне потребуется около десяти дней. Это ведь терпит?

– Конечно, – ответила за меня Лили. – Спасибо вам большое за помощь.

– Вашей подруге удалось разбудить интерес в старике, повидавшем мир, леди Лили, – ответил чародей, поднимаясь со стула. – Рад был с вами познакомиться, леди Сандра.

– Это взаимно. – Я последовала примеру мага, встала, а после присела в реверансе.

К счастью, придворные поклоны у меня с каждым разом получались все лучше и все грациозней. Или это уроки Вила так отразились на моих умениях?

Фаворитка короля первая вышла из комнаты, придержала для меня дверь и направилась к лестнице.

– Жаль, что не удалось, – вздохнула она, придерживаясь за резные перила. – Если бы у мастера Анфара все получилось, может быть, и ваша память вернулась быстрее.

– Да, очень жаль, – согласилась я с ней, стараясь избавиться от желания скрестить за спиной пальцы. Вот только в руках я держала свой телефон. – Но ведь не все потеряно, через десять дней мы, может, что-то и узнаем.

– Это точно, – Лили стрельнула в мою сторону хитрым взглядом, – а пока вы желанная гостья короны.

И, как вскоре оказалось, у желанных гостей тоже были свои обязанности. Как минимум сейчас я должна была проследовать за Лили в столовый зал к позднему завтраку. Не сказать, что после всего пережитого мне хотелось есть, но и отказаться причин не нашлось.

Да и к тому же это был бы отказ самому королю. Который уже присутствовал в зале.

Новое действо началось уже после того, как мы втроем заняли места за обеденным столом, а слуги наполнили тарелки.

– Тут так пустынно, – вздохнула Лили, окидывая взглядом зал. – Поскорее бы бал, он оживит дворец.

– Я слышу эти слова почти каждое утро, – укорил ее Теодор.

– Прошу прощения, мой король, – опустила глаза девушка. – Я не хотела сказать ничего дурного.

– Это я прошу прощения, леди Лили, – в тон ей отозвался он. – У меня слишком много сейчас дел, чтобы приглашать ко двору знать.

– А как же ваши советники? – ляпнула я и тут же прикусила язык.

У короля ведь должны быть советники? Или я сериалов пересмотрела?

– Мои советники и послы ныне в разъездах, леди Сандра, – куда как мягче ответил Теодор. – Сейчас слишком неспокойное время, столько забот. После гибели Изумрудной ведьмы необходимо как можно быстрее представить трону новых претенденток. А так как эта задача ложится на Тархенд, то и задействовать приходится почти все ресурсы.

Так что же получается? За столом с королем могут сидеть только приближенные, гости и члены семьи?

Из всего этого вытекает, что никого из семьи у него не осталось. Кроме Вилидара.

– Благодарю за ответ, ваше величество, – я пригубила холодный сладковатый сок, – прошу прощения за бестактность.

– Все в порядке, леди Сандра. Лучше расскажите, как прошла ваша встреча с придворным чародеем.

Я поймала растерянный взгляд Лили. И, кажется, даже почувствовала ее эмоции. Будто бы девушку задело, что вопрос адресовали мне, а не ей. Хотя это именно фаворитка была инициатором встречи с мастером Анфаром.

– Все хорошо, ваше величество, – произнесла я, отставляя стакан в сторону. – К сожалению, починить артефакт пока не удалось. Но мастер Анфар снял отпечаток ауры и хочет по нему отыскать создателя. Леди Лили предположила, что тот может что-то знать обо мне и моей семье. И поможет моей памяти вернуться скорее.

Теодор удостоил свою фаворитку взглядом и коротко ей кивнул. Девушка улыбнулась и смущенно опустила глаза.

Было ли это игрой с ее стороны, я не скажу. Но выглядела она сейчас как влюбленный подросток, которому подарили картонное сердечко на день святого Валентина.

– Ваше величество, – в зал шагнул высокий худощавый юноша, склонился в низком поклоне, – прошу прощения, но новость важная. От Защитника Арне.

Я инстинктивно напряглась, ожидая снега на голову. Лили даже взгляда не подняла, а правитель жестом подозвал слугу.

Тот передал королю свернутый вчетверо пергамент и, откланявшись, поспешил покинуть столовую. Теодор развернул послание, вчитался и нахмурился.

– Что-то случилось? – вырвалось у меня.

– Нет, леди Сандра, все в порядке. – Король поднял взгляд и улыбнулся уголками губ. – Защитник Арне сообщает, что добрался до оговоренного пансиона. И вернется раньше назначенного времени. Больше ничего.

Я только кивнула, не понимая до конца, радует ли меня услышанное. Фаворитка короля постаралась завести непринужденную беседу, я же, в свою очередь, попыталась ее в этом поддержать.

Незачем показывать всем свои настоящие эмоции.

Надеюсь, что эти игры скоро закончатся.


Девушки, Куара и Шани, проследили за тем, чтобы я доела свой ужин до последней крошки и легла спать до полуночи. Дверь за ними закрылась спустя несколько минут после того, как я улеглась на подушки. Но сон не шел, я ворочалась в постели, рассматривала потолок и будто бы чего-то ждала.

И каким же было мое удивление, когда спустя еще какое-то время в гостиной хлопнуло окно.

Резко сев, я повернулась к двери, которая медленно открылась. На пороге появился Вилидар в дорожной запылившейся одежде. Он встретился со мной взглядом, коротко кивнул, но шага внутрь не сделал.

И хорошо.

– Ты опять ночью и опять через окно? – хмыкнула я, стараясь скрыть за шутками накатывающее удушливой волной смущение.

– А зачем нарушать традиции? – пожал плечами он.

– Ты быстро вернулся, – отметила я.

Защитник еще раз пожал плечами. Разговор не клеился.

– Магические переходы существенно сокращают время в пути.

– Почему ты не воспользовался одним из них? Тогда…

Вилидар дернулся как от пощечины, посмотрел на меня. Понял без уточнений, о чем я говорю.

– Потому что это не магия, Александра. Это артефакт. И тогда у меня его с собой не было.

Я понятливо кивнула. Поймала во взгляде колдуна сожаление и боль. Пожалела, что затронула эту тему.

– Я был в пансионе, – резко сменил тему он. – Настоящая леди Монтель покинула его еще три года назад. Сбежала. Об этом было сообщено ее тетушке. Шли поиски. Но спустя два года прекратились. Никто и следа девушки не нашел.

– А почему не обратились к королю? – удивилась я.

– Потому что твоя лжеродственница взяла все дела на себя и приняла решение не обращаться за помощью к короне.

– Что странно, ведь Андралия Монтель должна была стать карт-бланшем для ее тетки.

– И стала, – посерел лицом Защитник. – В пансионе мне сообщили, что у Фанриссы Монтель якобы есть завещание племянницы. Кто его составил, я не скажу. Этими делами пусть уже занимается корона.

– Подожди. – Я мотнула головой. – Но если у них есть завещание, девушка пропала, то… То зачем им делать вид, что я их родственница?

– Затем, что завещание откуда-то должно было появиться. Андралию никто не видел.

– То есть… – У меня похолодели ладони. – Они хотели меня убить? Но почему я?

– Ты хороший вариант, если все так. Ничего не помнишь, где настоящая семья – неизвестно, да еще и заручилась расположением короля. Твоя гибель могла подарить им благосклонность Теодора.

– То есть мы сейчас на полном серьезе обсуждаем то, что они хотели меня убить? – ахнула я.

– Полагаю, что так, – слишком спокойно подтвердил мою догадку Вил. – Может, не напрямую. Возможно, хотели сделать вид, что тебя убила какая-то неведомая болезнь. Но завещание бы обрело подоплеку. А они – целое состояние и поддержку короны.

– Какой кошмар, – выдохнула я. – А они ведь могли?..

– Убить Андралию? – вновь понял меня с полуслова Защитник. – Вполне. Но это дело я передаю короне. Теодор разберется. Он не потерпит на своей земле таких ситуаций. И, если все мои догадки верны, Фанрисса Монтель понесет наказание.

– Надеюсь, что ты ошибся, – выдохнула я. – И эта девушка жива.

– Не забивай голову, Александра, это уже не твоя забота, – слишком резко сменил тему колдун. – Корона разберется. Наверное, не стоило тебе этого рассказывать.

– Стоило! – Я вскочила с кровати. – Я должна знать, что вокруг происходит!

– Зачем? – вскинул одну бровь он. – Чем больше ты узнаешь об этом мире, тем больше принимаешь его в свое сердце. И тем сложнее тебе будет вернуться домой.

– Не будет, – возмутилась я, ощущая себя упрямым бараном. – Ты вечно что-то недоговариваешь. К примеру, что будет с избранием новой Изумрудной ведьмы? Почему ты не рассказал, что сейчас корона собирает девушек со всех ваших земель? Что еще уйдет время на испытания трона?

– Потому что все, что ты должна сейчас делать, это ждать.

Стоило ли говорить, что я была совершенно не согласна с Вилидаром. А еще видела, как он специально подбирает резкие слова и формулировки. Чтобы оттолкнуть меня. Чтобы мы оба пожалели о том поцелуе. И даже не вспоминали о нем.

«И он прав».

Я вздрогнула:

– Ты что-то сказал?

– Что? – Колдун нахмурился. – Нет.

– Значит, устала, – пресекла я его дальнейшие вопросы.

Еще не хватало признаться в том, что я, кажется, схожу с ума и слышу какие-то голоса.

– Спокойной ночи, Александра, – кивнул мой ночной гость.

Я даже ответить не успела, как он закрыл дверь. Через несколько секунд хлопнуло окно в гостиной. А я упала на подушки и ударила ладонью по одеялу.

– Гадство!

Из глаз хлынули слезы злости и обиды. Этот чертов поцелуй поставил между мной и Вилом непробиваемую стену.

И, как преодолеть эту преграду, я не имела ни малейшего представления.

Глава 17

Несколько дней практически ничего не происходило. Когда я говорю «ничего», то действительно ничего.

Ни встреч с Вилидаром – он меня явно избегал. Ни разговоров с королем – слишком много дел и монарших забот. Ни даже прогулок с Лили – хотя девушка и предлагала несколько раз провести время вместе, а потом попросту исчезала.

В общем, на это время я превратилась в замковое привидение. Шаталась по коридорам, рассматривала картины и статуи, посещала розарии и лилейники. Несколько раз заглядывала в библиотеку, но успехом это не увенчалось.

А если говорить прямым языком – я не умела читать.

Если на слух я местную речь почему-то понимала, то с письменностью было очень и очень плохо. Местами я разбирала написанное на каком-то интуитивном уровне. Но о настоящем чтении даже заикаться не стоило.

А потом скучные дни резко развернулись в совершенно обратную сторону. Превратились в быструю реку. И сейчас вместе с фавориткой короля я сидела на диванчике в гостиной, стараясь вновь привыкнуть к бурлящему потоку событий.

– Нет, леди Сандра, ну присмотритесь к этому наряду, он обязан сделать вас еще краше, – не унималась Лили, указывая на одно из готовых платьев.

Приглашенные в замок модистки замерли немыми статуями у разложенных на столе нарядов. Они привезли с собой несколько сшитых заранее платьев и целый ворох тканей. Мерки с меня сняли быстро и безболезненно, если не считать несколько воткнутых в руку шпилек.

– Мне совершенно не нравится… вырез, – в который раз возразила я, хотя не нравилось мне в этих нарядах только одно.

Корсеты.

А еще не было никакого желания идти на бал.

– Мы можем исправить, леди Сандра, – тут же вступилась за платье одна из модисток. – Подскажите только, что вам нравится, и мы переделаем.

Вот где-то в этот момент мне стало до ужаса стыдно.

Во-первых, я крутила носом, как привередливая принцесса, хотя не имела на это никаких прав. Во-вторых, за все это великолепие платить собиралась корона, а значит, мне следовало заткнуться и согласиться на все. А потом благодарить.

Но я понимала, что если соглашусь, то умру от удушья.

Леди Лили бросила на меня умоляющий взгляд. А я наконец набрала воздуха в легкие и произнесла:

– На самом деле все обстоит несколько иначе. Мне стыдно признаваться… но у меня есть один страх. Я не могу носить корсеты. Паника. Все наряды чудесны, но…

– Если проблема только в этом, леди Сандра, – улыбнулась модистка средних лет, когда я оборвала себя на полуслове, – то мы можем убрать корсеты из понравившихся вам нарядов. Это нетрудно, заменим на плотную ткань с металлическими прутиками. Но вы уверены?

Она покосилась на фаворитку короля.

– А почему не должна быть уверена? – Я перевела взгляд с женщины на Лили. Эти две явно понимали больше того, что было сказано минутой ранее.

– Платья без корсетов – удел простолюдинок, – с мягкой улыбкой пояснила Лили. – Или вы не знали?

– Странно, – я вновь ударилась в ложь, – я припоминаю, что в моем бывшем окружении мало кто носил платья с корсетами. Неужели память все же сыграла со мной дурную шутку?

– Сомневаюсь, – Лили улыбнулась, – вы держитесь как настоящая леди. Простолюдинкам такое не дано. Возможно, в вашей стране была другая мода. Мы ведь не знаем, с каких вы земель, леди Сандра. А вот то, что память понемногу начинает к вам возвращаться, меня очень радует.

Я робко улыбнулась Лили и прикусила язык.

В одном она точно права. Придуманная Вилидаром легенда с каждой новой ложью становилась все лучше. Все же мало ли откуда я могла быть родом. А путешествовать через земли чужой ведьмы никем не возбранялось.

О странах в других землях известно было мало. Этот мир отнюдь не маленький.

– Насколько будет дурно, если я все же появлюсь на балу в платье без корсета? – попытала я удачи, не желая сдаваться.

– Думаю, что это будет не так страшно, как мы с вами можем нафантазировать, – кончиками губ улыбнулась фаворитка.

Модистка было открыла рот, но спорить не стала. Отвела взгляд и коротко кивнула.

А меня будто током прошило. Эмоция. Чужая. Острая.

Злорадство.

Я перевела удивленный взгляд на леди Лили.

Неужели это ее чувства? Она желает мне сейчас зла? Но почему?

В памяти всплыло лицо Теодора, который объяснялся мне в симпатии. Звук скрипнувших дверных петель. Ощущение, что нас подслушивают.

Неужели?..

– В таком случае я бы хотела попросить вас убрать корсет из этого платья, – произнесла я, решив отмахнуться от наваждения.

На наряд ткнула не глядя. Повернулась и не удержалась от усмешки.

Темное синее платье с вырезом, открывающим плечи. Рукава расходятся широкими полосками ткани от плеча, на юбке разрез до колена. А само платье украшено аппликацией золотых больших листьев, соединенных между собой вышитыми толстыми ветками.

– Отличный выбор, леди Сандра, – вновь включила улыбку модистка, – на изменение платья нам потребуется несколько минут.

Она жестом позвала девушек-помощниц, платье разложили на столе, магия забурлила в воздухе сизым туманом.

Я бы могла любоваться этим волшебством очень долго, если бы не отвлек стук в дверь. Куара открыла ее почти моментально, ахнула и впустила в гостиную двух мальчишек-слуг.

Один тащил перед собой огромную корзину огненных цветов с зелеными сердцевинами, а другой поклонился мне и протянул плоскую темную коробку:

– Леди Сандра, вам велели передать.

– Спасибо. – Я взяла в руки коробку, ожидая объяснений.

Но слуги только поклонились и поспешили покинуть комнату.

– О, у вас появился поклонник, леди Сандра? – Фаворитка короля бросила взгляд, полный восхищения, на цветы. – Это так романтично!

Я же не видела ничего романтичного в куче убитых цветов. Ладно бы высадили их в горшок, а так… Они же высохнут через несколько дней, осыпятся. Тоже мне романтика!

– На языке цветов это означает, что вы захватили чьи-то мысли целиком и полностью, – поделилась со мной леди Лили. – Признавайтесь, это лорд Арне?

Куара навострила ушки, явно готовая собирать новые сплетни. А если не собирать, то уж точно додумывать.

– Не могу сказать, – мягко открестилась я, – мне не передали записки.

Модистки сию же секунду включились в обсуждение того, кто бы мог оказаться моим тайным воздыхателем. И сходились во мнениях к тому, что такие жесты может делать только знатный человек.

Никто из них не обращал внимания на то, что я и замок-то не покидала… Покидала, конечно, но о той вылазке никто из присутствующих тут не знал. Кроме приставленных ко мне служанок, но те благоразумно молчали. Пока что.

И только леди Лили с каждым мгновением становилась все мрачнее. Кажется, она догадалась вместе со мной, кто приказал доставить сюда цветы и тяжелую коробочку.

Последнюю я до сих пор держала в руках, не открывала. Не знаю, что прислал мне в подарок Теодор, но это точно ранит его женщину. И пусть Лили еще не королева и даже не невеста монарха, но они с королем были явно больше чем любовники.

– Наряд готов? – поинтересовалась я, стараясь отвлечь собравшихся от темы цветов.

Жест Теодора, если это, конечно, был его подарок, я не понимала. Он только что поставил в неловкое положение и меня и Лили. А сколько сплетен сейчас пойдет по замку-у. О чем он вообще думает?!

– Еще несколько минут, леди Сандра, – кашлянув, сообщила модистка, возвращаясь к работе.

Куара с Шани что-то тихо обсуждали, Лили молчала. А в дверь вновь постучали. Служанки не успели открыть очередному посетителю, как дверь открылась.

Проходной двор какой-то!

Внутрь шагнул Защитник, окинул оценивающим взглядом все происходящее в гостиной, задержался на цветах.

– Кажется, я не вовремя.

– Проходите, лорд Арне. – Я с трудом подавила радость в голосе. – Что-то случилось?

– Весть о семействе Монтель. Мне было приказано донести до вас.

– Прошу, оставьте нас. – Лили кивнула модисткам, а затем моим служанкам.

Сама же фаворитка короля и с места не подумала сдвинуться. Только перехватила чашечку с уже остывшим чаем и сделала глоточек. Вилидар и бровью не повел, посмотрел на меня слишком спокойной и произнес:

– Я буду краток, леди Сандра: женщина, что назвалась вашей тетушкой, на самом деле таковой не является. Так что пока ваша память не будет возвращена Изумрудной ведьмой, его величество будет рад видеть вас в своем замке.

Лили вздрогнула и чуть было не разлила чай. Отставила чашечку.

– Как же так? Графиня Монтель была так убедительна. Лорд Арне, прошу, расскажите все.

– Эта история не для ушей леди, – покачал головой колдун.

А у меня сердце екнуло.

Неужели все наши предположения оказались верны? Или все еще хуже?

– Лучше знать истину от вас, чем слушать сплетни двора, – возразила фаворитка короля. – Кроме того, графиня сватала своего младшего брата моей сестре. Я хочу знать правду.

Защитник поджал губы:

– Я вам ничего не рассказывал, леди Лили.

– Само собой, – согласилась девушка и вцепилась пальцами в подол платья.

– Леди Монтель уличена во лжи короне и убийстве племянницы, – на выдохе произнес мужчина. – Леди Андралия не сбегала из пансиона, ее похитили. Содержали под стражей и планировали выдать выгодно замуж. Но девушка не согласилась с такой участью и наложила на себя руки. Леди Монтель хотела отыскать замену своей племяннице, дабы получить хотя бы наследство.

– Подожди…те. – Я мотнула головой. – Это какой-то бред!

Леди Лили сцепила руки на груди:

– Но зачем ей похищать свою племянницу? Леди Андралия окончила бы пансион и вернулась домой сама. Пусть и через несколько лет.

– Она не собиралась возвращаться домой. У леди Андралии был тайный роман, она несколько раз сбегала из пансиона на ночь. Свою тетку она ненавидела. И собиралась вернуть себе все, что принадлежит по праву рождения.

– Это достоверная информация? – упавшим голосом поинтересовалась девушка.

– Да. Все проверено и доказано. Леди, мне не нравится, что эту историю пришлось рассказать вам.

– Не переживайте, лорд Арне, – кивнула фаворитка. – Главное, что леди Сандре больше ничего не угрожает. А мы никому не скажем о том, что узнали это от вас. Ценю вашу искренность.

Защитник даже не взглянул в мою сторону, поклонился и шагнул к двери.

– Лорд Арне! – окликнула его Лили. – Забыла сообщить: его величество хотел вас видеть. Но вы сегодня с самого утра куда-то пропали.

– Хорошо, спасибо за весть, леди Лили.

Колдун вышел из комнат, плотно прикрыв за собой дверь.

А я так и осталась сидеть, придавленная масштабами происходящего и количеством правды, которая мне сегодня открылась. Сжав в руках коробочку, я мягко подтолкнула ее под подушку и прикрыла глаза.

То ли еще будет.

Глава 18

Часть из заказанных вещей доставили уже следующим утром. Вторую половину обещали довезти в течение семи дней. Не сказать, что меня это сильно расстраивало. С подачи Лили я заказала столько нарядов, что и до конца жизни бы все вряд ли примерила. Зато теперь все одолженные платья вернулись к их законной владелице.

– Какие же они красивые, – вздохнула Куара, поправляя огненные цветы в корзине и отвлекая меня от созерцания шкафа. Того самого, который трещал по швам от одежды.

Корзину еще вчера вечером перетащили в мою спальню и установили у окна. Цветы напитывались солнечным светом, с каждым новым лучом разгорались все ярче и, кажется, дарили тепло.

– Красивые, – согласилась я. – Знать бы еще, от кого они…

Куара переступила с ноги на ногу, подхватила гребень и принялась расчесывать мои волосы:

– Разве у вас нет никаких предположений, леди Сандра?

– Ни единого.

– Может, кто разузнал, что у короля гостит таинственная незнакомка, и решил таким образом привлечь ваше внимание? – предположила Шани, ставя на столик ту самую коробочку.

– Тогда он раскроет свою личность на балу, – мечтательно закатила глаза Куара. – Это так романтично!

– Угу, – буркнула я, прожигая взглядом подарок короля.

Нет, ну что тут спорить – мне льстило его внимание. Но ко всему прочему я еще и головой понимала, к чему это может привести.

Если кратко – то ни к чему хорошему.

Да и вообще, не скажу, что в моей жизни сейчас происходило что-то хорошее. Но жалеть себя желания не было. Нужно что-то менять и разрывать все связи, которые мне будут только во вред.

То есть вообще все.

– Леди Сандра, а это ведь принесли с цветами, может, внутри скрывается имя вашего воздыхателя?

– Кто знает. – Я все же открыла коробочку и услышала сразу два женских восторженных вздоха.

Я бы к ним присоединилась, но вышел бы только стон отчаяния.

Нет, ни о какой записке и речи не шло. Зато на мягкой подушечке лежало тяжелое колье из красного золота с зелеными камнями.

– Такое же, как и подаренные цветы, – отметила Куара. – Леди Сандра, вы наденете его на бал?

– Нет!

Ответ вышел куда резче, чем я планировала.

Откашлялась и с улыбкой пояснила служанкам:

– Колье чудесно, но не подходит по цвету к платью. Да и… не зная, от кого оно…

Шани поняла меня первой, коварно улыбнулась и спрятала украшение обратно в темноту коробки.

– Ну и правильно, – произнесла она, – пусть леди Сандра и не может с точностью сказать, какой титул носила раньше, но это не повод давать согласие на встречу первому попавшемуся незнакомцу.

– Щедрому незнакомцу, – надавила Куара.

– Давайте вернемся к тому, с чего мы сегодня начали, – прервала я этот бессмысленный разговор. – До начала бала осталось всего ничего.

Девушки встрепенулись и вернулись к работе. Казалось, что я нахожусь в самом лучшем салоне красоты. Тут тебе и волосы уложат, и лучший вечерний макияж подберут, и даже чаем вкуснейшим напоят.

Но не все было так радужно. К сожалению, вечное присутствие рядом служанок пробудило во мне интроверта. Хотелось выставить всех за дверь, остаться наедине с собственными мыслями, насладиться тишиной.

Да только, судя по всему, это удастся сделать еще ой как не скоро.

– Леди Сандра, туфли.

Вот тут я уже благодарила модисток, которые к бальному платью прислали еще и удобные мягкие туфельки. На невысоком каблуке, украшенные той же аппликацией, что и на платье.

Последним штрихом стали сладющие «розовые» духи, которыми меня полили с ног до головы. И продолжали бы этим заниматься, если бы я не расчихалась.

– Леди Сандра, скоро начнется, – поторопила меня Куара, поправляя завитые в локоны волосы.

Я бросила последний взгляд в сторону высокого зеркала и не сдержала довольной улыбки. Настолько шикарно я еще никогда не выглядела. Если раньше и думала, что мой максимум – школьный выпускной, то теперь… Теперь я видела, что умелые руки могут сделать из меня жгучую роковую красотку с кошачьим взглядом.

– Слуга уже ждет вас у двери, – сообщила Куара. – Точно не хотите надеть то колье?

– Точно.

Своим упрямством я сейчас могла посоперничать даже с самым упрямым упрямцем – Вилидаром Арне.

Слуга и в самом деле нашелся в коридоре. Юноша поклонился мне и галантно предложил локоть. Будь у меня спутник на этот бал, у двери ждал бы он, а так пришлось опереться на руку слуги.

И, пока мы неспешно следовали к бальному залу, я задавалась только одним вопросом: кого бы вместо этого юноши я хотела бы видеть у двери? Вилидара или Теодора?

Оба эти варианта казались фантастическими, неправильными и странными. Но успокоить свое воображение все никак не удавалось.

Почему-то представлялось, что король пришел бы с сорванной звездной лилией, одаривал комплиментами и отвлекал меня разговорами всю дорогу.

А если бы у двери ждал Вилидар… то дорога бы оказалась тихой и гнетущей. Защитник не стал бы расщедриваться на комплименты и шутки. Вряд ли бы сказал что-то о моем внешнем виде. Только подгонял бы…

– Леди Сандра. – Юноша выдернул меня из мыслей, остановился.

Мы оказались у распахнутых двустворчатых дверей из светлого дерева. По обе стороны входа находились стражники. Вельможи шумной рекой проходили внутрь. Дамы в ярких платьях с высокими прическами и широкими улыбками. Многие под руку с серьезными мужчинами. Последние в нарядах предпочитали темные цвета, редко украшали камзолы большими камнями. Явно следовали новому веянию моды.

И, кажется, одна я оказалась абсолютно глуха к этой моде.

Все. Абсолютно все наряды придворных дам были с тугими корсетами.

Надо было еще туфли на кеды сменить, чтобы совсем выделиться из толпы.

– Прошу вас. – Слуга отступил от меня, жестом указывая на дверь.

Я поблагодарила его и в гордом одиночестве направилась навстречу неизвестному. Признаться, идти на бал было даже страшнее, чем выбираться ночью из замка с ножницами в кармане. Я бы даже сказала – в разы страшнее.

Там хоть понятно было, что можно ожидать нападения или удара кирпичом по голове… Тут же вообще неизвестно, откуда ждать опасности. И ждать ли вообще.

Мотнув головой, я отогнала от себя эти мысли и постаралась сосредоточиться на окружающем мире.

Бальный зал поражал даже мое буйное воображение. Высокие потолки, лепнина на тонких колоннах по периметру помещения, широкие окна. У дальней стены на пьедестале возвышался трон, у некоторых окон стояли низенькие диванчики для уставших во время танцев гостей. Среди знати лавировали слуги в одинаковых ярко-зеленых костюмах и с большими подносами в руках.

Я выцепила взглядом ближайшего разносчика, а тот будто почувствовал и, сменив траекторию движения, направился ко мне.

– Леди, чего желаете? – учтиво поинтересовался он, хотя поднос в его руках оказался пустым.

– Холодного сока…

Признаться, я ожидала, что сейчас он движением фокусника вытащит блокнот, запишет в него мой заказ и удалится. Естественно, уточнив перед этим, какого именно сока мне сейчас хочется. Но вместо этого на темном подносе появилось пять одинаковых ровных стаканов, стоящих в ряд. Покрытые испариной стенки, разноцветные напитки. Они так и манили протянуть руку и испробовать по глотку каждого.

Я все же сдержалась, взяла ближайший ко мне стакан с розовым соком и поблагодарила слугу.

Поклонившись мне, он поспешил дальше обслуживать гостей, я же отошла к окну и сделала глоток. Холодный и до ужаса приторный сок впечатления на меня не произвел.

– Аппетит пробуждаешь? – хмыкнули за спиной.

Обернувшись, я встретилась взглядом с Вилидаром. Он выглядел недовольным и хмурым, хотя изумрудно-зеленый камзол ему очень шел, подчеркивал цвет глаз.

– Что? – Я непонимающе перевела взгляд на стакан в своей руке, вспомнила цвет флакона, который передала мне Лили, и покачала головой. – Нет, просто экспериментирую с местной кухней.

На языке так и крутилась колкая фраза типа: а с какого это перепуга колдун вновь решил уделить мне свое внимание? Избегал, а теперь сам подходит?

Мужчины!

Вот тут бы не мешало еще и глаза закатить, да только тогда я выдам себя с потрохами.

– Выглядишь недовольным. Соку?

Колдун вздрогнул от одного только взгляда на стакан в моих руках и покачал головой:

– Обойдусь, спасибо.

– Как знаешь. – Я демонстративно отпила и постаралась не скривиться. – Думала, хоть сладость сможет стереть с твоего лица эту недовольную мину.

– Ее стерла бы отмена приказа правителя.

Я приподняла бровь, намекая, что раз сказал «а» – продолжай до «я».

Но вместо ответа Защитник сделал то, о чем мечтала я, – закатил глаза. Вот же негодник!

– Ну, раз ты решил меня избегать, пожалуйста. – Я сама не понимала, почему меня задевает его отношение, но злость подавить не смогла.

С грохотом отставила стакан в сторону и направилась… к соседнему окну. Ну и пусть стоит там, если ему так хочется!

Блин, веду себя как школьница. Докатились и допрыгались. Хоть на акробатику записывайся после возвращения.

– Аля…

Нет, ну он издевается! Вначале в штыки, а теперь гоняется.

– Что? – Я обернулась слишком резко, поймала несколько брошенных в нашу сторону заинтересованных взглядов и замерла мышкой.

Еще сплетен с моим участием не хватало!

– Прости…

То ли музыка заиграла слишком громко, то ли я слуховые галлюцинации опять поймала. Но на Защитника я покосилась с недоверием.

– Да, я попросил прощения, – правильно истолковал взгляд он. – Я не прав в том, что делаю. И что сделал. Надеюсь, что мы сможем вернуться к самому началу.

– Тому, где ты меня чуть не прирезал? – поддела его с легким смешком я.

– На момент попозже, – криво усмехнулся колдун.

– Я обдумаю твое предложение, – с напускной серьезностью пообещала я, а потом улыбнулась. – Так что там с королевскими приказами?

– С ними полнейшее дерьмо, – фыркнул Вилидар. – У меня не так много дней осталось на поиски убийцы. И вместо того чтобы сейчас следы искать, я тут. На этом проклятом балу. По приказу Теодора.

– Ого, оказывается, чтобы затащить тебя на танцы, надо обладать короной и властью.

– Не смешно, Аля, – насупился он. – Если ты не забыла, время для меня сейчас на вес золота.

Я прикусила язык и коротко кивнула.

– Прости.

– Прощаю.

– Как думаешь, сколько придворных слышали, как ты ко мне обращаешься? – задумчиво предположила я, окидывая ленивым взглядом зал.

– Ни одного. Я позаботился.

Продуманный, что уж тут сказать.

Он было открыл рот, желая продолжить наш разговор, но в зале сменилась музыка.

Стала быстрой, заводной, придворные отступили к стенам, освобождая место. Непонятно откуда появился король в расшитой золотыми нитями белой рубашке и наброшенном поверх нее зеленом камзоле.

– Нагнийский арн? – уточнила я у колдуна, вспоминая наши ночные уроки этикета.

– Да…

Я уже приготовилась наблюдать за тем, как Теодор и Лили сейчас откроют бал своим танцем, как подключатся к ним остальные придворные, но…

Король обвел зал взглядом, слегка улыбнулся и шагнул в нашу с Вилом сторону. Братья встретились взглядами. На лице правителя царила безмятежность, а вот Защитник резко посерел.

Причину я поняла только спустя долгую секунду.

Ведь, остановившись рядом с нами, Теодор протянул руку.

Мне.

Глава 19

Я чувствовала обжигающий спину взгляд Вилидара. Вспоминала его слова о том, что бал принято открывать королю в паре с женой или фавориткой. А потом вновь видела протянутую мне правителем руку.

Он выбрал не Лили, а меня. Но почему? Зачем на глазах у стольких людей демонстрировать такое отношение?

Блинство! Я ведь и отказаться вряд ли смогу! Где там мои способности изображать потерю сознания? Почему в голове какой-то гул вместо мыслей?!

– Леди Сандра, – с вопросительными нотками в голосе позвал меня Теодор, – не откажете ли вы мне в танце?

По его лицу так и читалось: «Не откажешь».

Под взглядами сотни придворных и Защитника Изумрудной ведьмы я вложила свою руку в ладонь короля и позволила увести себя в центр зала. Музыка громыхнула с новой силой, неприятно саданула по слуху. А Теодор приобнял меня за талию, вскинул руку и шагнул вперед.

Танец я знала благодаря Вилу. Шла на поводу у короля и не чувствовала под собой ног. Наблюдающие за нами гости слились в одно яркое пятно, сердце стучало в ушах, а я… я пыталась выцепить взглядом Защитника. Но мир все так же размывался перед глазами.

– Рад, что вы приняли мое предложение, леди Сандра, – тихо произнес Теодор, когда в центр зала выступило еще несколько пар.

Они кружили вокруг нас в танце из четырех шагов, что походил на венский вальс. Юбки придворных дам тихо шелестели, каблуки стучали о паркет, а взгляды все равно то и дело прыгали в сторону пары короля.

– Зачем вы это сделали? – прошипела я сквозь зубы, стараясь не стереть с лица приклеенную улыбку.

– Вижу, что вы не надели мой подарок, – подметил король, пропустив мой вопрос мимо ушей. – Почему?

– А это вы зачем сделали? – нажала я, глядя ему в глаза. – Разве вы не понимаете, что своими поступками ставите леди Лили в неловкое положение?

– А как вам цветы, леди Сандра? – все с той же довольной улыбкой поинтересовался он.

Отчаявшись, я прожгла его взглядом, в который постаралась вложить все эмоции, сейчас переполнявшие меня.

– Леди Сандра, – вздохнув, произнес Теодор. – Я король. Разве должны быть преграды тому, что я хочу сделать? Если только это не война с соседом.

Я даже не нашлась что ответить. На языке крутилось только: «Да вы с ума сошли!» Но вряд ли такие вещи принято говорить правителям.

– А леди Лили ничего не было обещано, – пожал плечами король, делая предпоследний шаг в танце. – И все же, как вам цветы?

– Они были посланы не в ту комнату, – процедила я сквозь зубы.

Музыка перестала играть ровно в тот момент, как я закончила говорить. Оборвалась на звонкой ноте и погрузила бальный зал в полнейшую тишину.

Король отступил в сторону, но мою руку из своей не выпустил. Напротив, вскинул ее вверх, чтобы все видели.

– Дорогие гости, я рад видеть всех вас тут, на моем празднике. Перед тем как мы перейдем к важным делам и вопросам, я хотел бы представить вам леди Сандру. Эта девушка попала в страшную беду. Путешествуя со своей семьей через земли Изумрудной ведьмы, она подверглась нападению разбойников, смогла сбежать, но потеряла память. Я прошу вас, присмотритесь к леди Сандре, может быть, вы знаете ее или ее родителей. Слышали или знакомы с теми, кто мог ее знать. Помощь девушке будет расценена как помощь короне. А значит – хорошо вознаграждена.

Гости понятливо закивали, всем явно хотелось услужить правителю.

Мою руку наконец выпустили. Я присела в быстром реверансе и ужом шмыгнула в толпу, желая в ней раствориться. В голове все еще царил гул, путающий все мысли.

И что теперь делать?

Сбежать с бала не выйдет, все взгляды направлены на меня. Сразу по двум причинам. Да и легенду поддержать надо, что я на самом деле заинтересована в поисках родственников.

Черт-черт-черт!

– Но это еще не все новости, – раздалось со стороны короля, который так и не сдвинулся с места. – Так вышло, что в этот праздничный день я должен сообщить вам дурную весть. Наша Изумрудная ведьма Винфай оставила этот мир. И я как доверенное ей лицо обязан объявить об избрании новой Изумрудной ведьмы. Основные критерии вы знаете: претендентке не должно быть больше тридцати лет, она не должна состоять в браке и иметь детей, а также обязана обладать хотя бы толикой магии. К сожалению, Винфай не оставила преемницу, а значит, нам придется приложить усилия к поиску новой ведьмы, что займет один из семи тронов. Обращаюсь к присутствующим тут правителям королевств, княжеств и городов: ваша задача – собрать всех подходящих девушек и провести ритуал обращения к Изумрудному трону. Он сам выберет самую достойную из предложенных страной. После доставьте их в Тархенд. Мы не можем тратить время попусту.

Теодор замолчал, вернулся к трону и опустился на него. Вновь заиграла музыка, только тише и спокойней. Бал временно перестал быть просто танцами. Приглашенные отправились к правителю, поздравляли с днем рождения, дарили подарки и желали долгих лет правления и жизни.

Я дернуться не успела, когда меня схватили под руку и куда-то потащили.

Обернувшись, я встретилась с недовольным взглядом леди Лили. Девушка толкнула створки, ведущие на балкон, выпихнула меня туда и захлопнула за нами стеклянную дверь. Магия напитала воздух, защекотала кожу. А проводившие нас любопытными взглядами гости тут же потеряли интерес к происходящему.

Интересно, какое заклинание она применила?

– Вот так ты, значит, отвечаешь на мою доброту? – прошипела Лили, перегораживая дорогу.

За моей спиной оставались только хлипкие перильца, отделяющие от падения со второго этажа. Не так уж и страшно, если оглянуться на мои предыдущие приключения. И если переговоры сейчас успехом не увенчаются, то путь к отступлению я себе нашла.

– Сандра! – окликнула меня похожая на фурию фаворитка.

Она прожигала меня злым взглядом холодных глаз, мяла пальцами юбку алого платья и кривила губы.

– Вот так ты ко мне отнеслась, да? – протянула она. – Я приняла тебя, пыталась помогать, а ты ударила меня в спину! Метишь на роль фаворитки?! Или королевы?!

– Так, давай-ка успокоимся, – предложила я ей, подняв руки в защитном жесте. – Я пока ме́чу только домой. А для этого мне нужна Изумрудная или любая другая ведьма. Которые, как мы видим, не оставляют визиток, чтобы в любой момент можно было им сигнал «SOS» отправить.

– Что-что? – растеряв свой пыл, пробормотала Лили.

– Говорю, что я не ме́чу на твое место. Скажи, могла ли я отказаться от этого танца?

Она поджала губы, постаралась вернуть презрительность во взгляд. Но получилось у нее это только частично.

– Что я должна была делать? – надавила я, по-прежнему держа руки перед собой.

Заклинание не отобью, но так хоть какая-то мнимая защита.

– Я не знаю. – Плечики девушки поникли, она опустила взгляд и сжала руки в кулаки.

– Ты любишь его?

Она вздрогнула от вопроса, как от пощечины, поймала мой взгляд и поджала губы. Не нужно было ждать ответа, все видно по глазам.

– Он тебе что-то обещал?

– Что? О чем ты?

– Обещал жениться? – спросила я напрямую. – Обещал сделать своей королевой? Сколько лет ты уже его фаворитка?

– Три года, – выдохнула девушка и мотнула головой, будто избавляясь от дурных мыслей. – Теодор король. А короли не раздают обещания. Только слова. А после исполняют их делом.

– Лили, есть ли у тебя основания ревновать его? Кроме чувств, которые ты испытываешь к этому мужчине?

– Что ты хочешь сказать? – вспылила она, взмахнув руками. – Что я ничего не должна ждать? Желать?! Что? Ты ворвалась в нашу жизнь как смрад на грязной улице! На такое невозможно не обратить внимания! Сандра, я предупреждаю тебя, – прошипела Лили, погрозив мне пальцем, – если ты продолжишь, я убью тебя. И плевать, если ты на самом деле принцесса.

Она развернулась на каблуках, толкнула дверь и стрелой вылетела с балкона. По ушам ударила музыка – бал возобновился.

Но возвращаться внутрь у меня не было ни малейшего желания. Вздохнув, я провела рукой по волосам и повернулась лицом к ночному парку.

– Ну и что мне делать? Это ведь ловушка без выхода…

Ответом мне стал легкий ветер, принесший запах цветущих трав.

Не знаю, сколько я простояла, облокотившись на хлипкие перила и глядя в темноту. Хотелось побыть одной, обдумать все, что произошло в жизни, и наконец найти единственный правильный выход.

Я спросила у Лили, что она чувствует к Теодору… А смогу ли сама ответить на этот вопрос?

С королем я знакома не так давно, чтобы делать выводы. Но он мне, бесспорно, симпатичен. Обходительный, внимательный, приятный собеседник. Упрямый и не видящий преград. Хотела бы я попробовать построить с ним отношения?

Возможно, да.

Но все опять упиралось в мое иномирство.

– Вилидар, – выдохнула я имя совершенно другого мужчины.

Вот с кем нужно было все обсудить. С человеком, который знал меня такой, какая я есть на самом деле.

С балкона я буквально вылетела. Не смотрела по сторонам, не обращала внимания на взгляды и шепотки. Сейчас было абсолютно плевать на осторожность.

Защитник точно где-то в зале. Он не мог покинуть бал, нарушив тем самым приказ короля.

Хотя о чем это я?! Кто-кто, а он точно мог ослушаться!

Но, к счастью, я ошиблась. Колдуна нашла в конце зала у колонны. Он сидел на тахте, вытянув перед собой ноги, и пил из большого кубка вино. Увидев меня, скривился.

– Нам нужно поговорить, – произнесла я, еще даже не остановившись.

– Поговори с королем, – буркнул колдун, делая глоток.

– Нет, я хочу поговорить с тобой, – надавила я.

– Мне кажется, говорить не о чем, – пожал плечами он. – Ты нашла себе помощника и защитника. Я рад за тебя. А нам больше не стоит видеться.

– Что?..

В голове всплыл наш разговор в начале бала – мы ведь все решили. Пришли к согласию. Гадство, ничего не понимаю!

– Хватит игр, леди Сандра. – Защитник встал со своего места и двумя большими глотками осушил свой кубок. – Вы свой выбор сделали. Я его принял. Желаю удачи. При дворе она никогда лишней не будет.

Отставив с грохотом кубок на подоконник, он развернулся и быстрым шагом вышел из зала.

Нет, ну и как с таким разговаривать?! Это же поведение истерички!

Глава 20

Королевский замок в городе Кафа. Утро после бала


Вилидар Арне

Защитник встал, как только на горизонте появились первые солнечные лучи. Не сказать, что он спал хорошо, да и не устал вчера. Все же бал прошел практически мимо него.

Сегодня он наверняка выслушает от короля упрек в том, что ослушался приказа и ушел раньше, чем завершился праздник. Но это будет позже. И не так страшно, как то, что он видел на балу.

Нет, колдун не боялся за Александру, он знал: его брат не позволит себе обидеть женщину. Если только не променяет ее на другую, как вышло со старшей дочерью барона Парана. Лили, несомненно, была прекрасной девушкой, но не смогла удержать привязанность короля.

Было ли Вилидару ее жалко? Да. Хотя не должно было бы.

Таким, как он, запрещено испытывать любые чувства. Кроме долга перед своей королевой – своей ведьмой. И именно за это он себя ненавидел.

За то, что позволил сердцу размякнуть. Вначале оттого, что погибла Винфай, а теперь – от присутствия Александры.

Эта девушка сама не понимала, как влияет на окружающих. Защитнику хотелось быть рядом, наблюдать за ней, наслаждаться ее улыбками.

В голову колдуна начинали закрадываться еще кое-какие подозрения, касающиеся иномирянки. Но он не мог поверить, что такое возможно. И речь уже шла не о той буре, которая просыпалась в душе, когда Теодор уделял ей знаки внимания…

Но нужны были доказательства. Что-то, что подтвердит: все не случайно.

С того самого момента не случайно, как она тут появилась.

Вилидар бы с радостью проверил это, будь у него в остатке не так мало времени. Но сейчас важнее было отыскать убийцу Винфай. Чтобы ничего не угрожало следующей Изумрудной ведьме.

Ничего не угрожало ей.

Защитник решил начать утро с тренировки. Думал, что пробежка и занятия с мечом смогут отвлечь его от мыслей о рыжеволосой занозе. Но он ошибся.

А когда в комнаты постучался слуга и сообщил, что король ожидает его к завтраку, настроение у Защитника испортилось окончательно.

Он уже знал, что увидит, когда войдет в столовую. И ожидания его не обманули.

Во главе длинного стола сидел его брат, по правую руку расположилась леди Лили, а по левую – леди Сандра. Советники и послы все еще отсутствовали. Вернуться ко двору они должны были через два дня. Когда все формальности будут соблюдены, а девушки для трона отобраны.

– Доброе утро, – склонив голову, произнес Защитник.

Он видел взгляд Александры, брошенный в его сторону. Столько немой мольбы промелькнуло в зеленых глазах, что суровое сердце воина дрогнуло. Опять.

– Доброе, – поприветствовал его улыбкой король. – Присоединишься к завтраку?

– Не голоден, ваше величество, благодарю.

Взгляд Теодора похолодел.

– Ты нарушил мой приказ.

– На то были причины.

– Надеюсь, они существенны, – произнес король, не удержался и мазнул взглядом по лицу леди Сандры.

Его не устраивало, что со вчерашнего дня девушка его избегала. И более того, вновь не надела подаренное колье. Хотя в этот раз украшение отлично подходило под подобранный наряд.

В сторону Лили он предпочитал не смотреть. Знал, что увидит. И это заставляло его испытывать стыд перед той, что жила в сердце долгие три года.

Но, как водится в этом мире, дома рано или поздно приходится освобождать. Как оказалось, с сердцами это тоже работает.

– Они более чем существенны, – привлек к себе внимание правителя Защитник.

Он поймал себя на том, что сжимает кулаки. Отмечает каждый взгляд своего брата, каждый жест… Все то, что направлено в сторону Александры. И за это ненавидел себя.

– Потому сегодня после обеда я отправляюсь по делам, которые могут раскрыть личность убийцы Изумрудной ведьмы.

– Правда? – Теодор удивленно вскинул брови. – Тебе удалось выйти на след? Это чудесно, ведь ты укладываешься в отпущенный тебе срок жизни.

В голосе правителя заскрипел металл. Отчетливо было видно, насколько не терпится ему избавиться от брата. Да только причин для такой ненависти Вилидар не видел.

Он не являлся угрозой трону, не…

И тут взгляд колдуна скользнул к Александре.

Неужели все дело в ней?

Или есть еще какие-то причины?

– Могу ли я узнать, в какую сторону ты отправишься? – с усмешкой поинтересовался Теодор. – Если, конечно, не сбежать решил.

Это задело Защитника. Он сделал шаг вперед, голос его превратился в шипение:

– Тебе ли не знать, что не в моих правилах бегать от опасностей и врагов.

– Знаю, – холодно ответил ему правитель Тархенда, – потому ты всегда идешь навстречу своей опасности сам.

Между строк прозвучал совершенно иной смысл. Но колдун не уловил его. Только прожег злым взглядом короля.

– Ты подчиняешься сейчас мне, – процедил Теодор. – Винфай мертва, и теперь я твой король. И как твой король я жду ответа на вопрос. В какую сторону ты собрался идти, лорд Арне?

– В сторону реки Риз. На север.

Теодор удивленно вскинул бровь:

– Под защитой одной из тех грамот, что просил тебе подготовить?

– Нет. Инкогнито.

– Тебя прирежут на первом же повороте.

– Зато всю грязную работу сделают за короля.

Лили умоляющим взглядом посмотрела на леди Сандру. Девушка знала, что только гостье двора под силу прекратить зарождающийся спор. Она впервые видела Теодора в такой злости. Он редко позволял себе проявлять эмоции. Но сейчас… в него будто кто-то вселился.

Александра поймала этот взгляд, коротко кивнула и, со стуком отложив нож, произнесла:

– Отличная новость, лорд Арне. Можем выехать и раньше, если вы успеете собраться.

В столовой повисла гнетущая тишина, а взгляды двух мужчин скрестились на девушке.


Александра Романова

Первым желанием было втянуть голову в плечи, забраться под стол и уже оттуда сообщить, что я попросту пошутила. Братья прожигали меня взглядами, и оба явно были готовы встать в позу. Сделать все что угодно, чтобы никуда не пустить.

Выпрямив спину, я встала из-за стола, обвела всех взглядом и улыбнулась уголками губ:

– Это путешествие связано с Изумрудной ведьмой. А так как Изумрудный трон просил меня о помощи, то я не могу остаться сидеть во дворце.

«Лгунья», – прошелестел ветер за окном. А я поежилась от этого звука.

– Это слишком опасно, леди Сандра, – покачал головой Теодор. – К тому же лорд Арне отказывается от подписанных мною грамот. А без них появление на чужой территории может быть фатальным для нарушителей.

– В таком случае мы возьмем грамоты, – настояла я, глядя на Вилидара. – Или есть какие-то причины, из-за которых нам не стоит этого делать?

Защитник скрипнул зубами. Его взгляд не обещал мне ничего хорошего. Странно, что он еще не раскрыл мою ложь насчет просьбы трона.

И тут в разговор вступил человек, от которого я и слова не ожидала услышать.

– Мне кажется, что раз Изумрудный трон по какой-то, ведомой только ему, причине заручился помощью леди Сандры, то препятствовать этому не стоит, – тихо произнесла леди Лили.

Ее голос, на удивление, прозвучал твердо.

– Какие могли быть причины у трона? – задал один из самых опасных вопросов король. – Что такого может найти девушка, потерявшая память? Будь она наемницей или волшебницей… другое дело. А так его выбор неясен.

– Глупо спорить с решением Изумрудного трона, – сказала фаворитка короля, встав со своего места.

Она выглядела сейчас так, будто готова была драться за свои убеждения. И за Теодора.

Ей точно на руку мое отсутствие в замке. И вот так неожиданно мы обе оказались по одну сторону баррикад. Или как там правильно говорится?

– Лорд Арне? – вскинула я бровь, посмотрев на колдуна. – К обеду, верно? Где встречаемся?

– Леди Сандра…

– Если вы решили избегать моих вопросов, то это плохой выход из ситуации.

– В парке у ворот. – Он буквально уничтожал меня взглядом. От этого становилось не по себе, но отказаться от задуманного я уже не могла.

Мне и в самом деле сейчас лучше держаться подальше от двора. Теодор не успокоится. Не знаю, чем я его так зацепила. Но король привык получать все, чего желает.

Да и угрозы леди Лили вряд ли были пустым звуком. Так что мой отъезд на руку всем. Всем, кроме Вилидара.

– Если мы все решили, то я начну сборы, – с нотками шипения в голосе произнес он, а после, не дожидаясь ответа короля, развернулся на пятках и вышел.

– Мне тоже стоит уйти раньше, – нашлась я.

Хотелось избежать хотя бы одного неприятного разговора. Уж лучше я от Вилидара огребу по полной, чем еще и доводы короля слушать буду.

– Вам нужна помощь, леди Сандра? – слишком любезно и слащаво поинтересовалась девушка.

– Нет, леди Лили, спасибо за заботу.

Поклонившись правителю, я выскочила в коридор и стрелой взлетела по лестницам. Выдохнула, только когда дверь в гостевые покои закрылась за моей спиной. До прихода служанок успела успокоиться и взять себя в руки. Ждала момента, когда смогу вырваться из каменной клетки. Этот замок душил меня правилами и тайнами. Моими тайнами.

– Слышали новость? – поинтересовалась Шани, помогая мне собрать сумку в дорогу.

Я в это время как раз шнуровала кеды, отказавшись от одежды этого мира, вновь нырнув в любимые джинсы.

– Нет, что там?

– Благодаря вашему вчерашнему появлению на балу, сегодня в самые крупные дома мод поступили заказы на платья без корсетов.

Удивленно подняв на девушку взгляд, я замерла.

– Странно, я ожидала кучу злословий.

– Ну что вы, – поддакнула напарнице Куара, – когда сам король выбирает для первого танца леди в платье, сшитом не по моде… Значит, мода уже устарела.

Я только хмыкнула в ответ. Пусть это и было неожиданно, волновали меня совершенно другие мысли.

Нужно было поговорить с Вилидаром. Нормально поговорить, а не так, как на балу. Пусть засунет себе свою гордость куда подальше и объяснится. Потому что наше перемирие как-то быстро закончилось.

Но выскочить из комнаты с тяжелой сумкой наперевес я попросту не успела. Я только ладонь на дверную ручку положила, как послышался стук с той стороны.

Резко выдохнув, я открыла дверь, уже зная, кого увижу.

– Добрый день, ваше величество, – приторно улыбнулась я мужчине, который обнаружился на пороге. – Так любезно, что вы пришли пожелать мне удачи в путешествии.

Из спальни выглянули любопытные служанки.

– Оставьте нас, – приказал им Теодор.

– Не нужно. – Я вскинула руку, жестом останавливая девушек. – Уберите пока в комнатах. Я уже ухожу. Мы сможем побеседовать с его величеством по пути к парку.

Куара с Шани перевели испуганный взгляд на Теодора.

Они были приставлены ко мне, но и королевского приказа ослушаться не могли.

– Хорошо, – кивнул он. – Позвольте проводить вас до парка, леди Сандра.

– Конечно.

Стоило двери закрыться, отрезав нас от ушек любопытных служанок, как король протянул руку к сумке:

– Позволите вам помочь?

– Не стоит. Она не тяжелая.

– Не пристало леди самой носить вещи.

– Лорд Теодор, прошу вас, не нужно.

Он несколько секунд молчал, а потом кивнул. По коридорам какое-то время шли молча.

– Зачем вы это делаете? – наконец спросил он. – Трон ведь не просил. Не лгите.

– Потому что должна, – не стала скрывать я.

Я и сама устала от лжи. Да и Теодор ее не заслуживал. Все то время, что я нахожусь в замке, он относился ко мне с добротой и с поистине королевской заботой. А что же в отплату получит правитель Тархенда?

– Я вам настолько противен?

Остановившись, я прикрыла глаза и глубоко вздохнула.

– Леди Сандра, я прошу вас быть честной, – настаивал Теодор. – Скажите мне правду.

– Я… – Перевела на него взгляд и закусила губу.

И что мне сказать? Правду? А какая она, эта правда?

– Вначале я должна все вспомнить, – вновь солгала в ответ. – Позже… как все выяснится, мы можем вернуться к этой теме. Если захотите.

– Вы только что дали мне надежду, леди Сандра, – тепло улыбнулся Теодор. – Возьмите, Вилидар их брать не захотел. И обещайте, что будете осторожны.

Король передал мне несколько бумаг с сургучными печатями. Я приняла грамоты и кивнула.

– Жду вашего возвращения.

Я ничего не ответила, перехватила поудобнее ремень сумки и поспешила на выход из замка.

Глава 21

Королевский замок в городе Кафа. Вечер того же дня

– Я не получил донесений, что ты вернешься раньше назначенного срока, Кайн, – пробормотал правитель Тархенда, устало прикрывая глаза.

Солнце медленно клонилось к горизонту, но все дела уже были сделаны, а вопросы – решены. Кроме одного. Ведь один из его самых близких советников и друзей вернулся ко двору на два дня раньше.

– Я должен был, – склонил голову темноволосый поджарый мужчина с сединой на висках. – Мои дела в приграничных землях закончились слишком быстро и удачно. Люди смогли собраться без своего правителя, я провел ритуал. Девушка, которую выбрал Изумрудный трон, уже в гостевых покоях, дожидается своей участи.

– Спасибо, Кайн, присядь, – жестом указал на кресло король. – Хорошо, что не возникло проблем. Я знал, кого посылать в те земли.

– Почтенно благодарю за похвалу, ваше величество, – без единой эмоции в голосе произнес советник. – Но… могу ли я задать вам вопрос?

– Да, конечно, что за уточнения? – вздернул бровь Теодор.

– Просто вопрос очень щекотливый, и я не уверен, что эти дела должны меня касаться.

– Какие дела?

– Семейные.

Теодор нахмурился, рассматривая абсолютно гладкое лицо советника. Он ни разу за свою жизнь не видел того небритым или неумытым. Казалось, что даже в походных условиях барон Кайн Энар успевает находить время для своей внешности.

– Поясни.

– Ваше величество, мне донесли, что Вилидар Арне жив. Более того, находится не под стражей, а разгуливает непонятно где с вашей гостьей. Чья личность тоже вызывает множество вопросов.

– Я помню твои опасения, – кивнул король. – Но не дать ему шанса было бы глупо. Это могло сыграть против меня.

– Но мы ведь знаем, кто убийца!

– И какие предложения? – Теодор разозлился. И не столько от поднятой темы, сколько оттого, что к этому разговору приплели леди Сандру.

Уж она точно ни в чем не виновата. Эта девушка даже не знает, в какую игру угодила по воле судьбы!

– Нужно было привести приговор в исполнение сразу же!

– Ты будешь мне указывать, какие решения принимать? – тихо поинтересовался Теодор.

А советник впервые почувствовал себя в опасности рядом со своим королем. Он будто бы ощутил прикосновение острой стали к собственному горлу.

Но Теодор и пальцем не пошевелил. Только смотрел на своего помощника так пристально, так изучающе, будто бы видел его первый раз в своей жизни.

– Вовсе нет, ваше величество, – смиренно склонил голову Кайн Энар. – Ваши решения всегда верны. Прошу прощения за допущенную дерзость. Могу ли я идти? Хотелось бы отдохнуть с дороги.

– Да. Иди. Завтра мы проведем ритуал обращения к Изумрудному трону. Тархенд должен предоставить девушку из наших краев. Проводить его буду я. Но тебе поручаю проверку девушек.

– Конечно, ваше величество. – Барон встал, низко поклонился и поспешил оставить своего короля.

У Кайна Энара не было ни малейшего желания попадаться под горячую руку. А король же замер на своем месте, гипнотизируя взглядом спину удаляющегося советника.

Теодор чувствовал себя сбитым с толку. Будто бы с его глаз только что упала темная повязка. И то, что увидел, ему совершенно не понравилось.

Он повернулся в сторону темнеющего за окном неба и поджал губы. Он жалел, что позволил Сандре отправиться вместе с Защитником. Жалел, что не смог надавить и заставить ее остаться в замке.

Но его подкупал тот озорной огонек, который загорался в глазах леди Сандры, стоило ей только услышать о вылазках в большой мир. Будто бы замок ее душил и совершенно не привлекал.

Теодор даже размышлял о том, куда он смог бы сам сопроводить Сандру. Что показать. Чем удивить. И как растоптать эту гнетущую ревность, которая разгорается в груди?

Он прикрыл глаза и резко встал из-за стола.

Сейчас ему нужно заботиться о делах страны. Дела сердечные смогут подождать. В тоске и разлуке, но смогут. Он сделает все возможное, чтобы леди Сандра обратила на него свое внимание. Пусть только вернется. И он сделает все, чтобы она больше не бежала с таким горящим взглядом за другим мужчиной.


Теодор Ньял дал себе обещание. И сдержал его. По крайней мере, первую часть. Ведь следующий день начался для него на рассвете. Он приступил к подготовке ритуала, отыскал необходимые свитки в сундуке своего деда, подготовил зелья. А после самолично доставил все необходимое в большой просторный зал.

Из помещения вынесли мебель, поставили длинные деревянные лавки у голых стен, закрыли окна. Ни лучика света не проникало внутрь. Только несколько зажженных факелов чадили и позволяли человеческому глазу хоть что-то рассмотреть.

Но и они вскоре потухнут, погрузив зал в полную темноту.

До этого времени ему требовалось расставить зелья, разложить свитки и возобновить в памяти слова заклинаний. В кромешной тьме он не сможет ничего прочитать.

– Прикажи ввести их, – спустя какое-то время произнес Теодор, сворачивая свитки и обвязывая их простыми холщовыми шнурками.

Двери в зал отворились, впуская часть света, внутрь нестройной рекой просочились девушки с распущенными волосами. Из одежды только длинные белые сорочки, ноги босые, взгляд опущен к полу.

Вскоре все они столпились у двери, которую вновь закрыли.

Теодор окинул девушек взглядом. Как ему показалось, тут было не больше сотни. Именно столько дочерей решили пожертвовать отцы Тархенда.

И пусть считалось, что звание Изумрудной ведьмы – это дар. Дар силы, жизни, будущего. Но по факту девушка, которая займет один из семи тронов, откажется от прошлой жизни. От семьи, от богатств. Она не сможет выйти замуж, обустроить дом, вырастить детей.

Нет. Ее судьбой станет забота о землях, о людях. А ребенка она сможет родить только от выбранного Союзом Семерых мужчины. Над ними проведут обряд, после которого ведьма обязательно понесет ребенка. Девочку. Будущую наследницу.

Привилегии имели и ограничения, на которые не все были готовы. Потому и неудивительно, что со всего королевства нашлось только около сотни девушек.

– Прошу вас, пройдите к лавкам, возьмите в руки один флакон и сядьте, – произнес король. Его голос гулко разлетелся по залу.

Девушки вздрогнули. Самые смелые послушались правителя Тархенда первыми. Они занимали места поближе к двери, сжимали в тонких пальцах сосуды с зельем. И замирали, ожидая своей участи.

– Хорошо. – Теодор дождался, пока последняя из приведенных сюда не займет свое место. – Сейчас погаснут факелы. Вы должны выпить зелье, которое у вас в руках. Оно не несет никакой опасности. По вкусу напоминает воду с горчинкой. После этого закройте глаза и слушайте мою речь. Если трон изберет вас, вы поймете.

Ответом королю стала тишина. Он взмахнул рукой, уничтожая пламя и погружая зал в кромешную тьму.

Помещение наполнил звук срываемых пробок, кто-то уронил пустой флакон, и он разлетелся на кусочки. По крайней мере, правитель надеялся, что тот уже был пуст.

А когда все вновь затихло, Теодор прикрыл глаза и нараспев зачитал слова заклинания. Ломая язык, открывая свою душу и помыслы перед Изумрудным троном. Взывая к нему.

И тот отозвался. Теодор почувствовал чужое вмешательство в свои мысли. Чувствовал, как от него что-то требуют. И тогда король стал проводником.

Раскинув руки в стороны, он широко распахнул глаза и выдохнул. В зале будто бы посветлело. Он видел силуэты собравшихся тут девушек. Видел, как одна сжимает в дрожащих пальцах закупоренный флакон. Испугалась, не стала пить. И потому фигура ее была подсвечена серым.

Эта девушка не интересовала силы. Они присматриваются к тем, кто открыл перед ними свою душу. Всю себя.

Теодор не знал, что ищет Изумрудный трон. Не видел никакой разницы между теми, чьи фигуры подсвечивались белым.

А потом…

Резкая вспышка, разрывающая голову боль. И взгляд Теодора под чужим влиянием смещается в сторону. Туда, где у окна сидит девушка. Она отличается от других. Не только тем, что ее фигуру объяло зеленое сияние. Она смотрит прямо, а не себе под ноги. Не мнет подол платья, не дрожит.

Ее спина ровная, лопатки сведены. Она ждет приговора.

И Теодору остается только подойти к ней, протянуть руку, вновь зажечь пламя на факелах щелчком пальцев. А после объявить, что Изумрудный трон избрал для себя претендентку от Тархенда.

Король совершает все необходимое, протягивает девушке руку. Но, когда в зале вновь становится светло, слова застревают у правителя в глотке.

Потому что за руку он держит Лили Паран.


Где-то на бескрайних болотах


Александра Романова

– Да чтоб его, – выругалась я сквозь зубы, отмахиваясь от комаров своей сумкой. Пищащий рой насекомых разлетелся в стороны, а потом с такой же скоростью собрался вместе.

Эти кровососы и не думали отступать. Явно объявили на меня охоту. А может, даже и соревнование какое устроили. Что-то из разряда «кто больше крови выпьет, тот не лох».

– Да сделай ты с этим что-нибудь! – взмолилась я, прожигая гневным взглядом спину Вилидара.

С момента выхода из портала он и словом не обмолвился. Только перед открытием перехода сообщил, что он закинет нас поближе к нужному месту. А дальше уже ножками.

– Вил!

– Что? – Он обернулся, с недовольством во взгляде несколько мгновений понаблюдал за моей войной с москитами.

А потом вздохнул и прошептал какое-то заклинание. Кровососы вмиг потеряли ко мне интерес и с присущим им писком отправились на поиски новой жертвы.

– Спасибо, – выдохнула я и расслабилась. – И за то, что не сдал меня Теодору.

– А надо было, – скривился колдун. – Трон тебя ни к чему не принуждал, потому путешествие со мной – очередная твоя глупость и прихоть.

Его слова меня больно ранили. Захотелось тут же ответить той же монетой. Задеть.

Взять себя в руки стоило огромных усилий. Что бы там ни происходило, а я, мать его, будущий психолог, нельзя идти на поводу у таких простых провокаций.

– Пусть так, но все равно спасибо.

Защитник опешил, окинул меня подозрительным взглядом:

– В замке тебе было бы куда безопаснее. К тому же Теодор не позволил бы причинить тебе вред. Никому.

– С чего такая уверенность? – Я сжала руки в кулаки, из последних сил удерживая спокойствие в голосе. – Он тебе сам это сказал?

– Неужели ты еще и слепая? – Новая шпилька от Вилидара, который так и пытается оттолкнуть и отвратить.

– Допустим. Что дальше?

– Аля, ты сделала свой выбор, – процедил он сквозь зубы. – Так зачем идешь за мной?

– Какой такой, прости, я выбор сделала? – выдохнула в ответ. – Приняла твою легенду об утраченной семье? Пытаюсь не выдать себя с потрохами?

– Если бы ты пыталась не выдать себя с потрохами, то сожгла бы эту одежду, – не остался в долгу мой спутник. – Да только эти иномирские тряпки притягивают к тебе внимание!

– О, а это что только что было? – вспылила я, не в силах больше сдерживаться. – Забота? Какая-то она у тебя странная, Вилидар Арне! И ведешь ты себя как придурок!

– Что же ты за придурком в болота сунулась?!

Вот где-то тут я поняла две вещи.

Первая – прямо сейчас мы ни к какому компромиссу не придем. В обоих кипит такая буря эмоций, что впору посуду бить и мебель крушить.

А вторая…

– Медленно обернись, – прошептала я одними губами, глядя Защитнику за плечо. – И вытащи меч.

Он собирался было ответить, а потом стремительно выхватил клинок из ножен.

Но мы оба из-за гребаной ссоры пропустили момент, когда огромные серые волки появились среди высоких колючих кустарников. Не заметили, как они взяли нас в кольцо и начали скалить пасти.

– Когда я скажу «беги»…

– Было бы куда, – оборвала я колдуна, жалея, что в этот раз даже о ножницах в кармане не позаботилась.

Глава 22

– Болотные волки, – резюмировал Защитник, стараясь не потерять из виду ни одну серую морду. – Пока не слышал историй, когда после встреч с ними выживали.

– Прекрасная новость, – буркнула в ответ. – И что делать?

Я стала с ним спиной к спине, стараясь не совершать резких движений. Из оружия у меня только сумка. Не очень-то и тяжелая, надо сказать. Ею даже по голове зверя не огреешь, чтобы отступил.

– Возьми. – Защитник будто услышал мои мысли и, не глядя, протянул кинжал.

Да-да, тот самый, который не так давно прижимался лезвием к моему горлу.

– Ты же понимаешь, что пригрозить ножницами мужчине – это одно, – пробормотала я, забирая оружие, – а тыкать в волков ножичком – совсем другое?

– Главное, за лезвие не хватайся, – хмыкнул он.

– Отравлено? – вспомнила я его предостережение.

– Нет, но заточено.

А волки тем временем подступали, брали нас в плотное кольцо. В их сверкающих глазах плясали огоньки безумия и голода. Звери скалили пасти, а я… Я почему-то не чувствовала страха.

Дворовых собак – и тех старалась по широкой дуге обходить. Никогда не угадаешь, что у них на уме. А тут целая стая волков.

Первый зверь с рычанием бросился в атаку. Вилидар ловко зашел мне за плечо, рубанул мечом, раня волка, и отступил на прежнюю позицию.

– Их слишком много, – резюмировал он. – Один бы я справился. Но от тебя нельзя далеко отходить.

– Опять заявишь, что я только обуза в твоих путешествиях? – съязвила я, перехватывая кинжал поудобней.

– После боя поговорим.

Не знаю, будет ли там это «после», если бой завяжется. Но рта я больше не раскрыла. Вилидар еще несколько раз отмахнулся от зарвавшихся волков мечом.

– Чего они ждут?

– Команды вожака. Пока что к нам присматриваются.

– Это я вижу.

А еще вижу, что волков становится с каждой минутой все больше. Из-за колючего болотного кустарника появляются все новые и новые звери. Двигаются бесшумно по хлюпающей разъезжающейся земле. И смотрят на нас. Ждут.

Леденящий душу вой разлился по воздуху, заставив сердце учащенно забиться. Руки онемели от напряжения, я буквально мертвой хваткой вцепилась в сумку и кинжал.

– Я пробью коридор, – прошипел Вилидар. – Следуй за мной. Не отставай.

Я даже ответить не успела, как он повернулся и кинулся на волков, стоящих передо мной. Засвистела разрубающая воздух сталь. Я бежала следом, стараясь не смотреть по сторонам и под ноги. Несколько раз поскользнулась, но устояла.

Мы прорвались, да только спастись не удалось.

Колдун резко остановился, развернулся, я пробежала мимо него несколько шагов, пока смогла затормозить. Теперь за нашими спинами не было волков, только бескрайняя зеленая топь с булькающими лужами, зато с другой стороны…

Серая лавина зверей, во главе которых стоит вожак – большой черный зверь с огромной пастью. Они злятся, смотрят на человека с мечом, который помешал игре. Готовые кинуться и растерзать.

– Может, какое заклинание? – пискнула я, понимая одно: у нас против них нет никаких шансов без магии.

– Болотные волки невосприимчивы к большинству заклинаний, – слишком спокойно отозвался Защитник, аккуратно пятясь. – А те, к которым восприимчивы, читаются слишком долго.

– И…

– Беги, Аля.

– Сзади болото.

– Понял. Тогда отступи.

И, не сказав больше ни слова, он кинулся в бой. Волки взвыли, вожак напал первым. Остальные бросились за вожаком. Завязалась кровопролитная драка.

Я не могла заставить себя отвернуться, кусала губы и умоляла богов и Изумрудный трон помочь. Пусть Защитник хороший воин, пусть умеет отстаивать свою жизнь. Но болотных волков слишком много. Я бы сказала, чересчур много.

Отвлекшись на сражение, я не сразу заметила троицу, которая направлялась ко мне. Серые волки, худые, но с блестящей шерстью. Будто и не в грязи всю жизнь жили.

Они крались, загоняли добычу.

Перехватив кинжал, я направила его на зверей:

– Подойдите еще ближе, и пожалеете.

Возможно, мне показалось, но всего на мгновение они опешили. Покосились на оружие в моих руках, вновь вскинули взгляды к лицу. Шее. И зарычали.

– Прочь! – Я попыталась отпугнуть их, как дворовых псов.

Один и вправду отступил, а потом еще громче зарычал.

Защитника не было смысла звать, он не услышит. А если услышит, то отвлечется и пропустит удар. Надо было справиться самой. Их всего трое.

«Позови их».

– Что? – выдохнула я.

«Позови».

– Ко мне! – рявкнула я, сама пугаясь того, что творю. – Ко мне! Быстро!

Я готова поклясться, что не пила и ничего не принимала. Но эти звери… Они действовали как в самых настоящих наркотических фантазиях. Замерли на месте, склонили головы и тихо заскулили, как собачонки.

Вскинув взгляд, я повернулась в сторону сражения. Хотелось призвать Вилидара в свидетели. Сказать, что эти волки какие-то странные. И вообще, пусть гаркнет на остальных хорошенько. Может, тоже присмиреют. Да только эти самые волки кинулись врассыпную, прервали драку, обогнули Защитника и кинулись в мою сторону.

– Аля!

А я даже пошевелиться не смогла. Меня будто бы к этой проклятой грязи приклеили. Я как в замедленной съемке видела приближающуюся лавину волков. Видела, как они замирают от меня в метре и склоняют головы. Видела, как вожак оказывается ближе всех остальных, взвывает, задрав морду к небу.

И от протяжного пугающего звука я отмираю.

– Аля? – Вилидар стоит неподалеку, не опускает меч и с опаской косится на дикую стаю. – Что происходит?

– Я бы объяснила, если бы знала. – Голос дрожит. – Они отступили? Мы можем уйти?

– Нужно попытаться.

Кивнув, я обхожу смиренно замерших волков по большой дуге, вкладывая свою руку в ладонь воина.

– В артефакте осталось еще два заряда, – тихо произносит он. – Один на возвращение, второй запасной.

– Пора использовать запасной, – шепчу в ответ. – Давай уйдем отсюда.

Колдун только достает артефакт, он вздрагивает в его руке, а воздух перед нами покрывается волнами и рябью. Я все еще вижу волков, когда делаю шаг в портал. Забываю задержать дыхание и, когда оказываюсь на зеленой сухой поляне, захожусь в кашле.

– Ты как? – Сильные руки подхватывают меня под локоть, помогая устоять на ногах.

Я кашляю и киваю, пытаюсь показать, что все хорошо.

Да вот только все это ни черта не хорошо. Непонятно. Странно. Пугающе. Но – не хорошо.

– Как ты? – повторил Защитник, повернул меня к себе лицом, окинул пристальным взглядом. И, не заметив ранений, свободно выдохнул, воткнул меч в землю и попросту сел на траву.

Портал перенес нас на огороженную высокими разлапистыми деревьями поляну. Где-то неподалеку шумела вода. Но мы явно миновали границу болот, оказавшись в лесах.

– Я да, а вот ты ранен, – возмутилась я, наблюдая за тем, как на светлом рукаве рубахи расплывается алое пятно.

– Чепуха, – отмахнулся колдун. – Царапина. Если помолчишь, я быстрее прочитаю заклинание лечения.

Прикусив язык, я отступила, под ногами хрустнула веточка. И то верно. Не мешало бы хвороста набрать для костра. Наше путешествие было не таким уж и долгим, но после всего пережитого я точно хочу привал. Разведем костер, соорудим спальные места.

Я любила походы. Но ровно до того момента, пока не хотелось в душ.

– Самое время объяснить, что произошло на болотах. – Вилидар присел на корточки рядом с хворостом, который я складывала шалашиком, и заглянул мне в глаза. Через дыру в рубашке виднелась гладкая загоревшая кожа. Ни следа от рваной раны.

Подняв глаза, я встретилась с мужчиной взглядом и… и не смогла сдержать рвущегося наружу яда. Того самого, который скопился в душе после стольких попыток меня обидеть.

– Это, я так понимаю, очередное перемирие между нами, да? Все? Ты больше не будешь тыкать меня тем, что я танцевала с твоим братом?

Он даже опешил от такого напора. Удивленно вскинул брови, а потом резко встал и отошел к вещам. А я только язык прикусила.

Нет, ну кто меня просил? Могла бы не напоминать!

Ага, а потом бы он сам вспомнил – и понеслась душа по кочкам! Надо расставить все точки над «i» перед тем, как продолжать общение.

– Может, поговорим нормально? – поинтересовалась я. – Без всего вот этого. Задолбало, честно.

– А что ты хочешь от меня услышать? – Вилидар медленно повернулся и взлохматил волосы пятерней.

– Правду.

– Правда заключается в том, что я не должен испытывать никаких эмоций. Я голем из крови и плоти для защиты Изумрудной ведьмы. Я не могу и не должен ничего чувствовать. Но…

– Но чувствуешь, – поняла я его, вставая и делая шаг навстречу. – Если ты пытаешься скрыть это после того, что произошло в моей комнате, то это глупо, Вилидар.

Он несколько мгновений молчал, и взгляд его был таким грустным-грустным.

– Единственное, что ты можешь сделать для меня, Александра, – это оставить одного. Это будет лучшим решением.

– Ага, видела я эти лучшие решения! – фыркнула я, взмахнув рукой. – Ты там уже пытался в одиночку стаю волков перебить. И как оно?

– Не очень результативно, – пожал плечами он. – Но раз мы подошли к этой теме, а ты услышала все, что хотела…

– Не все.

– Да? – Колдун изогнул правую бровь. – Что еще ты хочешь знать?

– Откуда у тебя свежий порез на ладони?

Он скользнул взглядом к правой руке. От указательного пальца и практически до вен тянулся алый рубец.

– Порезался.

– Не лги. Ты только что на моих глазах исцелил себе рваную рану. А руку оставил? Да так, что рубец набух?

– И все-то ты замечаешь!

– Сколько недовольства в твоем голосе. Так что это?

– Это, – Вил поднял руку и продемонстрировал мне рубец, – знак клятвы. Которую с меня взял Теодор. Я поклялся, что ни при каких обстоятельствах не причиню тебе вреда.

– Что? – выдохнула я, не поверив своим ушам.

– Да, мой брат заботится о тебе. Тут я удивляться должен вообще-то.

– Да нет! Почему он взял эту клятву с тебя? – Я покачала головой. В которой опять ничего не желало укладываться. Ну что же, видимо, судьба у меня такая – с вечно не уложенными мыслями жить.

– Может, переживал, что я решу отомстить и прибью тебя тут назло ему.

– Но ты бы так никогда не сделал…

– Не сделал. Но Теодору это невдомек.

– Какие глупости.

– Я ответил уже на два твоих вопроса, Александра. Хватит увиливать от темы.

– Я не увиливаю, – пробормотала в ответ. – Почему его нельзя вылечить?

– Аля! – Защитник так на меня посмотрел, что стало совестно. – Это уже третий вопрос. И я опять отвечу. Залечить рубец нельзя, потому что это клятва. Действует этот тип заклинания до десяти дней. Потом рубец сам по себе исчезнет. А если я нарушу клятву – то умру. Ну это так, опережая твои дальнейшие расспросы.

Я так и захлопнула рот, потому что именно о последствиях и хотела уточнить.

Потом вздохнула, собралась с духом и произнесла:

– Там, на поляне, я услышала голос. Он появляется в моей голове не в первый раз. И он посоветовал позвать волков. Ну я и… послушалась. Результат ты видел.

Лицо колдуна вытянулось от удивления, а взгляд стал цепким и колючим. У меня от него даже мурашки поползли по спине.

– Я ведь не с ума схожу?

– Нет. Не с ума. Но, похоже, ты все-таки прогневала Изумрудный трон.

– Лжешь, – отрубила я, глядя ему в глаза. – Я кожей чувствую, что ты мне сейчас лжешь.

– Лгу, – не стал спорить он. – А ты уверена, что готова выслушать правду?

– Уверена.

Глава 23

– Как таковой правды нет, – тут же осадил меня Вилидар. – Есть только догадки.

Не лжет.

– И какие же?

– Изумрудный трон и в самом деле выбрал тебя, общается с тобой. А что, если это именно он перетащил тебя в чужой мир?

– Трон? – Я удивленно вскинула бровь. – С чего бы это вдруг?

Хотя если так подумать, то у кого еще хватит сил? Если только это не огромная ошибка чьего-то заклинания.

– Что, если именно ты должна стать Изумрудной ведьмой? – предположил Вилидар.

Казалось, даже ветер и тот затих. Я смотрела на него как на сумасшедшего. Разве что только пальцем у виска не покрутила.

– Ты там головой не ударялся, пока я волков усмиряла?

– Именно об этом я и говорю, Александра, – слишком спокойно произнес он. – Медведи, которые приходят за помощью именно к тебе. Волки, которые слушаются приказов. Трон, который общается с тобой мысленно. Не слишком ли много совпадений?

– Не-не-не, – я взмахнула руками, – это идиотизм! Ты себя вообще слышишь? Я из другого мира. Как я могу стать Изумрудной ведьмой? Я даже законов ваших не знаю. О чем-то большем даже говорить смысла нет.

– А пробуждающаяся в тебе магия?

Я замерла, не веря своим ушам.

– Ты ведь и до этого говорил, что вся это магия… Говорил, что это, может, я так под мир перестраиваюсь… Ты что, давно решил, что я будущая Изумрудная?

– Я ничего не решал, Александра. Не мне принимать это решение. Но ты можешь принять участие в испытаниях от Тархенда.

– Не-не-не, даже думать об этом перестань! У вас там сейчас и без меня девушек подбирают. Вот пусть одна из них трон и занимает. Это не мой мир, не мое место…

– Уверена?

Его вопрос прозвучал хлесткой пощечиной.

Это ведь не может быть правдой?

Нет, это все, конечно, круто. Магия там, правление, прямо как в книжках. Но каким боком ко всему этому я? Даже если и допустить мысль, что это всесильное кресло меня сюда и перетянуло… то на кой черт? И почему именно я? Неужели миров мало? Или девушек в них?

«Время еще не пришло».

Я вздрогнула и подняла глаза на Вилидара.

– Он опять со мной говорит, – пролепетала я.

Защитник только вопросительно вскинул бровь.

– Говорит, что время еще не пришло. Какое время?

– А мне откуда знать? – развел руками он. – Спроси у него.

– Если я так сделаю, то пойду на поводу у твоих догадок. А мне ваши эти звания и даром не упали. Пусть тут и весело-задорно, но это не мой мир. Понимаешь?

Судя по взгляду, он меня не понимал. Абсолютно.

Буркнув что-то о том, что мне надо проветрить голову, я прошагала мимо колдуна и направилась туда, откуда раздавался шум воды. Сейчас умоюсь холодной водицей, может, мысли соберу по кусочкам. Проще станет.

О том, что могу и тут встретить каких-то зверей, даже не думала. Голову занимали только предположения Вила. От эмоций практически колотило. Если он прав, то… то я не смогу вернуться домой. Не смогу обнять маму, встретиться с подругами, сходить в кино.

Да только все это какой-то бред. Зачем миру и умному трону иномирянка у власти? Это ведь глупо.

Тряхнув головой, я вышла из-за стены деревьев и на мгновение забыла обо всем, что меня волновало. Тропинка вывела не к ручью и даже не к реке, а к большому водопаду.

Тугие струи скатывались по камням, барабанили по поверхности небольшого, но явно глубокого озера. Вокруг шумела зелень леса и пробивались голоса певчих птиц.

– Тут красиво, – послышалось сзади.

– Ходи, пожалуйста, не так тихо, – попросила я, вздрогнув от неожиданности.

– Умылась? – усмехнулся мужчина, скидывая куртку на землю.

– Что ты собираешься делать?

– Хочу смыть болотную грязь, – пожал он плечами, расшнуровывая рубашку на груди. – Пока ты волков силой мысли усмиряла, я по лужам катался, уворачиваясь от их клыков.

– А мог и просто щит магический поставить, – блеснула я знаниями.

– И получить клык в артерию, – парировал он. – Это не та магия, которая могла бы их остановить.

Зато моя смогла…

– Я, конечно, ничего не имею против, – протянул Вил, оставшись в одних штанах. – Но во избежание неловких ситуаций, может, ты отвернешься?

Отмерев, я скользнула взглядом по подтянутому мужскому телу и изогнула бровь:

– Ты там нижнее белье собрался снимать, что ли?

– Аля, – я получила от Защитника снисходительную улыбку, – я не женщина, чтобы носить нижнее белье.

Где-то в этот момент в моей голове пролетело сразу несколько мыслей. Начиная от: «Фу, это же неудобно! И негигиенично». И заканчивая: «Черт, а он-то уже за ремень взялся!»

Отвернувшись, я дождалась всплеска воды и только потом обернулась. Вилидар уже стоял по пояс в воде у водопада, фыркал от попадающих на лицо струй и орудовал каким-то артефактом, смывающим с него грязь.

И вот тут-то мне явно было пора оставить его одного, вернуться в лагерь, может, попытаться разжечь костер. Но взгляд зацепился за сложенный пополам листок пергамента, выскользнувший из кармана мужской куртки.

Ветер постепенно подталкивал его к воде. Еще бы немного, и что-то, возможно важное для Защитника, пало бы смертью мокрых.

Подхватив листок, я хотела было вернуть его на место, но резкий порыв ветра раскрыл его.

– Твою мать, – пробормотала я, глядя на свой собственный портрет.

Да такой искусный. Я на фотках не всегда так хорошо получалась, как на этом рисунке!

Подняв глаза, поймала взгляд Защитника.

– Какого лешего ты тут делаешь, Аля?

– Спасала твои записи, которые почему-то оказались моим портретом, – перекрикивая грохот водопада, произнесла я в ответ.

Двумя мощными гребками Вил отплыл от источника шума:

– Что?

– Говорю, прячь свои личные вещи получше. – Я тряхнула рисунком. – Даже знать не хочу, для каких он тебе целей нужен был.

– А что ты можешь предположить? – хохотнул он.

– Ничего приличного, – отозвалась я, аккуратно просунув пергамент в карман его куртки. – И лучше бы я этого не видела.

– Дура ты, Аля, – рассмеялся колдун. – Этот портрет у меня еще с момента, как тебя показал Изумрудный трон.

– О, так это кресло еще и рисовать умеет, – фыркнула я.

– Нет, рисовать умею я, – пожал он плечами, отступая на глубину. – А вот по поводу твоих неприличных мыслей я бы послушал.

– Пожалуй, не стоит. Приятного купания.

Развернувшись, я отругала себя за любопытство и пошлые мысли, а после поспешила к нашему лагерю. Завтра утром искупаюсь. Надеюсь, что после ночи вода не будет слишком уж холодной.

Вил вернулся где-то минут через двадцать, разжег костер, повесил над ним захваченный котелок, в воду кинул какие-то травы. И вскоре мы пили вкусный чай с приготовленными мне в дорогу Куарой бутербродами.

Практически не разговаривали. У нас обоих было слишком много тем для размышлений, чтобы тратить время на пустую болтовню. Я все ждала, когда Защитник спохватится и выкинет рисунок в огонь. Но так и не дождалась.

А поутру я проснулась первой, потянулась и, прихватив дорожное полотенце, поспешила к водопаду. К моему ужасу, вода была не просто холодная, а ледяная. В итоге пришлось раздеться до нижнего белья, намочить полотенце в озере и, вздрагивая от порывов ветра, обтирать им пыль и грязь.

Не самая лучшая процедура по моим представлениям. Но приходилось довольствоваться и этим.

Зато, когда вернулась в лагерь, там уже ждал завтрак из похлебки и хлебных лепешек. Вил кивнул мне и протянул неглубокую деревянную плошку с вином.

– Вот так вот напиваться с утра пораньше в мои планы не входило, – пробормотала я, покосившись на то, что мне предлагали.

– Согрейся. А то еще заболеть умудришься. Кто тебе мешал помыться вчера, когда вода еще была теплой после длинного дня?

– Глупость, – не стала скрывать я. – Но на ошибках учатся.

– Не все ошибки можно пережить, – мрачно протянул Защитник. – А теперь пей, ешь и пойдем.

– Далеко нам?

– Река Риз заканчивается уже знакомым тебе водопадом, нам нужно только подняться и идти на север.

– Что ты там хочешь найти? – Я сделала глоток из плошки и скривилась. Вино оказалось кислю-у-учим.

– Если помнишь, Никард сообщил, что заказы наемников тянутся именно из тех угодий, в которые мы держим сейчас путь.

– И что за угодья там?

– Понятия не имею, никогда не бывал. А расспрашивать было слишком опасно. Без достоверного источника информации всегда можно спугнуть того, кого ищешь.

– Именно поэтому ты не захотел брать те грамоты у Теодора?

Стоило прозвучать имени короля, как Вил тут же напрягся.

– Что такое?

– Пока ничего, только догадки.

– Опять ты за свое?! – возмутилась я, хлопнув ладонью по бедру.

– И за твое и за наше, – огрызнулся колдун. – Ты взяла грамотки?

– Да.

– Сожги.

– Но…

– Сожги, Аля. Никто не должен знать, что мы едем по поручению короны.

– Но почему?

– Потому что это может спутать все планы. Мы идем туда как путешественники. Лицо Защитника им может быть известно только в том случае, если именно из угодий поступали заказы наемникам. А нас от этого ни одна бумажка не спасет.

Я мотнула головой, совершенно с ним не согласная:

– Но ведь эти бумаги могут развязать язык кому надо.

– Эти бумаги только заставят относиться к нам с предубеждением. А язык хорошо развязывают две вещи: золото и сталь.

– Я ничего не понимаю! Ты ведь без этих бумаг не мог несколько дней никуда отправиться, а теперь просишь их сжечь!

– Я солгал тебе, – и бровью не повел Вилидар. – Иначе бы ты долго возмущалась моим интересом к графине Монтель.

Под хмурым взглядом колдуна я отправила выданные Теодором грамоты в костер. Тот довольно заурчал, выстрелил в небо искрами и с удовольствием сожрал бумагу.

– А теперь пора собираться, – встал с земли Защитник. – Чем быстрее справимся с этим делом, тем лучше.

– Угу, а… Вил, это твое. – Я протянула ему кинжал.

Он только взглядом мазнул по оружию:

– Пусть будет у тебя.

– Зачем?

– Для твоей безопасности, Александра. Если ты решила отказаться от предложения Изумрудного трона, то будь готова защищать себя сама.

Глава 24

Знаете, чего я никогда не пожелаю девушке в походе? Критических дней. Потому что это ад. Нет, не так! Это АД. Да, именно из двух больших букв.

Вилидар будто бы почувствовал мое дурное настроение еще за несколько часов до наступления апокалипсиса, старался не трогать и не злить. А я благодарила служанок и желала им всего самого хорошего в этой жизни, потому что эти зайки додумались положить в мою сумку все необходимое для столь критического во всех смыслах случая. И, к моему счастью, в этом вопросе местные лекари продвинулись ничуть не хуже земных.

Не хватало только таблеток для успокоения болей. Но это я уже как-нибудь переживу. Или зарежу кого по пути, а только потом переживу. Нож-то у меня с легкой руки Вилидара в наличии имеется.

– Почти добрались, – нарушил молчание он. – К обеду будем на месте.

– Отлично. – Я потянулась. – Надеюсь, тебя там в лицо не знают и нам предоставят человеческие условия.

– Не уверен, Аля. У меня нехорошее предчувствие.

У меня тоже. Только по другой причине.

Защитник покосился в мою сторону, оценил количество недовольства на лице и ускорил шаг. То ли сбежать от меня попытался, то ли до сведущих людей побыстрее добраться захотел.

В общем, как он и прогнозировал, к обеду мы подошли к крайнему аккуратному домику из красного камня. С него начиналась деревня из одинаковых маленьких хаток. Вдалеке виднелся двухэтажный особняк из черного дерева. И все это в зеленых тисках леса! Ни поля с пшеницей, ни мельницы для переработки зерна. Только небольшие огородики у каждого из домов.

– И что мы тут ищем? – уточнила у своего спутника, поправляя враз ставшую тяжелой сумку.

– Пока только хозяина угодий.

– Полагаю, нам туда. – Я указала в сторону двухэтажного дома. – Вряд ли это для лошадей построили.

– Похоже на правду, – хмыкнул Защитник, бодро двигаясь в том направлении.

Скорее бы это наше путешествие закончилось.

– И что мы будем делать? Зайдем и напрямую спросим, не посылают ли они к тебе наемников? Или не причастны ли они к убийству Изумрудной ведьмы?

– Конечно, так и сделаем, – съязвил он, выныривая из своих мыслей. – Другого же пути нет.

– Ну так ты меня не посвятил в план действий.

– Тебя изначально в плане не было вовсе, – вздохнул колдун. – Но впишем, не проблема.

– Ну да, легенды ты придумывать мастер.

– Именно потому говорить буду я. А ты молчи.

– А может, еще на что сгожусь? – буркнула я, мысленно составляя план по устранению одного назойливого Защитника.

– Я подумаю. А пока просто молчи.

Нет, ну он издевается. Просто издевается!

Рта я так и не закрыла. Бухтела всю дорогу до особняка. По пути нам ни единая душа не попалась. И кто знает, для кого это было больше на руку.

– Аля, я тебя очень прошу, не выступай, – раз этак в пятнадцатый за последние несколько минут попросил меня Вил, а затем забрал у меня мою сумку и свернул к высокому крыльцу.

Я поплелась следом, дождалась, пока мой спутник постучит в дверь, и замерла. Открыли нам не так быстро, как того бы хотелось. На пороге вырос низкий полноватый мужичок в серой рубахе, окинул Вила подозрительным взглядом.

– Кто такие будете?

– Путники мы, – спокойно отозвался колдун. – Это леди Сана… Раштен. Я ее охранник. Мы ехали из земель Янтарного трона, но нарвались на банду разбойников. Только и смогли, что ноги унести. Хотели попросить крыши над головой на грядущую ночь. Если вы, конечно, позволите.

Я уловила лесть в его голосе, и та, надо сказать, возымела действие. На лице толстяка расплылась самодовольная улыбка.

– Ну что вы, – проворковал он в ответ, – я не хозяин здешних земель. Но я передам ему ваши слова, господин…

– Мое имя Нир. Просто Нир. Я слуга леди Саны.

– Леди Сана, позвольте приветствовать вас на земле, что принадлежит лорду Гольшарски. Сам господин примет вас через несколько минут, прошу, проходите. Леди Сана…

– Мне жаль, – Вилидар не дал тому и шагу в моем направлении сделать, – но леди Сана пережила в детстве ужасное событие. С тех пор она не разрешает к себе прикасаться незнакомцам. И утратила голос.

Ах… Ах ты говнюк!

– Какая жалость, – покачал головой слуга. – Проходите. Нечего на пороге стоять.

Вил жестом предложил мне зайти внутрь, шагнул следом. Слуга попросил нас подождать в небольшой гостиной с широким диваном и камином, а сам поспешил известить своего хозяина о гостях.

– Немая, значит, да? – прошипела я так, чтобы услышал меня только колдун.

– Так надо.

– Мог бы и предупредить. А имена-то какие у нас теперь классные.

– Тихо ты.

Я прожгла его таким взглядом, что и никаких слов не нужно было, чтобы понять все, что я о нем сейчас думаю. Защитник же сделал вид, что ничего не заметил. Поставил наши сумки на пол и повернулся лицом к зажженному камину.

Странно, но внутри дома было холодно. Такое чувство, будто тут кондиционер включили на максимум. Я поежилась и села на диван, протягивая перед собой уставшие ноги.

– Леди Сана, Нир, – по лестнице практически бегом спустился слуга, – господин примет вас во время ужина.

Я обернулась к окну. Солнце еще было высоко. По идее люди и отобедать еще не успели.

Мужичок проследил за моим взглядом и развел руками:

– Распорядок жизни у нас такой, леди. Встаем ранним утром, когда еще даже солнце отдыхает. Охотники мы. Потому и спать ложимся рано.

Я покосилась на Вилидара. Почему-то жизнь охотников представлялась мне несколько иначе. Особенно если охотишься с помощью магии.

– Звучит необычно. – Защитник поймал мой взгляд. – Никогда до этого не встречались с охотниками. Много нового узнаем.

Лжет.

А это значит, что тут уже что-то нечисто.

– Пройдемте, – пригласил нас слуга. – Ваши вещи доставят в выделенные комнаты.

Вил, представившийся Ниром, кивнул, галантно предложил мне локоть. А я опять почувствовала себя не в своей тарелке. Опять изображаю леди в одежде, которая для этого не подходит.

Столовая, в которую нас проводили, оказалась еще меньше гостиной. Мебель из темного дерева, несколько пейзажных картин в массивных черных рамах и небольшой дубовый стол, рассчитанный на четыре персоны.

– Приветствую в моем доме, путники, – улыбнулся мужчина, сидящий во главе стола. Он встал, кивнул нам. – Надеюсь, что услышу от вас занимательную историю в награду за мою доброту.

Высокий, худощавый, со светлыми, собранными в длинный хвост волосами. Лицо хищное и будто выточено из горной породы. Но стоило ему улыбнуться, как вся напускная серьезность тут же исчезла.

– Конечно, лорд Гольшарски, – согласился Вилидар, отодвигая для меня один из стульев. – Я с радостью поведаю вам историю нашего путешествия.

На ужин у местных охотников было мясо. Точнее, птица. Целиком зажаренная на вертеле.

Не знаю, как там принято ее есть у здешних леди, но меня мама приучила, что птицу – только руками. Потому, придвинув к себе большую салфетку, я, никого не стесняясь, приступила к еде.

Вилидар что-то рассказывал о долгом путешествии к моему будущему жениху. Якобы папенька несуществующей леди Саны сосватал единственную дочурку важной местной птице. И вот другу детства, а по совместительству еще и охраннику, пришлось сопровождать девушку в столь опасной дороге.

Прямо несчастную судьбу себе нарисовал.

– Странно, что жених леди Саны не предоставил вам магический переход.

Я вздрогнула и подняла глаза на Вила. Тот только усмехнулся и произнес:

– Прошу вас, не говорите о чарах при леди. Именно из-за них с ней приключилась такая беда. Потому мы путешествуем на лошадях… точнее, путешествовали.

– О, прошу прощения, леди Сана, – склонил голову хозяин угодий. А после повернулся к Вилидару. – К сожалению, у нас нет лошадей, нечего вам предложить.

– Да, конечно, я понимаю. На самом деле, если я ничего не путаю, мы вскоре выйдем к городу Типра, там можно будет прикупить лошадей.

– Вы абсолютно правы. Но что мы с вами все разговоры ведем, леди Сана наверняка устала после пешего перехода. Хорошо, что вам удалось отбиться от разбойников. И плохо, что остались без лошадей. Мои люди подготовили вам гостевые покои. Можете принять ванну и отдохнуть с дороги. Завтра утром меня вы не застанете, вас проводят слуги.

– Конечно, благодарим вас за заботу, лорд Гольшарски.

– Простите, я, кажется, запамятовал, откуда вы?

– Нифская долина, земли Янтарного трона, – моментально отозвался Защитник.

– Неужели мода там изменилась, – протянул мужчина, окинув меня цепким взглядом.

– Отец леди Саны – знатный портной, – тут же среагировал Защитник. – Кто-то его принимает, кто-то нет. Все зависит от того, насколько сильно он приложит руку к веянию моды.

– Такой вариант дорожной одежды для леди куда практичнее, – согласился лорд. – А теперь не смею вас задерживать. Отдыхайте.

Я вытерла руки о салфетку, присела в реверансе перед хозяином и поспешила за Вилидаром. Слуга, который нас встретил на пороге, провел к двум комнатам за массивными дверями из черного дерева, расположенными друг напротив друга. Пожелал хорошо отдохнуть и поспешил оставить.

– Не спи, – шепнул Защитник, открывая свою дверь.

Я не ответила. Мало ли, услышит кто, что леди Сана вдруг обрела голос. И прошла в свою комнату.

Помещение было разделено темной ширмой на две части. С одной стороны у окна стояла просторная двуспальная кровать, рядом с которой приютился комод. Именно на него положили мою сумку.

По другую сторону исходила паром огромная лохань. На тумбе рядом стояло несколько серых тюбиков.

В ванну лезть сейчас было бы последней дуростью, но упустить шанс я не могла. Потому следующие минут десять я потратила на мытье головы. Но то ли я не то средство выбрала, то ли мои волосы так отозвались на местный шампунь…

– Надеюсь, что после очередной помывки вы перестанете быть такой соломой, – вздохнула я, вырывая расческой волосы.

Привести их в нормальный вид не удалось даже после того, как они высохли. Хотелось ругаться, запустить чем-то в стену… Но нужного результата вряд ли добилась бы.

Сколько времени я просто расхаживала по комнате, не скажу. Солнце уже начинало медленно клониться к западу, вокруг стояла подозрительная тишина. А я размышляла над тем, как этим людям удалось построить себе такой график жизни. Если нам, конечно, не лапшу на уши навешали с этими их чересчур ранними отбоями.

Вода в лохани уже давно остыла, когда под окнами послышалось тихое ржание. А после еле различимый стук копыт.

– Лошадей у вас, значит, нет, – пробормотала я, закидывая сумку на плечо и вытаскивая кинжал. – И кто же это прибыл после отбоя?

Глава 25

В коридоре я столкнулась с Вилидаром. Он тихо закрыл за собой дверь, поймал мой взгляд и коротко кивнул. Не знаю, услышал ли он перестук копыт или сработала какая-то чуйка, но по взгляду читалось недовольство происходящим.

– Уходим? – одними губами поинтересовалась я.

– Рано, – покачал он головой. – У нас нет сведений. Спрячься. Сейчас тут будет бой.

– Уверен, что разделяться – лучший вариант?

– Наемникам, как волкам, ты не прикажешь отступить.

Ну что же, довод весомый. Да только прятаться в незнакомом доме – это скорее сильнее подставляться. О чем я незамедлительно и сообщила Защитнику.

– Просто держись подальше от гостевых комнат. – Он подтолкнул меня в спину, заставляя сдвинуться с места. – Давай.

До лестницы, которая вела на первый этаж, мы добрались быстро. Где-то там сбоку должна была находиться столовая. Дальнейшая же планировка особняка оставалась загадкой.

Дверь в дом открылась без стука и помощи слуг. Я увидела только несколько высоких фигур, закутанных в черное, после чего шагнула в сторону и скрылась за колонной.

Вилидару лучше не мешать. Он и без моего вмешательства их в капусту порубит. А вот хозяина отыскать бы не помешало. Если этот хрен свалит в ночь, как и обещал, ответов мы не получим.

Опустив сумку на пол, я ногой задвинула ее за вазу и, захватив кинжал, пошла по коридору. Где-то сзади завязалась драка, сталкивались мечи, тихо вскрикивали люди. Но голос Вила я не слышала. А значит, он пока побеждал.

Сердце стучало где-то под горлом. Кинжал то и дело норовил выскользнуть из вспотевших от переживания рук. Но я упрямо сжимала его и заглядывала за каждую встреченную дверь.

Сколько шансов, что я сейчас найду спальню или кабинет этого лорда Гольшарски? Он ведь может быть где угодно! Может, уже и сбежал с концами. Говорил же, что утром мы его не застанем…

У поворота направо я замерла буквально на секунду, прислушалась и шагнула.

– Ох!

Плечи обхватили чужие руки, в полумраке сложно было понять, кто стоит передо мной. Зато голос его выдал с потрохами.

Лорд Гольшарски отпустил меня, отступил на шаг, положил руку на рукоять меча и вопросительно поднял брови:

– И что вы тут делаете, леди?

– Ищу одну крысу. – Спокойствие резко схлынуло. Одним ножичком против меча я ничего не сделаю.

– О, а я вижу, что вы все же можете говорить… Леди Сандра, верно?

– Свершилось чудо, – в тон ему отозвалась я.

– Какая прелесть, – хмыкнул мужчина, а потом задержался взглядом на кинжале. – Ну и что будем делать? Драться с женщинами я не привык.

Прислушавшись к тишине, ляпнула:

– Я тоже не привыкла травить крыс.

– Какое громкое заявление в моем доме, – скривился он, вытаскивая меч. – Кому-то стоило бы укоротить язычок.

– Король вас по голове за это не погладит.

– Думаете? – Лорд Гольшарски насмешливо вскинул бровь. – Насколько я понял, вы тут без его печатки. А значит, и доказательств у вас никаких нет.

Взгляд прыгнул к поблескивающему в свете звезд лезвию меча. У меня никаких шансов. А значит, надо тянуть время. Просто тянуть проклятое время.

Где же Вилидар?

Звуки сражения из холла-гостиной больше не доносились. Бой закончился. Но кто победил… Стоп! Даже не сметь думать о таком! Вил не мог проиграть какой-то шайке наемников. До этого не проигрывал и теперь не сможет.

– И кто же вы такая, леди Сандра? – шагнув вперед, поинтересовался лорд, будто тоже растягивая время. – Одежда у вас необычная, акцент тоже присутствует. Правда ли то, что вы забыли все?

Я сцепила зубы. Ему все было известно с самого начала. Но ответить на этот каверзный вопрос не пришлось.

Каюсь, моргнула и пропустила все то, что произошло за короткое мгновение. Только успела рассмотреть блеск стали. А уже через миг к горлу хозяина этих земель оказался прижат чужой меч.

– Я бы на вашем месте не вел таких речей с ней, – протянул Защитник, каким-то чудом оказавшийся за спиной хозяина имения.

– Думаете?

Лорд приподнял руку и ловко надавил большим пальцем на перстень с большим камнем.

«Сзади».

– Сзади! – воскликнула я, повторяя за голосом. Уверенная в том, что предупреждение было не для меня.

Вил замешкался всего на мгновение, убрал меч от горла лорда и, развернувшись, стремительным взмахом расчертил им перед собой воздух. С лезвия соскользнуло синее сияние, а через миг оно разлетелось алыми искрами. Коридор наполнил дикий визг, от которого волоски на руках стали дыбом.

– Призвали дух дома, – хмыкнул Защитник, поворачиваясь лицом к лорду Гольшарски. – Умно. Но недальновидно.

– Вы… – Даже в таком скудном освещении было заметно, как мужчина побледнел. – Вы убили его?

– Да. А теперь вернемся к разговору. Как я погляжу, сражаться своими руками вы с нами не намерены.

В подтверждение слов Защитника мужчина попятился и откинул от себя меч. Оружие со звоном приземлилось на пол.

– Правильное решение, лорд Гольшарски. А теперь поговорим.

Признаться, я ожидала еще одной драки. Зрелищного сражения на мечах и все такое. А этот трус попросту сдался. Стоило лорду Гольшарски понять, что наемники мертвы, а дух дома уже не помощник, как он любезно решил с нами сотрудничать.

Его слуги даже отыскали мою сумку и притащили в кабинет хозяина. Косились на нас они, конечно, ой как нехорошо. Все же Вилидар подкинул им немало работы по профилю уборки.

– Благоразумно с вашей стороны, – спокойно повторил Защитник, устроившись в глубоком кресле. К предложенному вину он не притронулся. Да и я не рисковала. – Но не будем тянуть время. Начнем с того, какой охотой промышляют ваши люди.

– Вот, – без лишних объяснений лорд Гольшарски положил перед колдуном какие-то бумаги, – читайте.

Вил бросил на него удивленный взгляд и принялся читать. С каждым мгновением его лицо становилось все мрачнее, а когда он отложил от себя бумаги, во взгляде клокотала ненависть.

– Браконьерство. Кто дал разрешение на охоту в этих землях? Винфай бы этого не допустила.

– Верно. Бумаги заверены печаткой короля.

В кабинете повисло молчание.

– Договор на связь с гильдией…

Колдун даже договорить не успел, как хозяин угодий выложил еще одну бумагу.

– Помните, вы обещали сохранить мне и моим людям жизнь, – произнес он, а после покосился в мою сторону.

– Кажется, я поспешил со своими обещаниями, – буркнул Защитник, скользнув взглядом по листу. – Полагаю, информацию вы получали из того же источника.

– Верно.

– Ну что же, в таком случае все стало на свои места, – протянул Вилидар. – Наш визит завершен. Для вашего же блага советую собрать вещи и бросить дома. Охота без магии, да еще и с помощью ловушек, запрещена.

Я бросила взгляд на него и не смогла сдержать вопроса:

– Тот медведь?

– Скорее всего, да, – не поворачивая головы, ответил он. – Если только поблизости не завелась еще парочка таких деревушек.

– Об этом мне ничего неизвестно, – поспешно произнес хозяин угодий. – А бросить… Увы, лорд Арне, но вы тут с неофициальным визитом и ничего требовать не можете.

– Уверены? – Защитник так посмотрел на лорда, что тот только испуганно сглотнул. – Я вас предупредил.

– Вы дали слово…

– Вил, ты узнал, что хотел? – прервала я эту сцену. – Если да, то хватит тратить время на этого преступника. Просто передадим информацию куда нужно.

Лорд Гольшарски молчал. И, судя по взгляду, виновным себя не чувствовал. Более того, скорее попросту играл испуг при Защитнике, чтобы слугам не пришлось отмывать пол и от крови хозяина. Если уж все бумаги, что сейчас лежали перед Вилидаром, заверены королевской печаткой, то…

Неужели Теодор во всем этом замешан?

– Я узнал больше, чем ожидал, – спокойно произнес Защитник, поднимаясь с кресла. – Можем уходить.

Лорд Гольшарски ничего на эту реплику не ответил. Только пристально следил за каждым движением своего гостя. Уверена, он облегченно выдохнет, когда за нами закроется дверь.

В воспоминаниях всплыл медвежонок с раненой лапкой. Он смог выкарабкаться из ямы с кольями. Но сколько животных погибло мучительной смертью? Сколько из них не смогло вырваться и найти помощи? Тут придумали гуманный способ охоты с разрешения леса и главенствующей ведьмы… Но все равно находятся те, кто хочет эти законы нарушить.

Злость вспыхнула внутри меня с новой силой. Будь моя воля, я бы сама раскатала по земле этих уродов. Заставила пережить все то, что переживали бедные животные.

– Нам пора. – Вилидар тронул меня за плечо, поймал взгляд и отпрянул.

– Что? – выдохнула я.

– Ничего, – солгал он. – Идем.

Я не удержалась и перед выходом из кабинета одарила его хозяина красноречивым взглядом. Тот поежился и отвернулся. Вряд ли, конечно, ему стало стыдно или страшно. Но надежда, как говорится, умирает последней.

На улице оказалось куда теплее, чем в доме. Даже ветер – и тот показался мне горячим.

– В замок? – поинтересовалась я у мрачного Защитника, когда мы медленно шли по опустевшим улицам. Можно было бы открыть портал прямо у крыльца, но колдун медлил.

– Да. Только мне надо с мыслями собраться, – дождалась я ответа.

Я кивнула и поинтересовалась:

– Какой вообще смысл в браконьерстве? Или тут обитают какие-то слишком ценные звери?

– Смысл прост, Аля, – криво усмехнулся Вилидар, – насолить ведьме.

– О, очередное недовольство властью? – хмыкнула я. – Странно, я думала, что все довольны таким правительством.

– Дело не в правительстве, а в правилах.

– Идиотские тут правила! – выдохнула я, забыв, с чего начался наш разговор. – Вот серьезно! С чужими ведьмами фиг встретишься. Проблемы решаются с помощью заговоров и оружия! Неужели нельзя найти компромисс? Какой-то цивилизованный подход ко всему этому?!

– Яд? – с сарказмом поинтересовался колдун.

– Травить всех тоже не самый лучший вариант!

– Как скажешь, – пожал плечами он. – И, к слову, спасибо за предупреждение о духе.

– Это не я.

Вил только взглядом по мне мазнул, но затрагивать тему того, что трон сам меня призвал и избрал, больше не стал. За что я была ему очень благодарна.

Зато он коснулся другой темы, которую мне бы тоже очень хотелось оттянуть.

– Браконьеры работали с разрешения Теодора.

Его голос звенел сталью.

– У них с Винфай были размолвки? – как можно мягче поинтересовалась я. – Или короля тоже правила не устраивали?

– Если и были, то мне об этом ничего не известно, – передернул плечами Защитник. – Да и вряд ли Винфай выбрала бы себе правой рукой того, с кем не могла найти общего языка.

– Но… Зачем тогда это все? И значит ли это, что именно Теодор приложил руку к гибели Изумрудной ведьмы?

Вилидар остановился, повернулся ко мне лицом. В свете ярких белых звезд хорошо читались все написанные на его лице эмоции. И от этого у меня болезненно сжималось сердце.

– Убийц ко мне подсылали браконьеры, которые работали с разрешения Теодора, – подводя итоги, проговорил он. – У них же был договор с гильдией, утвержденный королевской печатью. Меня пытались убить с того самого момента, как я начал поиски преступника. А еще Теодор взял с меня клятву, чтобы в случае вскрытия истины я не посмел вредить тебе и влиять на него через тебя.

Защитник на мгновение замолчал, а потом вынес вердикт:

– Круг замкнулся, Александра. Король Тархенда причастен к смерти Изумрудной ведьмы Винфай.

Глава 26

Жалела ли я о том, что ввязалась в это путешествие с Вилидаром? Ответ – нет. Да, может, я себе его как-то иначе представляла. В чем-то проще, в чем-то интереснее. Но все это не отменяет одного факта: отдохнуть в ближайшем будущем после утомительной вылазки не выйдет.

Потому что стоило порталу перенести нас в замок, как Защитник буркнул что-то о том, что я доберусь до своих комнат сама, а после сорвался с места.

Скажу одно: бегать за Вилидаром становилось противной привычкой. С учетом того, что мне сейчас даже дышать было больно, я волей-неволей думала, как придушу его, если догоню. Но колдун даже не обернулся. Он уверенным быстрым шагом летел в сторону кабинета короля.

С чего я это взяла? Ну, потому что врываться в спальню пусть и к прохвосту он не станет. Разве что только через окно полезет. Двери в спальню не для этого индивида.

В какой-то момент я попросту потеряла Защитника из вида. Ни звука шагов, ни дуновения ветерка по коридору. Ни-че-го. Свернул за угол и будто в воздухе растворился.

– Гадство! – Я ударила рукой по сумке, которая оттягивала плечо. – Сейчас наворотит дел, не разобравшись!

Я осмотрелась. И, как назло, ни одного слуги поблизости. Ни одного стражника. Все как сквозь землю провалились! Хоть бы указатели какие поставили…

– Эй, трон, мне нужна помощь. Или сейчас тут начнется братоубийство.

Голос отразился эхом от каменных стен, вернулся ко мне. И где-то между повторяющихся звуков я уловила:

«Лестница справа. Наверх. И направо».

Пробормотав слова благодарности, я последовала совету. И уже через несколько мгновений, запыхавшись, толкнула дверь.

– Стража! – рявкнул Теодор, уворачиваясь от кулака брата.

Вилидар же отреагировал на это совершенно не так, как сделал бы любой другой адекватный человек. Он попросту выхватил меч и направил на брата.

– Остановитесь! – воскликнула я, скидывая на пол сумку. В ней что-то разбилось, запахло мятой. – Вы с ума посходили, что ли?

– Скажи это Защитнику, – процедил сквозь зубы король, формируя в руках магическую сферу фиг пойми какого назначения. – Даже угрозы королю караются смертью. А нападение…

– Вил! – взмолилась я. – Опусти меч. Ничего же еще непонятно!

– Как раз таки понятно все, – тихо отозвался он. – Наша венценосная особа решила, что власти слишком мало. А потому Винфай сейчас мертва.

– Ты с ума сошел? – слишком натурально для убийцы поинтересовался король. – Я убил Винфай? Слишком хорошая попытка, брат. Но мы-то оба знаем, кто настоящий убийца. Разве нет?

– Что-то все обо всех всё знают, а на деле получается вот это, – пробормотала я.

Дверь в кабинет распахнулась, на пороге появились двое вооруженных стражников. Они тут же нашли взглядом причину беспокойства и направили на Вилидара клинки.

Вот где, спрашивается, этих двоих носило, когда я искала дорогу? В карты за поворотом резались?

– Да остановитесь вы! – не выдержала я. Безумие ситуации связывало по рукам и ногам, эмоции били через край.

Не знаю, что произошло в следующее мгновение, но стекла в окнах почему-то задрожали, а потом с оглушающим хлопком лопнули. Стекло фейерверком осколков влетело в кабинет, разрезая одежду и бумаги, царапая лица и руки, втыкаясь в мебель и пол.

Когда этот дождь закончился, я смогла выдохнуть и обвела присутствующих пристальным взглядом. Присутствующие же так же пристально косились в мою сторону. Будто бы это я устроила им тут стеклянный град.

– Что? – Я повернулась к Вилидару.

– Успокойся, Сандра. А то ты так весь кабинет разнесешь, и тебя вместе со мной причислят к врагам.

Так, стоп! Это что, серьезно я сейчас сделала?

Безумие!

Но, судя по взглядам всех собравшихся, больше никто так не считал.

Ладно, пофиг. Потом со всем этим разберемся. А пока надо брать элементом неожиданности.

– Я предлагаю пока просто поговорить, – произнесла, глядя каждому из братьев в глаза. – Вы тут оба о чем-то знаете, а я вот пока ни черта понять не могу. Слишком много непонятного. Вил, прошу, опусти меч.

Защитник даже бровью не повел.

– Ваше величество, отошлите стражу, тогда он уберет меч. Я обещаю.

– Леди Сандра, а не кажется ли вам, что ваше влияние на этого человека не распространяется? – с легкой улыбкой поинтересовался Теодор. – Вам тут вообще быть не стоит. Не хотите ли вернуться в свои покои и отдохнуть с дороги?

– Нет. Я хочу, чтобы мы все обсудили. Втроем. Без стражников и оружия.

– Судя по всему, мой брат желает кое-чего другого.

– Прикажи страже уйти, – сухо произнес Защитник.

Не знаю, сколько ему усилий стоило, но он убрал меч в ножны. Но смотрел все так же остро, готовый в случае чего убить любого. Будь то стража или сам король Тархенда.

– Идите, – спустя еще долгое мгновение произнес Теодор.

– Мы будем неподалеку, ваше величество, – поклонился один из воинов.

А когда дверь за ними закрылась, оба мужских взгляда скрестились на мне.

– И что мы будем обсуждать, леди Сандра? – с насмешкой в голосе поинтересовался король, подходя к шкафу. Вытащил глиняную бутыль, оплетенную золотой паутиной, и несколько кубков. – Ну, может, решите, что я не отравить вас пытаюсь, и присоединитесь, – пожал плечами он, наполняя три сосуда, взял один за ножку и отошел к окну. – Пока ты опять не схватился за меч, я готов тебя выслушать. В чем ты меня обвиняешь, Вилидар?

– В том, что это ты приложил руку к убийству Винфай.

– Это мы уже поняли, – слишком расслабленно произнес Теодор (после нескольких больших глотков оно-то и неудивительно). – А доказательства у тебя есть? Знаешь, я не для того давал тебе пятнадцать лишних дней, чтобы ты кидался на меня с мечом. Ты. Тот, кто на самом деле убил ведьму.

– Та-а-ак. – Тут уже потянулась за вином я. Похоже, без него тут точно не обойтись. – То есть вы оба думаете, что один из вас убил ведьму. Я ничего не упустила?

– Абсолютно, – моментально отозвался Теодор. – Только вот загвоздка в том, что у лорда Арне на это были и возможности и силы, а у меня нет.

– Вил? – Я покосилась на него. – О чем речь?

– Не имею ни малейшего понятия.

– Ой ли! – воскликнул Теодор. – Насколько я знаю, ты любил Винфай. Она подарила тебе свободу. Вас не связывала клятва, которая не позволяла бы нанести ей вред.

– Что? – Я вздохнула и повернулась к Защитнику.

Эту историю я слышала впервые. И от новой информации сделалось как-то… больно и холодно.

– И как это связано с тем, что я мог ее убить? – процедил сквозь зубы Вил, не обратив на меня и капли внимания.

– Разве можно находиться рядом с любимой женщиной, которой даже коснуться нельзя?

– Ты хочешь сказать, что это достойный повод для убийства? – удивленно вскинул брови Вилидар. – Кто тебе вообще эту глупость сказал? Или ты сейчас на ходу пытаешься вытащить свою задницу из проблем?

– Какие вульгарные выражения, брат, – покачал головой король. – Сведения мои из надежного источника. Может, я и ошибаюсь, что убийство произошло на почве любви, но разве мог кто-то другой подобраться к Винфай? Кого бы она подпустила к себе? Ты ведь говоришь, что в замке не было замечено чужих следов. Как тогда я мог ее убить? Более того, по моим сведениям, ты хотел после Винфай убить и меня. Что мы, в принципе, сейчас и можем наблюдать.

Я переводила взгляд с одного колдуна на другого и цедила вино. Сказать было нечего. Нет, ну как – было. Да только все слова получались нецензурными. А я тут все еще леди, блин, играть пытаюсь.

– Если бы я хотел тебя убить, Тео, ты был бы уже мертв. Но не заговаривай зубы. Хочешь сказать, что не причастен ко всему этому? – презрительно фыркнул Вилидар. – Тогда какого лешего после смерти Винфай за мной охотятся элитные наемники? Ровно с того момента, как я снял отпечаток магии с ее тела. Чужой магии, Теодор. Хочешь сказать, что все это не твоих рук дело? Тогда дай снять слепок с твоей ауры.

– Ты нанес ту ауру на кристалл? – слишком резко поинтересовался Теодор.

– Нет. Ты же не хуже меня знаешь, что тело ведьмы забирает стихия, как только оно начинает остывать.

Я вздрогнула от подробностей и большим глотком допила вино. Вернула чашу на стол. Покосилась в сторону кубка Вила, а потом сцапала и его. Если уж король и хотел отравить своего брата, пусть откачивает меня. Что-то без алкоголя со всей этой ситуацией фиг разберешься.

– Знаю, – не стал скрывать Теодор. – И если все так, то тебе не с чем сравнить отпечаток. Со своими воспоминаниями? Ты правда думаешь, что после твоего появления здесь с мечом наперевес я позволю тебе без проверки говорить, похожа моя магия или нет?

– Да.

– Нет.

Ну вот, опять началось. Если сейчас спор перейдет в драку, я разнимать их не буду. Пусть возюкаются в битом стекле. Может, хоть полегчает.

– И о каких таких наемниках ты говоришь? – фыркнул Теодор. – У тебя и тут нет доказательств?

– Сам посмотри! – Вил выхватил из-за пазухи какие-то бумаги и швырнул их в сторону брата.

Тот собрал разлетевшиеся листы одним жестом. Все же магия – чудесная вещь! На мгновение замер, просматривая бумаги, а потом покачал головой.

– Это подделка…

– Нет, там твоя печать. Настоящая. Или думаешь, я не смог бы отличить? – прорычал Вилидар. – Браконьеры, наемники. Слишком много совпадений, чтобы поверить в то, что ты не приложил к этому руку.

– Я впервые вижу эти бумаги, – твердо повторил король. – Только…

– Только? – Защитник вскинул брови. – Если это очередная ложь, лучше попридержи ее. Я не посмотрю на то, что ты король. На то, что ты мой брат.

– Я бы тоже не посмотрел, – не стал скрывать Теодор. – Если бы одна милая леди не заступилась тогда за тебя.

И опять эти два взгляда прыгнули в мою сторону. Я даже вином поперхнулась.

– И именно из-за нее мы сейчас тут разговариваем, – вторил ему Вил. – Так какое «только» тебя озадачило, твое величество?

– Кое-что сошлось, – задумчиво протянул Теодор, раскладывая бумаги на столе. – Понимаешь ли, у меня очень много источников информации, шпионов, послов, завербованных людей. Без этого долго королем не пробудешь…

– Давай короче.

– Хорошо. – Теодор глянул на брата, положил рядом с бумагами свою печать. – Все донесения собирает один человек. Он же имеет доступ к документам, казне и печатям.

– Ты себе двойника создал? – фыркнул Защитник.

– Помощника. Советника и посла. То, что виновен в смерти Изумрудной ведьмы ты, мне вещало сразу несколько источников. С разными доводами и фактами. И я уже не знаю, есть ли в них хоть капля правды. Да только доносил мне все Кайн Энар. Он же мог составить эти документы и поставить королевскую печать.

– Все это, конечно, интересно, – процедил сквозь зубы Защитник. – Да только деревня браконьеров не двадцать дней существует. Ей больше пяти лет. Хочешь сказать, что пять лет у тебя под носом творилось не пойми что?

– Не буду такого отрицать. Но, чтобы все узнать, нужно спросить одного человека. – Король шагнул к двери. – Леди Сандра, прошу вас, вернитесь в покои.

– Не-а. – Я отставила наполовину опустевший кубок. – Я прошу вас не прогонять меня. Любопытство сожрет. Что же вы со мной сожранной делать будете?

Братья переглянулись так, будто только что нашли перемирие, общих врагов и смысл жизни. Но отделаться от меня все равно не смогли. Вот так, троицей, мы и направились мимо ошарашенных стражников в сторону лестницы.

Меня радовало, что братья пока не повторили попытки убить друг друга. Но где гарантии, что не повторят, если я уйду?

– Его комнаты. – Теодор жестом попросил нас остановиться у одной из дверей на втором этаже.

– Можно было просто вызвать в кабинет, – в присущей ему манере произнес Вилидар.

– Можно, но тогда мы утратим момент неожиданности, – пожал плечами король, открывая дверь. Шагнул в гостиную и ахнул: – О боги!

Вил проследовал за ним, а потом резко развернулся и не пустил меня в комнату:

– Нет.

– Что нет? – не поняла я.

– Ты туда не пойдешь. – На лице Вилидара отражалось такое множество эмоций, что я даже не понимала, что именно меня смущает больше всего.

– Да что случилось? – Я попыталась перегнуться через мужскую руку и утолить свое любопытство.

Но меня бесцеремонно сграбастали в объятия и вытащили в коридор.

– Вил!

– Он мертв, Аля. Мертв. Все. Тебе этого видеть не стоит.

Глава 27

После такого заявления все вино из организма вмиг выветрилось. И, хотя сейчас передо мной стоял новый наполненный кубок, я к нему даже не притронулась. Вилидар с Теодором молчали. Они настаивали на том, чтобы я ушла. Но я отлучилась всего на несколько минут в свои комнаты: оставила вещи, умылась и привела себя в порядок. А потом вернулась обратно.

– А… леди Сандра, подумайте об отдыхе, – спокойным тоном произнес Защитник.

– Пусть остается, – махнул рукой король и пятерней взлохматил волосы. – Все равно мы уже всё обо всех знаем. Так какой смысл что-то утаивать?

– Я не об утаивании говорю. А о вещах, которые леди лучше не сообщать.

– Все мы уже поняли, что леди Сандра не так проста, как кажется, – буркнул король, который только что потерял то ли первого советника, то ли главного предателя. – Ты снял отпечаток?

– Да, – нехотя отозвался колдун, глянув в мою сторону. – Никакого присутствия чужой магии, только его. А его родная не похожа на ту, которой была убита Винфай.

– Проверь уже и меня, раз пошла такая пляска. – Правитель опустился за стол и создал в воздухе алое облако.

Вилидар прикоснулся к нему кончиком пальца, что-то прошептал. А уже через мгновение покачал головой:

– Не то.

– Ну а я что говорил? – закатил глаза Теодор. – Да вот только мы опять в тупике.

– Ты знаешь, больше всего это расстраивать должно меня, – фыркнул Вилидар. – Срок на исходе.

– Начхать на срок. Меня обвели вокруг пальца. Все это время я был уверен, что ты хочешь меня убить. Что ты сам убийца. Боги, сейчас думаю… как я мог во все это верить?!

– Ты верил, но ничего не предпринимал, – надавил Вилидар. – Более того, дал мне время на поиски убийцы.

– Это не меня благодари. – Теодор бросил взгляд в мою сторону. – Леди Сандре удалось достучаться до моего разума через все эти оболочки чужой лжи.

– На кого он мог работать?

– Не имею ни малейшего понятия. – Король отпил из своего кубка, скривился. – Но не он был зачинщиком, а значит, нужно отыскать его осведомителей. Может, и выйдем на того, кто недоволен твоим расследованием. А Кайн… Он всегда был предан только короне. Хотя, как оказалось, только делал вид.

– Может, и нет. – Вилидар тоже опустился в кресло. – Он ведь давно на тебя работает. А все это началось условно пять лет назад.

– Какой смысл сейчас гадать, – отмахнулся Теодор. – Кайн повесился на собственном…

– Тео!

От грозного окрика я аж подпрыгнула.

– Прошу прощения, леди Сандра, – склонил голову король. – Забылся.

– Ничего. – Я впервые за время этого разговора подала голос.

Братья, как оказалось, могли вполне сносно ладить. Если не искать друг против друга улики, конечно. Разговор еще какое-то время топтался на месте. Но вскоре мужчины пришли к выводу, что все концы утеряны. Винфай убил неизвестный. Этот же неизвестный влиял на короля через советника. А нет советника, нет и ответов.

– Нам нужно быть готовыми к следующему удару, – произнес Защитник, опираясь руками о колени.

– Думаешь, он скоро будет?

– Да. Раз продолжалось влияние на тебя уже после смерти Винфай, то не ее гибель была главной задачей врага. Сильного врага.

– Или очень хитрого, – покачал головой Теодор. – Не все измеряется силой. Неужели ты за свою жизнь этого еще не понял?

– Силой и золотом, – криво усмехнулся колдун. – Больше ничего не имеет ценности.

– Как ты цинично, – фыркнул король. – Ну да ладно. Готовиться к удару… Как ты себе это представляешь? У меня сейчас все люди задействованы в церемонии избрания следующей Изумрудной ведьмы. Даже свободных шпионов нет. Да что там! Я в них больше не уверен после всего произошедшего!

– Ты уже провел ритуал выбора? – удивился Вил и покосился в мою сторону.

Если он опять затронет тему, что это из-за Изумрудного трона я тут оказалась, запущу в колдуна чем-то тяжелым. Например, вот этим кубком. Выглядит он довольно массивно.

– Да, провел. Трон избрал девушку из Тархенда.

– Правда? – Защитник вскинул бровь. – Я ее знаю?

– Вы все ее знаете. – В голосе короля послышалось недовольство. – Изумрудный трон признал Лили.

– Лили? – ахнула я. – Она не говорила, что хочет этого!

– Никто об этом не знал, – скривился король. – Но трон сделал свой выбор. Теперь будут проведены традиционных три испытания. На силу, волю и справедливость. А потом трон выберет себе новую Изумрудную ведьму.

– Сможешь ускорить этот процесс? – поинтересовался колдун.

– Зачем?

– Уверен, следующий удар будет по новой Изумрудной ведьме. Я хочу застать это и предотвратить.

– При всем моем желании, – рассмеялся Теодор, – за день все три испытания мы не проведем. А вообще… я решил пойти против законов. И да покарает меня за это Союз Семерых, но я не смогу убить своего брата, который настолько рьяно пытался отыскать реального преступника.

Защитник несколько мгновений смотрел королю в глаза, будто жаждал подловить на лжи. А потом коротко кивнул в знак благодарности.

– Вот и решили, – вздохнул Теодор. – Тогда готовимся к следующему удару. Леди Сандра, что касаемо вас…

– Меня? – Я удивилась.

– Вас ведь выбрал Изумрудный трон, – развел руками он, – который считает, что вы сможете помочь в поисках убийцы. Потому я тоже надеюсь на вашу помощь.

Я бросила взгляд на Вилидара в поисках помощи. Но тот только пожал плечами. Мол, хочешь – говори правду, не хочешь – как хочешь.

Так себе на самом деле помощь. Я не знала, стоит ли сообщать королю все нюансы моего появления тут, раскрывать всю ложь… Но ведь он за все это время ни разу не солгал, столько раз помогал, поддерживал. А я… Я поступаю как последняя свинья.

– Конечно, лорд Теодор, – произнесла я, сама себя ненавидя, – я сделаю все, что будет в моих силах.

– Спасибо, леди Сандра, – тепло улыбнулся он. – Тогда я не вижу смысла больше тут задерживаться. Кажется, этот разговор тянется целую вечность, а мы ходим по кругу. Всем нужно хорошенько отдохнуть. Особенно вам после такого путешествия. Знал бы я, что вы ищете в землях севернее реки Риз…

Вилидар только закатил глаза и первым поднялся из кресла:

– Пока меня радует только то, что ты не убийца. И не имеешь никакого к этому отношения.

– А я уж думал, что мне еще лет десять тебя в этом убеждать придется, – хохотнул Теодор, вставая навстречу брату и протягивая тому руку для пожатия. – Ты всегда был твердолобым и упрямым.

– Ничего не изменилось, – хмыкнул колдун, пожимая руку королю.

Я вскочила следом, присела в некоем подобии реверанса, потому как джинсы к таким трюкам мало располагали, и поспешила покинуть кабинет правителя. Голова гудела, слишком много событий пришлось пережить за последние сутки. Слишком много эмоций.

– Нам в одно крыло, – меня нагнал Защитник, – не против?

– Нет…

В его сторону я старалась не смотреть. Стоило только встретиться с ним взглядом, как в памяти всплывал тот упрек, брошенный королем. Раз за разом. И это разрывало меня на части.

Нет, я понимала, что не имею никакого права. Вообще ни на что тут прав не имею. Но когда здравый смысл шел в ногу с эмоциями?

– У меня такое чувство, что ты меня мысленно проклинаешь, – поддел Вилидар, когда мы свернули в сторону гостевых комнат.

– А я могу? – Вопрос прозвучал несколько неоднозначно. Я замедлилась, взмахнула руками и пояснила: – То, что произошло в кабинете. Я ведь разбила окна. Просто разрушила. Это ведь я была?

– Ты. – Он остановился.

Неподалеку уже виднелись двери в мои покои. Но слова так и слетали с языка, не желая оставаться под замком.

– Значит, все же этот мир дал мне магию, – выдохнула в ответ. – Но я понятия не имею, как ею пользоваться.

– Я могу подобрать тебе учебники, Аля. Это несложно на самом деле. Магия – это часть тебя. Что может быть проще, чем найти к самому себе ключи и ответы?

Нет, он сейчас серьезно? Да если бы я могла себя контролировать на все сто, не влипала бы в ситуации одну за другой! Да я и пошла на психолога учиться только для того, чтобы разобраться в себе!

Ну, как профессия – это тоже неплохо, людям помогать, все дела. Но чтобы помочь кому-то, вначале нужно помочь себе. Не-э-эт, кажется, магия точно не для меня.

– Не переживай. – Вилидар выдернул меня из панических мыслей. – Обычная магия не так страшна, как ты себе сейчас нафантазировала. А вот то, что ты не пошла на испытание Изумрудным троном… хорошо.

– Хорошо? – Я удивленно вскинула брови. – Ты ведь не так давно убеждал меня в том, что это он меня сюда перетянул. И что я могу стать ведьмой. Все эти штучки с животными и прочее…

– Аля, даже если у тебя и есть какие-то способности, которыми тебя наделил трон… Может, он и не хотел видеть тебя ведьмой. Или, наоборот, ждал решения. Потому что нельзя никого принудить стать одной из Семерки. Это желание должно идти изнутри. Из самого сердца. Ты не захотела. Это твой выбор. И хорошо. Потому что иначе выбора у тебя могло и не быть вовсе.

– О чем ты? – Эта тема зацепила Вила за живое. Но я понимала его через слово. И это пугало.

Меня вообще многое пугало, как оказалось! Я та еще трусиха!

– Я потом тебе как-нибудь расскажу, – пообещал он. – Сейчас это не важно. А какие у трона были на тебя планы… спроси у него сама.

– Уже.

Голос прозвучал тихо, я опустила взгляд. Признаваться в своем любопытстве оказалось сложнее, чем я думала.

– И что? – Защитник явно напрягся.

– Мне повторили, что время еще не пришло. Какое время, конечно же никто не уточнил.

– Тогда остается только ждать.

– Не самое простое занятие!

– Ты это мне говоришь? – с кривой усмешкой уточнил он. – Я четырнадцать дней ждал наступления часа, когда мне повторно вынесут смертный приговор.

– Но мы успели…

– Теодор передумал, и это так на него непохоже. С самого детства он привык следовать правилам и законам, а тут такое. Признаюсь, я удивлен.

Неожиданное откровение, но оно подтолкнуло меня задать следующий вопрос. Возможно, один из тех, который и вовсе не стоило бы произносить вслух. Но я все же рискнула:

– Вил… а Винфай… она правда даровала тебе свободу? Ты вроде говорил, что каждую ведьму и ее Защитника связывает клятва.

Он молчал несколько мгновений, смотрел на меня прямо, а потом кивнул:

– Правда. Она пошла против правил. Подарила мне свободу. Из голема я вновь стал человеком.

– С чувствами.

– Чувства могут жить и в каменном сердце, Александра. Нужно только уметь разжечь внутри камня огонь.

– И у нее это получилось. – Я сама чувствовала, что меня несет туда, куда не следует. – Ты ведь… любил ее?

– Да. Но это не те чувства, которые должны быть между ведьмой и Защитником.

– Понятно…

– Все же хорошо, что ты не захотела испытать судьбу ведьмы, Александра. Даже врагу сложно желать подобной участи.

Мотнув головой, я показала, что не поняла резкой смены темы.

– Не важно, – тихо отозвался Вилидар. – Спокойной ночи.

Я стояла у своей двери и наблюдала, как он медленно идет вглубь по коридору. В ушах все еще стоял его ответ: «Да». А мое сердце, которое не было каменным, почему-то разрывалось от боли.

Глава 28

Ночь для меня прошла… просто прошла. Спала я урывками, не досматривала сны, возвращалась к разрывающим реальность мыслям. И самое глупое, я не понимала, что со мной происходит. Почему так сильно задевает тот откровенный разговор с Вилидаром. Ведь он сказал правду, не увильнул, не солгал… Я просто должна принять это откровение. Но этого сделать как раз не получалось.

Встала рано, служанок звать не стала. Самостоятельно и умылась, и привела в порядок волосы, вымыв их нормальным шампунем, и выбрала из гардероба легкий цветастый сарафан. Платьем его назвать приходилось с огромной натяжкой.

А потом выскользнула из комнаты в почему-то шумный коридор. Обычно по утрам можно было встретить только тихих, как призраки, слуг. Но сегодня творилось что-то невообразимое. Все куда-то бежали, спешили, что-то обсуждали. К выходу из дворца удалось пробиться чуть ли не с трудом. А вдохнуть полной грудью только в саду.

Ноги несли меня по тонким извилистым аллеям, пение пестрых птиц отвлекало от грусти, но мысли все равно то и дело возвращались к событиям вчерашнего дня.

– Леди Сандра?

Вскинув голову, я встретилась взглядом с Теодором. Не знаю, как я не заметила короля, будто бы и не смотрела перед собой вовсе.

– Утро, наверное, доброе, – произнесла я, приседая в реверансе.

– Относительно, – кивнул он. – Пока хорошего больше, чем плохого.

С ним сложно было не согласиться. Все же в соотношении все именно так.

– Вы не откажете мне сегодня в небольшом приключении? – улыбнулся уголками губ и предложил мне локоть.

– Мне кажется, что за последнее время приключений было слишком много, – призналась я, но ладонь на руку Теодора положила.

– Да, и весьма неприятных приключений, – не стал спорить он. – Но это ведь не значит, что не бывает других, верно?

Честно говоря, я в это уже переставала верить. Но, если ему так хочется, пусть попробует меня переубедить. Вдруг и получится что.

– Почти пришли, – улыбнулся он, останавливаясь перед большим деревянным зданием. – Леди Сандра, как вы смотрите на то, чтобы сбежать из замка? Сегодня тут будет твориться настоящее сумасшествие.

– А по какому поводу?

– Сбежать? – с усмешкой уточнил Теодор.

– Нет, сумасшествие.

– Сегодня приезжают отобранные троном девушки и проходят первую проверку.

Я непонимающе покачала головой:

– А разве вы не должны при этом присутствовать?

– Вообще, должен, – признался он. – Но кто мне может приказать? Испытания могут провести и без меня, так же как и установить связь с Изумрудным троном. Все же для этого нужен только умелый маг и заинтересованность самого трона.

– То, что вам позволено все, стало известно еще перед балом, – не удержалась я от колкости.

– В этом вся вы, леди Сандра, – спокойно отреагировал Теодор. – Кто бы еще посмел отвечать мне в таком тоне?

Вопрос явно был риторическим, потому я и не спешила искать на него ответ. А король тем временем толкнул деревянную дверь в широких воротах и первым прошел внутрь. Придержал дверь для меня и остановился.

– Как вы смотрите на конную прогулку по одному волшебному месту за городскими стенами, леди Сандра?

– Я… – запнулась на полуслове и обвела взглядом огромную конюшню. – Не умею ездить на лошади.

– Какие глупости, – отмахнулся Теодор, – леди этому обучают вместе с грамотой и чтением.

Кажется, говорить о том, что и читать-то я местные книги не могу, будет бессмысленно.

– Я приказал приготовить вам одежду для верховой езды, леди Сандра, – с улыбкой произнес он. – Ваши служанки ожидают за той дверью. Но только если вы согласны вырваться из замка и посмотреть на то, как раз в год распускаются цветы водного тилла.

Ну что тут сказать, любопытство та еще вещь. А кататься на лошадях? Ну, мой предел – это посидеть в седле, пока кто-то ведет коня на поводу по парку. Может, и хватит мне этих знаний, кто знает.

Отказываться от столь любезного предложения не стала. За указанной хлипкой дверью на самом деле нашлись Куара с Шани, которые помогли быстро переодеться в облегающие темные штаны и светло-серое дорожное платье. Последнее состояло из плотного топа с длинными рукавами и широкой юбки с двумя разрезами по бокам. Довершили образ наездницы высокие серые сапожки и темная шляпка.

Честно, мне очень хотелось посмотреть сейчас в зеркало. Но его в конюшне конечно же не обнаружилось.

– Вы прекрасно выглядите, леди Сандра. – Король протянул мне руку, стоило двери в каморку открыться. – Приношу свои извинения за неудобства и рад, что вы приняли приглашение. А теперь осталось улизнуть из замка, пока нас не хватились. Готовы?

Нет.

– Да.

Ай, да была не была!

Лошадей нам вывели во двор. Двух поджарых вороных жеребцов. Только если у королевского грива отдавала рыжиной, то у моего оказалась иссиня-черной.

– Позвольте вам помочь, – галантно предложил Теодор, опередив слугу.

В седло-то я с его помощью забралась, в поводья вцепилась, но вот что делать дальше, не имела ни малейшего понятия.

– А теперь самое главное, – коварно улыбнулся мой спутник, – проехать мимо стражи.

– Вы же говорили, что никто ничего вам не может запретить, – рассмеялась я, чувствуя, как голова идет кругом от сумасшествия, что началось раньше обещаний его величества.

– Именно так, но попытаться могут. Поехали.

И… мы реально поехали. Конь короля первым пошел по дороге, ведущей к воротам. Мой пристроился следом, не сбиваясь с шагу. А я с каждым мгновением, проведенным в седле, привыкала к покачиваниям, вспоминала основы верховой езды и молила богов, чтобы конь не перешел на рысь или галоп.

Несмотря на опасения Теодора, ворота мы миновали без приключений, выехали на большую дорогу и двинулись по ней на выезд из города.

– А ваша стража не едет с нами? – удивилась я, обернувшись в седле.

– А что им делать на свидании короля и леди? – наигранно поразился Теодор и взглянул на меня. – Или вы меня боитесь, леди Сандра?

– Нет, но все же сейчас небезопасно вот так прогуливаться.

– Уверяю, от наемников я вас защитить смогу. Да вы и сами себя в обиду не дадите, судя по тому, что учинили вчера в моем кабинете.

– Я прошу прощения за выбитые стекла, – смутившись, произнесла в ответ. – Не знаю, как это произошло. Раньше такого не случалось.

– Ничего страшного, я давно хотел там что-то поменять, – отшутился король. – Так что это послужило хорошим толчком. А сейчас предлагаю ускориться. Тут на самом деле недалеко.

Вот после такого сердечко, екнув, рухнуло в пятки. Остановилось где-то в левом сапоге и громко застучало.

– Я… я не шутила, когда говорила, что не умею ездить на лошади!

Теодор замер, повернулся ко мне:

– Но как же так?

Лгать больше не хотелось. Вообще. Никому и никогда. Но и сказать правду вот так, с наскока, оказалось сложнее, чем думалось. Взяв себя мысленно за шиворот, так же мысленно встряхнула и произнесла:

– Лорд Теодор, я должна признаться, что с самой первой нашей встречи почти постоянно лгала.

Он удивленно приподнял светлые брови:

– Что вы хотите сказать, леди Сандра?

– Начнем с того, что я никакая не леди. И тем более не Сандра.

– Как интересно, – усмехнулся он. – Надеюсь, прямо сейчас не окажется, что все это время вы хотели меня убить. Такой правды я не выдержу.

– Вовсе нет. – Улыбка сама появилась на губах. – Моя правда такая, в которую поверить очень и очень сложно.

– Я готов рискнуть, – серьезно кивнул правитель Тархенда. – Но раз у вас такие сложности с конными прогулками, времени у нас много, ведь шагом до нужного места добираться мы будем дольше, чем я планировал.

Вздохнув, я кивнула. Кони вновь зашагали по пыльной широкой дороге, покачивание в седле было минимальным, но меня и без того потряхивало. Раскрывать правду нужно всю и сразу. Или я попросту не смогу.

Сказала «а», говори до «я».

– Я не теряла памяти, – произнесла первым делом, глядя не отрываясь на дорогу и не видя ее. – Я помню все, что происходило в моей жизни.

Теодор поравнял наших коней, но ничего не ответил на мое признание. Ждал продолжения.

– Мое настоящее имя Александра Романова, я студентка первого курса одного из столичных университетов, хотела получить профессию психолога…

– Александра, – по слогам повторил за мной король. – Вилидар ведь знал правду?

– Да. – Я бросила взгляд на правителя. – Вы только сейчас догадались?

– Почти, – он дернул уголком рта, – вчера вечером, когда брат не пустил вас в комнаты моего советника, он назвал вас Аля. Я тогда отмахнулся от этого, а сейчас понимаю, почему так случилось. Но… зачем нужна была вся эта ложь, леди С… То есть Алек-сандра.

– Если вам удобно звать меня так, как я представилась первый раз, я не против. – Попытка улыбнуться провалилась. – А ложь… Видите ли, этот мир мне не родной. По какой-то непонятной причине я появилась тут в лесу, где меня уже выслеживал Защитник Изумрудной ведьмы. Он предполагает, что все устроил Изумрудный трон, но ответов от него конечно же ждать не приходится.

Буквально на несколько секунд повисло молчание. Мне казалось, что время растягивается, превращается в часы. От этого за горло брал ледяными пальцами страх.

– Другой мир? – наконец отмер король. – Неужели они на самом деле существуют?

– Существуют, – уверила я его. – Хотя еще недели три назад я бы покрутила пальцем у виска, услышь от кого такие слова.

– То есть нет никаких напавших на вас разбойников, а ваша странная одежда попросту из другого мира?

– Да.

Я опасливо покосилась в сторону его величества. Ждала упреков, обвинений, возможно, чего похлеще. Но Теодор выглядел задумчивым и умиротворенным.

– И все же, – наконец произнес он, – не понимаю, к чему была вся эта ложь. Или не все ею является?

– Н-у-у, я на самом деле хочу встретиться с будущей Изумрудной ведьмой и попросить ее вернуть меня домой. Если в этом замешаны силы трона, то только с его помощью я и смогу вернуться.

– А вы хотите? – Король встретился со мной взглядом. – Правда хотите вернуться домой?

Вот тут настал мой черед задумчиво молчать.

– Так будет правильно, – наконец выдохнула я. – Все же там у меня есть семья, друзья, мечты и будущее. Ваш мир мне нравится, он необычный… Ну, для меня. Но все же он… не мой.

– Леди Сандра, – выбрал для себя оптимальное обращение Теодор, – а в вашем мире есть магия?

– Н-нет.

– Может, потому вы так и боялись сказать правду, – произнес он. – Все же у нас есть артефакты, которые строят порталы. Они переносят через пространство. То есть вас буквально затянуло в один из таких порталов, только межмировых.

– Вы так спокойно восприняли правду. – Я стыдливо опустила глаза. – И даже не ругаетесь, что вас обманывали.

– Сандра, моя жизнь почти наполовину состоит изо лжи, – усмехнулся король. – Придворные, советники, другие правители… Думаете, все говорят мне только правду? Тут вот на днях оказалось, что даже первое доверенное лицо плело против меня заговор. Ваша ложь с их не идет ни в какое сравнение. Да и подсказывает мне что-то, что вы попросту боялись сказать правду.

– Угу, – не стала скрывать я.

Больше вообще ничего не хотелось скрывать.

– Я благодарен вам за доверие, – признался Теодор. – Но пока, мне кажется, лучше придерживаться придуманной легенды. Пусть весь мир будет уверен, что вы все еще ничего не помните и ищете свою семью.

– Да, конечно. – Я и не собиралась выходить завтра на перекресток и орать о том, что пришла из другого мира.

Сожгут, как… У них тут есть еретики, интересно?

– И все же, – он направил своего коня на узкую тропку, которая вела в сторону виднеющегося неподалеку леса, – как думаете, зачем Изумрудный трон призвал вас?

– Я не знаю, а он не отвечает.

– Подождите, – король с удивлением покосился в мою сторону, – хотите сказать, что трон с вами общается? Без ритуалов?

– Ну да.

Удивление стало еще сильнее.

– Как интересно. Может, и впрямь вы должны помочь с той ситуацией, что возникла у нас.

– Странно это, – пожала я плечами. – Какой толк выдергивать из чужого мира девчонку, которая ничегошеньки не смыслит в порядках вашего мира?

– Так, может, в том и суть? – улыбнулся он. – Сколько всего вы изменили с момента появления тут? Во сколько жизней внесли перемены? Скольким помогли?

На это я ничего не ответила. Потому что ответить означало подтвердить догадку Вилидара. А заявлять о том, что я, вполне возможно, могу стать следующей Изумрудной ведьмой… Ну не знаю, глупо это. Тем более все земли уже наблюдают за тем, как избранные девушки открывают свои души перед троном. Вскоре одна из них получит власть, а я наконец вернусь домой.

– Мы почти приехали, – сказал Теодор, когда за нашими спинами сомкнулись тиски леса. – Немного придется пройти пешком. Вы не против?

– Нисколько.

Спешились буквально через несколько минут, король стреножил магией лошадей, а мне вновь предложил локоть. Будто бы его не смущало, что я вовсе не леди, а простая лгунья.

– За теми деревьями, – умиротворенно произнес он, заклинанием убирая с нашего пути большую корягу.

Я хотела было что-то сказать, но все слова застыли на языке. Деревья расступились, открывая поляну с огромным прозрачным озером. Через толщу воды можно было рассмотреть покрытое водорослями дно и рыб, что ловко между ними лавировали.

А у самой поверхности покачивались большие фиолетовые цветы. Пока еще закрытые, но казалось, что еще чуть-чуть – и они раскроются, так и не выглянув на воздух.

– Прошу, – Теодор жестом пригласил меня опуститься на пушистый ковер зеленой травы, – мы чуть опоздали, но само действо начнется совсем скоро.

И он не солгал. Стоило только замереть на небольшом пригорке, как цветы начали распускаться. Чем ближе солнце приближалось к зениту, тем сильнее раскрывались широкие лепестки. Они трепетали, как от сильного течения, напоминали шелк. Так и манили к ним прикоснуться.

– Это очень коварное растение, – шепотом произнес сидящий рядом со мной король, – оно владеет магией. Стоит только поддаться на ментальный зов, и вот ты уже в воде, оплетаемый их корнями.

– То есть они плотоядные? – встрепенулась я, отогнав наваждение.

– Они – нет, а вот то, что живет в водоемах, – да, – спокойно отозвался Теодор. – Потому в этот день к полудню не рекомендуется находиться вблизи воды. Но насколько это действо опасно, настолько и прекрасно. Смотрите.

Я вновь повернулась к воде и еле сдержала вздох восхищения. Цветы танцевали. Меняли свое местоположение, сплетались меж собой тонкими стеблями, уходящими глубоко под воду. По поверхности пошла рябь, всплывали редкие пузырьки воздуха.

Сколько длилось это волшебство, я толком не скажу. Закончилось все, когда цветы собрались в огромный букет в самом центре озера и замерли там большим фиолетовым пятном. Через мгновение вода будто бы отхлынула к берегам, позволяя растениям вынырнуть к солнцу. В воздухе запахло сладостью и почему-то перцем.

– Это волшебно, – прошептала я. – Спасибо, что показали мне это.

– Я не просто так решил рискнуть, – тихо произнес Теодор, когда я повернулась к нему лицом. – Хотел показать то, как вы действуете на меня, Сандра. Точно так же, как эти цветы на простых людей. Маните, притягиваете, хоть и источаете опасность. И благодаря вашему откровению я теперь понимаю, в чем она заключается. Но прошу, не покидайте этот мир. Останьтесь, Сандра, останьтесь со мной.

Ответить прямо сейчас он не позволил. Подался вперед и мягко меня поцеловал.

Глава 29

Королевский дворец в городе Кафа. Личные покои

леди Лили Паран

Девушка расхаживала по комнате, держа перед собой магическое зеркало. Она слушала собеседника и кусала губы. Новости ее одновременно и радовали и пугали. И это она еще не сообщила отцу, во что ввязалась.

Узнай барон, что его старшая дочь прошла испытание Изумрудного трона, у старика могут не выдержать нервы. Нет-нет, на сердце он никогда не жаловался. А вот с терпением все было очень и очень плохо.

– Да, я поняла, – вздохнула Лили Паран, проведя рукой по волосам. – Это было сложно.

– Ничего не дается просто так, – послышался голос с той стороны. – Но у тебя ведь большой потенциал. Все получится.

– Я очень хочу в это верить, – вздохнула бывшая фаворитка короля.

Она хотела задать еще несколько вопросов, но дверь в гостиную открылась без стука. А так к ней мог войти только один человек.

Лили оборвала связь, не сказав больше ни слова, и резко развернулась. В самый раз, потому как дверь в ее спальню открылась, а на пороге появился Теодор.

– Какие люди, – со злостью в голосе выдохнула девушка, загнав все надежды и нежные чувства вглубь сердца. Покосилась в сторону окна, за которым горело звездами ночное небо, и проговорила: – Давненько ты ко мне в такое время не заглядывал. Неужели соскучился?

– Лили, – Теодор удивленно вскинул брови, – откуда столько яда в твоих словах?

Девушке потребовалось еще мгновение, чтобы взять себя в руки.

– Странно, что мудрый правитель Тархенда не догадался, чем обидел женщину, – уже спокойнее произнесла она. – Но это уже не имеет никакого значения. Теперь я одна из претенденток на Изумрудный трон, а значит, нас с тобой больше ничего связывать не будет.

Теодор чувствовал себя сбитым с толку. Он покачал головой и, сделав шаг навстречу, попросил:

– Только не говори, что пошла на это лишь из-за того, что наши чувства остыли.

Она хотела было возмутиться. Взмахнуть руками и указать на то, что остыли только его чувства. О себе одном он думал, когда менял объект своего внимания. Как последний эгоист. Как настоящий король.

– А я вам, ваше величество, больше ничего не скажу, – протянула Лили, сжав кулаки и впившись ногтями в ладони. – Вы меня обидели ни за что. А так как нас больше никакие чувства и обязательства не связывают, прошу больше не врываться в мои комнаты без стука.

– Зря ты решилась на это, – спокойно произнес Теодор.

Он на самом деле чувствовал ответственность за эту девушку, присутствовала там и капля вины. Но она не сильно разъедала сердце правителя.

– Это только ваше уважаемое мнение, ваше королевское величество, – степенно произнесла Лили, стараясь не смотреть на него. – А сейчас прошу меня простить, но я очень устала… Хотя вы же не знаете. Вас ведь не было на первом ритуале.

– Лили…

– Какие-то, несомненно, важные дела, – перебила она мужчину, который все еще жил в сердце.

Но это ненадолго. Если все получится, она станет Изумрудной ведьмой. А это значит, что станет выше Теодора по статусу. И это будет самой лучшей местью за разбитое девичье сердце.

– Ты ждешь от меня отчета? – Злость начинала накатывать на Теодора еле ощутимыми волнами.

– Зачем мне ваш отчет, мой король, если и так все слуги видели, что вы уезжали со двора вместе с леди Сандрой? Наверняка ее потерявшихся родителей искали, да?

– Леди Лили, вы забываетесь!

– Нет, ваше величество, забываюсь тут отнюдь не я. Не смейте больше врываться ко мне в покои и обращаться ко мне таким тоном. Я сама распоряжаюсь своей жизнью, а значит, и сама могу принимать решения, кем стать.

Он еще с мгновение смотрел в глаза обиженной девушке, а потом развернулся на пятках и молча покинул ее покои.


Александра Романова

Сидеть в четырех стенах с каждым днем становилось все более мучительно. И пусть бы занятие какое отвлекающее найти, так нет же! Все вокруг были чем-то озадачены. Все, кроме меня.

Потому с самого рассвета я блуждала по королевскому парку, наслаждалась пением птиц и запахом цветущих растений. В тени деревьев становилось прохладно, и я время от времени выходила на тропинку, которая грелась в солнечных лучах.

– Фонтан не работает, – послышалось сквозь птичью трель.

– Заби-и-ился, – ответили через секунду.

– Плох-х-хо, до другого далек-к-к-ко.

Я на мгновение замерла и прислушалась. Голоса раздались рядом. А если быть совсем точной, прямо над ухом. Задрав голову, я увидела только несколько разноцветных птичек, сидящих на нижних ветках. Они покосились на меня черными глазами-бусинками и заинтересованно наклонили головки.

– Чего уставилась? – чирикнула желтоперая и вздрогнула.

Ойкнув, я тряхнула головой.

– Х-хоть бы кто ф-фонтан поч-ч-чинил, – вторила ей с синими перьями на крыльях. – Ник-к-как-к-кой заб-боты о друг-г-гих.

– На солнышке перегрелась, – поставила я себе диагноз, маленькими шажочками отходя подальше от странного дерева и не менее странных его обитателей. – Мерещится тут всякое.

Птицы даже внимания на меня не обратили, залились трелями. Но больше я ни слова разобрать не смогла.

– Мало мне бархатного стула, – ошарашенно прошептала я, развернулась и встретилась взглядом с Вилидаром.

Тот стоял у невысокого белоснежного фонтана, в окружении фигурно подстриженных кустов. Кивнул мне в знак приветствия и отвернулся, глядя почему-то на пустую кованую лавочку в тени высокого дерева.

– Фонтан не работает, – вместо приветствия произнесла я, останавливаясь рядом.

– Да. – Он даже не повернулся. – Не такая уж и новость.

– Ну да, не чета той, что я начала понимать разговоры птиц.

Ветер зловеще зашелестел листвой, а колдун медленно ко мне повернулся и смерил удивленным взглядом:

– Что ты начала делать?

– Сходить с ума, – тут же поправила себя я.

Нет, ну какой нормальный человек, пусть даже и с магией, может понимать речь птицы, если та не попугай? Уточню: не обученный речи попугай. Хотя если так подумать, то диагноз с тепловым ударом мне нравится куда больше.

– Аля, ты сейчас пошутила? – настороженно поинтересовался Вилидар.

– Что с фонтаном?

Защитник недовольно нахмурился, как делал всегда, когда я игнорировала его вопросы.

– Забился. Не прочистили трубы.

– А магией это сейчас как-то можно исправить? – поинтересовалась я, покосившись в сторону тех самых птичек.

Нет, ну если им так хочется свежей водички, то можно ведь попробовать помочь.

– Попробуй, – криво усмехнулся Вилидар, – ты же теперь с магией.

– Хочешь, чтобы я разнесла его к чертовой бабушке? – отозвалась я в том же тоне. – Пока у меня получалось только разрушать.

– А ты хочешь, чтобы я делал работу за придворных магов?

– Так они все заняты, – пожала я плечами, – испытания там всякие для будущей ведьмы…

– Если бы ты вчера присутствовала на первом испытании, знала бы, что второе перенесли. – И вновь этот изучающий взгляд. Защитник будто бы сканировал меня на наличие опасных предметов и мыслей.

– Если это такая попытка узнать, где я провела вчерашний день, – таким же тоном отозвалась я, – то мог бы и просто спросить.

– Тогда просто спрашиваю.

Я вздохнула и сама не сразу заметила, как вновь посмотрела в сторону странных птиц.

– Вчера я была с Теодором, он показывал мне танец местных подводных цветов. А потом узнал обо мне всю правду.

Как оказалось, до этого момента атмосфера еще не была накалившейся. А вот сейчас, казалось, можно было просто спичкой чиркнуть – и все вокруг вспыхнет.

– Но все в полном порядке, – поспешила я заверить колдуна. – Он адекватно отнесся к новости и предложил пока не сообщать миру правду.

– А ты собиралась? – повелся Вил.

– Я совсем на дуру похожа? – фыркнула в ответ.

Колдун так на меня посмотрел, что я уже начинала догадываться, какого он обо мне мнения.

– Фонтан через несколько минут заработает, – невпопад произнес он, будто пытаясь сгладить возникшие шероховатости.

– Спасибо…

– Те птицы – это была не шутка?

– Нет. – Я наконец смогла посмотреть ему в глаза. – Что это значит?

– То, что ты слышать не желаешь.

Закрыв глаза, я шумно выдохнула.

– Это одна из способностей Изумрудной ведьмы, – добил меня Защитник, будто не замечая общего состояния.

– Хватит!

– Аля…

– Хватит. – Во второй раз слово прозвучало спокойнее и тише. – Сейчас из избранных девушек выбирают новую Изумрудную. Понимаю, что тебе хотелось бы видеть на троне кого-то, кто смог бы защитить тебя от Союза Семерых и…

– Я в защите не нуждаюсь. Благодарен за то, что ты рисковала в тот раз. Но больше и просить не посмею. Сейчас даже речь шла не обо мне. Как ты на эту тему свернуть умудрилась?

Прикусив язык, я промолчала. Знала, что те слова, которые так и рвались наружу, никому из нас лучше не сделают. Но Вилидар будто понял все без слов. Опять.

– Винфай? – уточнил он, изогнув правую бровь. – Ты ведь о ней сейчас подумала, верно?

– Кажется, у тебя есть дар, о котором стоило бы сказать давно, – огрызнулась я. – Вил, сколько раз ты уже прочитал мои мысли?!

– Я не умею читать мысли, Александра, – покачал головой он. – У тебя все на лице написано.

– О, так ты еще и читать эмоции умеешь! – всплеснула я руками. – Ну же, умник, что я сейчас чувствую?

– Я лучше промолчу, – криво усмехнулся он. – Потому что это глупо.

– Ну конечно, я еще и дура, – подвела итог, чувствуя, как скатываюсь в истерику.

С ним всегда так было. Эмоции держать под замком не получалось, и все внутренние демоны попросту выбирались наружу, скалились и показывали истинные лица.

– Хочешь услышать всю историю, – даже не спросил, а утвердительно сказал Вилидар. – Хорошо. Твоя ревность беспочвенна, Аля. Ты ревнуешь меня к женщине, которую я любил очень давно. Настолько давно, что ради нее пошел на пост Защитника. Моя любовь горела угольками в сердце, которое стало каменным после клятвы. Это убивало и ее и меня. Винфай же вряд ли меня любила так, как я ее. Она попросту заботилась, а может, пыталась забыть другого. Того, кто ушел от нее так давно, когда и родителей наших с тобой в помине не было. Забыла ли она потом его, я не знаю. Но, когда я получил свободу, мои чувства начали умирать. Сложно жить бок о бок годами без возможности обнять и вдохнуть запах волос. Без ощущения теплой кожи под пальцами. Именно это, как оказалось, убивает. Такие отношения переходят в дружбу. Большую и крепкую. Но я и ее потерял.

На последних словах его голос надломился. Он не отвернулся, поймал мой взгляд:

– Я ответил на твой вопрос?

– Да. – Горло ободрало это короткое слово. – Спасибо.

– Я бы пошутил, что, раз ты ревнуешь, значит, это неспроста. – Вилидар дернул уголком рта. – Но не стану.

– Так ты уже…

– Да? – с наигранным удивлением поинтересовался он. – Когда?

– Ви-и-ил.

Он улыбнулся:

– Надеюсь, что этот вопрос решен навсегда. Потому что мне бы не хотелось оглядываться на прошлое. Это больно. И это ломает настоящее.

Его слова затронули какие-то струны в душе А в голове не укладывалось, как можно не прикасаться к любимому человеку. Как можно не обнимать, не целовать, не прижимать к себе…

– Но почему вы не могли быть вместе? – шепотом поинтересовалась я.

Конечно, Вил просил больше не затрагивать эту тему. Но лучше сейчас утолить свое любопытство, чем потом опять напоминать ему обо всем.

– Потому что она была Изумрудной ведьмой, – спокойно, как должное, произнес колдун. – Трон дает не только силу и долголетие, Аля. Звание одной из Союза Семерых накладывает еще и свои обязательства.

– Это… – Я задумчиво провела пальцем по наполняющейся водой чаше фонтана. – Это потому ты тем вечером сказал, что не пожелаешь такой участи даже врагу?

– Да. – Вилидар поймал мой взгляд. – Ведьма никогда не сможет быть с человеком, которого любит. У нее есть только власть и Защитник. Она не сможет создать семью, не сможет родить детей от того, от кого хочет. Ведьма сможет принять только одно решение, которое будет касаться ее семьи: сделать выбор между тем, чтобы родить ребенка, зачатого магией, или найти преемницу.

– Магией? – переспросила я, не поверив своим ушам.

– Да. Союз Семерых изберет достойного мужчину для участия в обряде, во время которого ведьма проведет с ним ночь и понесет от него ребенка – девочку. Выбранный для такой чести мужчина будет лишен памяти, но вознагражден. А ведьма получит ребенка из своей плоти и крови.

– Звучит по-варварски! – не выдержала я. – Неужели Винфай полюбила мужчину, которому стерли память?

– Нет. – Вилидар отвернулся, будто что-то скрывая от меня. – Она не стала проходить этот обряд.

Я только угукнула, не зная, что еще сказать. С каждым днем законы этого мира ставили меня все в больший тупик. Как вообще может существовать что-то настолько дикое?! Да и зачем этот обряд? Почему ведьма не может стать женой и матерью? Это ведь заложено природой… Опустим, что некоторые женщины не прислушиваются к зову, это к делу не относится. Судя по историям, которые я слышала о Винфай, она-то всего этого хотела.

– С каждым днем открывается все больше и больше тайн, – вздохнула я.

– Водич-ч-чк-к-а! – Мимо меня с треском пролетела одна из птиц и приземлилась на край чаши. Уткнулась клювом в воду и вздрогнула.

– Хоть бы спасибо Защитнику сказали, – буркнула я, наблюдая за крылатыми.

– Спасибо, – чирикнула подлетевшая птица побольше и присоединилась к другим.

– Тебя поблагодарили, – вздохнула я, повернувшись к колдуну.

– Аля, мне это не нравится, – покачал головой он. – Эти силы должны проснуться только у Изумрудной ведьмы. И только после коронации.

– Увы, отключить я их не могу, – устало протянула в ответ.

А если бы могла… Стала бы?

Глава 30

На следующие несколько дней я серьезно озадачилась магией и всеми этими дарами трона. Изумрудное кресло мне конечно же на вопросы не отвечало, открещивалось тем, что время еще не пришло. Потому я плюнула на все, нагребла в библиотеке книг по магии и закрылась у себя в комнатах.

О том, что читать местную письменность не могу, прекрасно помнила, но схемы и картинки оказались не менее информативными. Выпроводив Куару с Шани, я и начала свои эксперименты.

Если скажу, что по комнате летало абсолютно все, то ни капельки не преувеличу. Я разбила напольную вазу, поцарапала стол, сорвала со стены кусок тканевых обоев, подожгла ковер, порвала платье… В общем, я сделала все, чего делать не стоило.

Ко мне даже несколько раз заглядывали стражники, когда стены дворца ощутимо так вздрагивали. А убедившись, что странная гостья короля пока еще себя ничем не прибила, спешили свалить восвояси.

Не знаю, с чем там должно было быть просто, по словам Вилидара, но точно не с магией. Мне она не давалась от слова «совсем». Точнее, она-то давалась, но не подчинялась. Как и голоса птиц. Теперь я начинала различать практически весь щебет, раздающийся из парка. Это сбивало с толку, это злило, и в стену летела новая ваза.

Один раз, надо сказать, мне даже удалось починить ее предшественницу. Но потом чары дали сбой и та разлетелась на более мелкие осколки.

Но, сколько бы я ни изгалялась над колдовством, ни Вилидар, ни Теодор ко мне не заглядывали. На эти дни они целиком и полностью ушли в свое расследование. Меня не взяли, что тоже жутко бесило. Но я срывала злость на оставшихся предметах мебели. Те же, в свою очередь, грохотали достаточно громко, чтобы перекрыть пение птиц.

Но недостаточно, чтобы заглушить мои собственные мысли. В какой-то момент я даже психанула, откинула нечитабельные книги и зашагала по комнате, переступая через наведенный бардак.

– Слишком много всего дикого, непонятного и неподчиняющегося, – пробормотала я, меряя комнату шагами.

Почему-то жутко захотелось записаться на прием к психологу, чтобы тот разложил все мысли по полочкам. Не к месту вспомнила, что я и сама-то недоучка по этому профилю. А значит, довольствоваться придется только моими знаниями.

Расчистив место посреди комнаты, я села прямо на пол, вырвала из блокнота чистый лист и начала записывать все свои вопросы, сомнения и недовольства. Рядом с некоторыми появлялись ответы, другие строчки зачеркивались.

В итоге нетронутыми остались только три вопроса. Один касался желаний Изумрудного трона и моей странной магии, второй – того, кто убил Винфай, а третий – двух братьев.

И с какой стороны подступиться к ним, я не имела ни малейшего понятия. Тут крутились и чувства, которые я в себе обнаружила, и желание закрыть все двери, чтобы вернуться домой. И даже необходимость докопаться до истины.

В общем, когда дверь в мою комнату открылась без стука, я гипнотизировала взглядом этот листок, чувствуя себя перед ним как перед непреодолимой стеной.

– Аля!

Вздрогнув, я резко смяла бумагу, будто бы мужчина мог понять, что я там написала… Хотя мало ли, вдруг окажется, что Защитник – полиглот со знанием русского. И что тогда делать?

– Что? – Я недовольно покосилась на ворвавшегося в мои покои мужчину.

– Ты не выходишь отсюда уже пять дней, и вот мне доносят, что ты тут еще и перестановкой занялась, – нисколько не смутившись, заявил он, закрывая за собой дверь и проходя внутрь.

Он обвел скептическим взглядом царящий вокруг беспорядок:

– Я знал, что ты не любишь сидеть во дворце, но чтобы заняться тут его обустройством…

– Я пыталась постичь магию, – огрызнулась, не дав ему договорить.

– И как? – поинтересовался он, опускаясь на единственный уцелевший стул.

– Как видишь. – Я вздохнула и поднялась с пола. – Надеюсь, что у вас дела идут лучше.

– Все еще дуешься? – криво усмехнулся колдун.

– Нет, что ты, – фыркнула я, складывая книги в аккуратную стопку. – Вначале меня просят о помощи, а потом сбегают вдвоем, что-то расследуют и ни слова мне не говорят! Я совершенно не дуюсь.

– Аля, – Вилидар встал, шагнул ко мне, – тебе опасно было там находиться. Поиск и пытки шпионов – это не то, что должна видеть девушка.

Я подняла глаза и встретилась с ним взглядом:

– Лучше пережить опасности, чем сходить с ума, слыша разговоры птиц. Если в первое время это даже забавляло, то сейчас как-то пугает.

– Это твоя сила, – я уловила в голосе Вилидара неуверенность, – и ее можно контролировать. Слышать и понимать только тогда, когда ты того хочешь.

– Не понимаю двух вещей, – произнесла я, не в силах разорвать с колдуном зрительный контакт. – Как это сделать и зачем мне эта сила.

– Трон ничего не сказал?

– Нет.

– Ведьма может быть только одна. – Защитник первым отвел взгляд, но я успела поймать в нем отголосок грусти. – И, как только Союз признает новую ведьму, твои силы должны исчезнуть.

После этого признания на душе в одночасье стало и легко и пусто. Вроде радовать должно, что эта ошибка наконец будет исправлена. А с другой стороны… я даже как-то привыкла чувствовать себя особенной. Ох уж этот эгоизм!

– И когда это случится? – выдохнула я. – Я слышала, что третью проверку девушки будут проходить сегодня.

– Да. Ты пойдешь?

– Нет.

Вил изогнул бровь:

– Неужели тебе совершенно неинтересно? Избрание новой ведьмы всегда огромное событие, такое не всякий может застать.

– Совершенно неинтересно, – солгала я. – Ну померяются они силами, пройдут какое-то каверзное испытание… Мне-то что? Я жду не дождусь, когда уже одна из них усадит свою попу на трон и вернет меня домой.

Я произнесла это в сердцах и даже не сразу заметила серьезный колкий взгляд колдуна. А когда заметила, по коже пробежал табун мурашек, стало как-то не по себе.

– Что? – только и смогла выдохнуть в ответ.

– Нет, ничего. – Он тряхнул головой.

– Врешь.

– Теперь уже и я не дождусь, когда эта сила уйдет другой, – дернул уголком рта Защитник. – А вообще, я по делу зашел.

– Вот так вот, да? – поддела я его, улыбнувшись. – Значит, как просто зайти поболтать – тебя нет неделю, а как по делу – так сразу нарисовался.

– Не до шуток, – прервал меня Вилидар. – Сегодня к вечеру будет завершена последняя проверка, после чего все девушки встретятся с Союзом Семерых и одна из них займет там место.

– И?..

– И это отличный шанс, чтобы встретиться со всеми ведьмами Союза и обсудить твою проблему.

– Ты что-то недоговариваешь, – задумчиво сказала я.

– Есть у меня одно подозрение, но его надо проверить. Так что вечером мы отправляемся со всеми к ведьмам Семерки.

– Ты уверен, что это хорошая идея? – скептично заметила я. – Мне как, прямо при всех там рассказать о своей проблеме?

Вил покачал головой:

– Об этом будешь говорить не ты, а Теодор, когда придет время. Просто доверься мне, Аля. Так надо.

Ну а я что? Кому мне еще доверять, как не Вилидару?


Вечер наступил слишком быстро. Куара с Шани споро разгребали в комнатах устроенные мною завалы и помогали подобрать наряд для встречи с правящими ведьмами.

Честно говоря, я порывалась надеть джинсы и плюнуть на все. Если меня прямо оттуда согласятся вернуть домой, то какое, к чертовой бабушке, платье, я вас спрашиваю? Никаких рюшей! И расклешенных рукавов!

В итоге с боем мне удалось договориться с девушками. Остановились мы на воздушном светло-сером платье в пол. Шани все пыхтела о том, что идти к ведьмам в таком виде – оскорбление. Куара на нее шикала и помогала мне с прической.

Я уже в который раз извинилась перед девушками за содеянное, на что в итоге Шани не выдержала:

– Леди Сандра, магия – это очень редкий дар! За что вы извиняетесь? Вы же учитесь.

Куара ей впервые за вечер поддакнула, а меня наконец спас из всего этого кошмара заглянувший ко мне Вилидар. Он окинул меня взглядом, кивнул своим мыслям и посоветовал поспешить.

– Может, ты меня хотя бы в план ваших действий посвятишь?

– Нет времени. – Защитник придержал для меня дверь. – Лучше, если ты будешь действовать по своему усмотрению.

– Прекрасное реалити-шоу получится, – огрызнулась я, чувствуя себя беспомощной.

Хотелось только добавить, что кинули они меня с королем – практически в буквальном смысле этого слова.

– Сюда. – Колдун, казалось, не замечал моего состояния. – Все будет хорошо. Ты же мне веришь?

Он резко остановился и повернулся ко мне, а я от неожиданности на него налетела. Подняла взгляд и на мгновение забыла, где нахожусь. В памяти всплыл тот поцелуй у меня в спальне. Его жесткие горячие губы, которые брали то, что хотели. Сбившееся дыхание, бешеный стук сердца и прикосновения…

А через мгновение в противовес этому вспомнился нежный и бережный поцелуй короля у пруда, кишащего опасными растениями. Его слова и просьба.

Тряхнув головой, произнесла:

– Верю. Идем уже.

Вилидар еще мгновение молчал, глядя мне в глаза, а потом открыл дверь в кабинет Теодора.

Сегодня тут было не протолкнуться. Надухаренные и напомаженные девушки в платьях всех оттенков зеленого. Одни пили успокаивающие отвары, другие заламывали руки в ожидании, третьи общались друг с другом, не скрывая при этом высокомерия во взглядах.

Во всем этом безумии островом спокойствия оставался Теодор. Король сидел за своим столом, подготавливал какие-то бумаги, не отвлекаясь на девушек. А вот на него смотрели. Некоторые с интересом, другие с восхищением. И только во взгляде Лили Паран я уловила что-то злое, противное и липкое.

– Хорошо, что вы пришли, – правитель поднял на нас глаза, – через несколько минут Союз Семерых откроет для нас портал.

– Разве мы не должны отправляться туда сами? – вклинилась в разговор Лили, поправляя завитые в локоны светлые волосы.

– Все, что вы должны, леди Паран, вам сообщат по прибытии, – спокойно отозвался Теодор. – У лорда Арне и леди Сандры есть вполне обоснованные причины отправиться вместе с нами.

– Вы тоже идете, ваше величество? – хлопнула ресницами стоящая рядом со мной шатенка.

– Я правая рука Изумрудной ведьмы, если только Союз Семерых не решит это поменять. Так что у меня тоже есть причины для посещения этого мероприятия.

Думаю, посыпалось бы еще немало вопросов, касающихся происходящего, но их прервал удивленный вздох одной из девушек. За нашими спинами у двери зарябил воздух, по нему поплыли радужные пятна, при взгляде на которые у меня возникла ассоциация с бензиновыми кляксами на воде.

– Держись рядом, – шепнул Вилидар, когда девушки, претендующие на звание Изумрудной ведьмы, одна за другой поспешили пройти через портал.

Теодор прошел мимо нас, коротко кивнул брату, улыбнулся мне и скрылся в магическом переходе.

– Уверена, что хочешь уйти? – хмыкнул колдун, останавливаясь перед порталом.

– О чем ты?

– Король Тархенда весьма неплохая кандидатура, – пожал он плечами и шагнул в портал.

Ах ты… гад! Еще и сбежал, не дождавшись ответа!

Я кинулась в переход вслед за всеми, опасаясь, что тот закроется раньше времени. Конечно же забыла задержать дыхание. Оказавшись по ту сторону портала, зажмурилась и постаралась восстановить дыхание.

– Вилидар Арне, – пророкотал голос над головой. – По какой причине ты до сих пор носишь голову на плечах? Казнить немедленно!

Глава 31

От такого заявления я даже отдышалась моментально. Подняла глаза и не сдержала вздоха восхищения. Потому что находились мы все на огромной зеленой поляне, в центре которой возвышалось семь тронов.

На снежно-льдистом восседала пепельная блондинка в мехах. Светлые волосы убраны под шапочку, на коленях на расшитом серебром плаще лежали теплые перчатки. Алмазная ведьма сняла их не так давно, кожа на ее руках все еще была раскрасневшаяся от мороза.

«Джаана», – шепнул мне чужой голос имя этой женщины.

Рядом с ней на выточенном из огромного фиолетового кристалла троне сидела Аметистовая ведьма. Короткие черные волосы, острый нос и цепкий взгляд. Светло-сиреневое платье из плотной ткани обтягивало фигуру и подчеркивало все достоинства.

«Нира», – прошептала сила Изумрудного трона, который находился рядом с аметистовым.

И я бы не узнала его, если бы он не пустовал. Сейчас его и креслом-то язык не поворачивался назвать. Сплетенный из корней деревьев трон, понизу стелются цветы, спинка заканчивается зелеными веточками с распущенными широкими листьями.

В этот раз сила промолчала, не стала мне спойлерить имя следующей ведьмы.

Рядом с Изумрудным троном находился… Я даже не знаю, как правильно описать, потому что казалось, будто женщина в тонком голубом платье сидит не на троне, а на большой волне. Вода, заточенная в форму сидения с подлокотниками, то и дело пыталась вырваться, вздрагивала. А если присмотреться, то можно было заметить нескольких ярких рыбок, которые плавали в ней.

Женщина, сидящая на нем, являлась обладательницей больших темных глаз и русых волос, заплетенных в причудливую косу. Смотрела прямо и поджимала и без того тонкие губы.

«Тиль», – продолжил представлять мне чародеек трон.

По ее правую руку расположилась Рубиновая ведьма с огненно-алыми волосами. Бордовое платье с разрезом до середины бедра, высокие сапожки на небольшом каблуке. Ее внешность притягивала. Но сейчас я рассматривала трон, на котором она сидела. Казалось, что он сделан из небольшой черной горы. В трещинах которой время от времени пробегали алые всполохи заточенной под землей лавы.

«Арана».

Предпоследней заняла свое место женщина с пшеничными волосами до плеч. Светло-серое платье оказалось настолько объемным, что скрывало половину трона. Последний я бы назвала песчаным. На самом деле ничего примечательного в нем не было, кроме подсвеченных в песочной фигуре янтарных камешков. Они складывались на спинке в какой-то рисунок, но рассмотреть его не удавалось.

«Ликенния».

Завершал полукруг почета черный трон с позелененной верхушкой. И если Рубиновый походил на гору, то этот напоминал холм. Ведьма Обсидианового трона надела на эту встречу темно-серое платье с глубоким декольте. Смотрела на пришедших девушек свысока и как-то странно поглядывала в сторону остальных ведьм из Союза.

«Ифкада».

Голову каждой красавицы покрывал золотой венец с камнями, подходящими званию. Вообще, странно: по словам Вилидара, каждой из них должно быть не меньше двухсот лет… А я будто на конкурс «Мисс Мира» попала.

– Лорд Теодор, потрудитесь объяснить, почему вы не выполнили свой прямой долг? – глубоким грудным голосом поинтересовалась ведьма Рубинового трона. – Или вы больше не желаете выполнять свою роль?

Король поспешил выступить вперед и, почтительно склонив голову, проговорил:

– Я не казнил лорда Арне только по той причине, что Винфай была убита. Лорд Арне сейчас занимается поисками убийцы.

– И вы в это поверили? – вздернула темную бровь Аметистовая ведьма.

Наверное, надо было бы называть их по именам. Но девичья память такая девичья. Особенно на зубодробительные иномирные имена.

– Лорд Арне доказал свою…

– Лорд Арне должен быть казнен. Немедленно! – перебила его Алмазная ведьма, откидывая от себя перчатки.

И вот тут я не выдержала. Вся эта пафосная компания омолодившихся старух меня порядком взбесила.

– Если не вы решали его судьбу сразу после гибели Винфай, то какое имеете право сейчас? – выдохнула я сквозь зубы, делая шаг вперед. Кто-то удивленно охнул, Вил недовольно зарычал. А я уже не видела дороги назад. – Наверное, не стоит спрашивать о том, какой вклад был сделан со стороны Союза для поиска убийцы. Да я рискну.

Шесть ведьм смотрели на меня такими взглядами, будто я была пауком на подоле их платья. Девушки, что шли на выборы, а попали в цирк, молчали.

– Ты даже не претендентка на Изумрудный трон, нахалка, – выдохнула Янтарная ведьма. – Кто тебе дал право явиться сюда? Как ты смеешь говорить с нами в таком тоне?

– Лорд Теодор, это вторая ваша ошибка, – чеканя слог, произнесла Сапфировая ведьма. – И что мы с этим будем делать?

– Вы тут собрались ради избрания новой Изумрудной ведьмы, – меня уже было не остановить, – так займитесь тем, что собирались сделать. А судьбу бывшего Защитника Винфай пусть решает новая Изумрудная ведьма. Вы на это права не имеете.

На самом деле я понятия не имела, так это или нет. Но оставаться в стороне не собиралась. Раз Вилидар сказал мне делать то, что мне подскажет сердце, то я рискну. В этом случае – своей головой.

Дерзить чародейкам, которые могли вернуть меня домой, было глупо. Но в спину будто бы что-то подталкивало, нашептывало нужные слова.

Ведьма снежных пустошей взмахнула рукой:

– Я поднимаю вопрос о наказании лорда Теодора. За невыполнение своих обязательств перед Союзом Семерых.

– Наш Союз для начала нужно еще восстановить, – недовольно пробормотала Обсидиановая ведьма. – Эти трое никуда не денутся. Выберем замену Винфай, а потом вернемся к обсуждению возникших проблем.

И, не проронив больше ни слова, ведьмы встали со своих мест, шагнули к избранным девушкам.

– Подойдите, – величественно произнесла Аметистовая ведьма. – Пришел час выбрать из вас достойную силы Изумрудного трона.

Я поймала на себе изучающий взгляд Вилидара. Если он думает, что я сейчас шагну со всеми вперед, то ошибается. Я не стану сама себя заковывать в кандалы и принимать это наказание. И пусть забирают силы, которые приоткрыл для меня Изумрудный трон. Мне же спокойнее жить будет.

Лили Паран шагнула первой, за ней последовали остальные девушки. Одна из них с сочувствием посмотрела на Теодора. Что-то подсказывало мне, что если сейчас самой достойной станет она, то короля помилуют. А может, и Вилидара тоже.

О себе я пока предпочитала не думать. Здоровый эгоизм, конечно, прекрасно. Но сейчас я могу только паниковать из-за того, что успела натворить. Вряд ли теперь кто-то из этой великолепной шестерки пойдет мне навстречу.

Ведьмы выстроили девушек в шеренгу, вытянули перед собой руки ладонями к небу и закрыли глаза. С пальцев чародеек заструилась разноцветная магия. Она сплеталась между собой, создавая общую нить. Меняла цвет от алого до синего. И только через несколько секунд окрасилась в изумрудно-зеленый.

На мгновение зависнув в воздухе, общая магия подлетела к одной из девушек, замерла возле нее и заскользила по воздуху дальше. Отверженная чарами шатенка тихо выругалась себе под нос и сжала кулаки.

Интересно, это она сейчас проиграла? Или магия может вернуться?

Хотелось спросить у Вилидара, но я не смогла оторвать взгляда от происходящего. Нить то зависала рядом с девушками, то изображала в воздухе какие-то фигуры, а потом плыла дальше. Когда чары остановились рядом с Лили, я думаю, дыхание затаили все.

Все, кроме леди Паран. Она, напротив, вскинула подбородок и посмотрела на ведьм.

Нить дернулась, пытаясь что-то обрисовать в воздухе, а через миг пошла рябью и слишком быстро кинулась к Лили. Обвила ее шею тонким обручем, вспыхнула ярко-зеленым светом, затмевая краски мира.

Когда я смогла проморгаться, то Лили уже медленно шла к Изумрудному трону. Остальные ведьмы вернулись на свои места и сконцентрировали свое внимание на нас с Вилидаром и Теодором.

– Мы приветствуем тебя, сестра, – тихо произнесла Рубиновая ведьма, лишь скосив взгляд к Лили. – И, пусть свою коронацию ты пройдешь не сегодня, сейчас ты уже одна из Союза Семерых. Ты вскоре станешь обладательницей силы Изумрудных земель.

– Мы поздравляем тебя, сестра, – вторила ей Сапфировая.

– И желаем тебе долгих лет правления, – произнесла Янтарная.

– Ты достойна этой силы и этого места, – кивнула Аметистовая.

А я слушала это и отчетливо понимала. Лжет. Кто-то из них откровенно лжет. Да так, не стесняясь, что даже мне самой неловко. А еще через мгновение пришло другое осознание: моя сила никуда не делась.

Я все так же ощущала обман. Жаль, птиц тут не было, чтобы окончательно проверить свои догадки.

– Отправьте этих девушек домой, – произнесла Лили, окинув их пристальным взглядом. – И сотрите память о том, что они тут видели. Наречение ведьмы должно оставаться таинством.

Вот сейчас ей как укажут на место, как попросят заткнуться и сидеть на своем пеньке вместо попыток приказывать.

Но, к моему удивлению, Алмазная ведьма щелкнула пальцами. За спинами остальных претенденток на звание достойной ведьмы зарябил воздух. А еще через секунду всех их втянуло в портал неведомой силой.


– Раз новая Изумрудная ведьма избрана, то именно ей решать судьбу подданных. – Рубиновая ведьма произносит эти слова медленно, встречаясь со мной взглядом. – Ведь именно этого просила девушка… С каких ты земель?

– С неместных.

– Лгать нехорошо, – качает головой Аметистовая. – Я чувствую на ней отпечаток силы Изумрудного трона, пусть и слишком слабый.

Поспорить о собственном происхождении мне конечно же никто не дает. Лили закидывает ногу на ногу, зеленое платье шелестит подолом, ее взгляд устремляется ко мне с Вилидаром.

– Этих двоих в мой замок. Утром их казнят. Лорда Арне – по законам Защитников. Леди Сандру – за нарушение священности ритуалов.

– Можно просто стереть ей память, – произносит Сапфировая, а я улавливаю в ее голосе отголоски сочувствия.

Странно, я думала, она просто хочет насолить Лили. Ведьма вряд ли до сих пор довольна тем, что болота отошли не ее трону.

– Нет. – Новая Изумрудная непреклонна.

– Я против. – Теодор делает шаг вперед, перетягивая внимание Союза на себя. – Леди Сандру вы не имеете права судить.

– Теперь я имею право на все. – Хищная улыбка появляется на губах девушки. – О твоем наказании мы поговорим позже.

За спиной короля воздух идет волнами, его отшвыривает в портал с невероятной силой. Последнее, что я успеваю увидеть, прежде чем шквал магии снесет меня в другой портал, это как Вилидар шепчет какое-то заклинание.

Глава 32

Голова болела так сильно, будто бы накануне я что-то очень бурно праздновала. Язык во рту распух и плохо слушался. Попытка пошевелиться в первый момент успехом не увенчалась. А от усердия вспомнить, что со мной произошло, еще больше разболелась голова.

Так, хорошо, еще раз. Если по порядку… Другой мир, Вилидар, ложь, Теодор, сила Изумрудного трона, ведьмы. Точно!

Распахнув глаза, я уставилась в обшарпанный серый потолок, целую вязь паутины, а из источников света оказались только заглядывающие в окно звезды.

– Ну хоть не утро, – прохрипела я, пытаясь сесть.

Лежала я аккурат у кровати. Кажется, до нее меня тупо не дотащили. Ну или не сильно желали устроить с комфортом.

– Вот же гадство, – пискнула я, осматриваясь. – Опять!

Нет, это уже даже не смешно! Эта ведьма, в буквальном смысле слова, запихнула меня в точно такую же комнату, из которой я пыталась бежать через окно. Вполне возможно, что это была она же. Только окно вставили. Даже совесть мучить начинала от мысли, что его придется опять разбить.

Но перед активными боевыми действиями надо было прийти в себя и разложить мысли по полочкам, а то после удара все разлетелись.

Итак, что мы имеем? Не так много хорошего, как оказалось. Ведьмы мне не помощницы, Лили хочет убить, нас с Вилом казнят утром. Где находится Теодор и что ему грозит – тайна, покрытая мраком. А моя сила…

Я попыталась сделать то, что у меня получалось лучше всего – щелкнуть пальцами и разнести к чертовой матери всю мебель. Но после щелчка ничего не произошло. Даже ветерок по комнате и тот не пробежал.

Резюмируем: моя магия пропала, Изумрудный трон передал все Лили. Или передаст после коронации.

Наконец поднявшись с пола, я подошла к окну и ощупала раму. Будет просто, надо только найти чем выбивать стекло. Вот как знала, что телефон может пригодиться! И если не для того, чтобы не покупать дома новый, так хоть для своей второй функции!

Но шарахнуться в поиски хоть чего-то подходящего мне попросту не дали. Со стороны коридора послышался шум, а через мгновение дверь с грохотом распахнулась. Ударившись о стену и выбив куски штукатурки, пропустила в мою темницу Лили.

Изумрудная ведьма уже успела переодеться в тяжелое платье из зеленой парчи и напялить на голову золотой венец с зелеными камнями.

– Вижу, что ты наслаждаешься последними часами своей жизни, – криво усмехнулась она, застав меня у окна. – Да, звезды сегодня необычайно красивы.

– Правда? – Я попыталась рассмотреть их через мутное стекло. – Не заметила. Но допустим.

– Все еще дерзишь, Сандра, – скривилась девушка. – А могла бы ползать у меня в ногах, умолять о жизни. Я ведь могла бы и смилостивиться.

Вот честно, пока она об этом не сказала, я даже и не подумала. Возможно, потому, что все мои мысли были сосредоточены на поиске тяжелого предмета.

– Но я не дарую тебе прощение, – процедила она, продолжая театр одного актера. – Я ведь предупреждала, что если ты не оставишь свои попытки, то я убью тебя. Лили Паран держит свое слово.

– Паран? – наконец нашла я момент, чтобы заговорить. – Ты же должна отречься от своей семьи, Изумрудная ведьма.

– На коронации я это и сделаю, – вздернула подбородок бывшая фаворитка короля. – А пока могу завершить все свои дела как Лили Паран.

– Тогда ты должна быть не тут, а в покоях короля Тархенда, – не сдержалась я, глядя ей в глаза.

Ведьма вскинула руку и тут же отдернула ее. Будто и размазать меня сейчас по стенке хотела, и на красочную казнь посмотреть тоже была не против.

– Твое время истекает, – наконец справилась с гневом Лили. – Можешь говорить все, что в голову придет. Моего решения это не изменит.

Ну вот! А я ей о других мирах сообщить хотела. Поделиться, так сказать, жизненно важной информацией.

– И как оно – начинать свое правление с парочки казней, леди Лили? – с издевкой поинтересовалась я.

Ну а что, терять-то больше нечего!

– Знаешь, приятно, – хмыкнула она. – Когда все, кто навредил тебе, исчезают.

– Прикольно, – пожала я плечами. – Вначале казни за то, что кто-то не так покосился на твоего любимого. Потом за то, что к тебе обратились не по статусу. А дальше что? Уничтожение городов за задержку налогов?

– Ведьма не собирает налоги! – фыркнула девушка. – Неужели ты себе так и не восстановила память?!

– Увы, для этого-то мне и нужна была Изумрудная ведьма. Но она ведет себя как-то не очень подобающе со своим народом. А, подожди, ты же еще не ведьма, – спохватилась я. – Тогда да, можешь делать что вздумается.

Лили прожгла меня злобным взглядом:

– Первым делом прикажу выдернуть тебе язык.

Развернулась и шагнула к выходу.

– Не забудь Теодора на показательную казнь позвать! – крикнула я ей в спину.

Дверь за будущей Изумрудной ведьмой с хлопком закрылась.

– Ну наконец-то, – послышалось за спиной. Что-то заскрипело.

Развернувшись, я застала зрелище отодвигающегося в сторону пустого книжного шкафа и протискивающегося сквозь щель в стене Вилидара. Он отряхнул одежду от налипшей паутины и привычно криво усмехнулся:

– А я вижу, ты не скучаешь.

– Да так, развлекают меня тут, – неопределенно развела руками я. – А чего это ты не через окно? Я ведь уже привыкла.

– Ну прости, – хохотнул колдун, падая на продавленный матрас. – Карнизы в этой части замка не самые широкие. Канатоходцем без полной магии быть сложно.

Тряхнув головой, я задала сразу несколько вопросов:

– Какой неполной магии? Как ты сюда попал и зачем?

– А я думал, что ты мне обрадуешься, – потянулся он. – Вот так вот рискуешь всем, блокируешь чары ведьм, а одна девушка даже не радуется такому исходу.

– Подожди, ты хочешь сказать, что тебе магию заблокировали?

– Как и тебе. – Вилидар наконец посерьезнел, сел, посмотрел пристально на меня. – Только я успел часть чар рассеять.

В памяти всплыло заклинание, которое он читал перед тем, как нас всех раскидало по порталам. Вот оно, значит, что сделал Защитник!

То есть моя магия… Нет, она точно ушла к Лили. Ведь трон выбрал ведьму.

– Скажи-ка, Александра, ты ничего странного во время ритуала не заметила? – Колдун поднялся и шагнул мне навстречу.

– Если бы я знала, как проводятся такие ритуалы, то, может быть, и заметила бы, – покачала я головой. – А так что я могла заметить?

– Хоть что-то. Это очень важно.

Он остановился рядом. Так близко, что я буквально чувствовала, как давит на меня его аура.

– Когда ведьмы объединили свои чары, – шепотом произнесла я, опуская взгляд, – будто бы… не знаю, будто кто-то перехватил управление. Нить до момента выбора Лили двигалась очень медленно. А потом дрогнула и кинулась к девушке. Так должно быть?

– Нет. – На лице Вилидара проступила довольная улыбка. – Хорошо. Значит, мне не показалось.

– Что это значит?

– То, что ты и сказала, – хмыкнул он. – Лили посадили на трон специально. Более того, это сделала одна из шести ведьм.

– Это как-то связано с Винфай?

– Мы об этом еще поговорим. А пока я хочу кое-что тебе показать. Ночь только началась, и до утра у нас есть время.

Он вел себя так спокойно, будто бы каждый день его отправляли на казнь.

Шагнул обратно к тайному проходу и протянул мне руку:

– Идем.

– Надеюсь, ты знаешь, что делаешь, – вздохнула я, подчинившись судьбе и вложив свою руку в мужскую ладонь.

– Знаю, – уверенно отозвался Вилидар и повел меня потайными коридорами.

Как оказалось, их тут было немало. Да только пользовались ими в последний раз ой как давно. Все заросло паутиной и мхом, под ногами иногда пробегали крысы. Я то и дело вздрагивала и крепче цеплялась за руку Защитника. А тот так по-доброму надо мной потешался, что все мысли об опасностях куда-то делись. Появилось чувство беспечности и легкости. Будто бы этот мужчина мог прикрыть меня от любой беды.

Узкие коридоры вывели нас в полуподвальное помещение, заставленное ящиками и бочками. Вилидар погасил огненный шарик, который до этого всю дорогу освещал нам путь, и свернул в сторону.

– Может, ты скажешь, куда мы идем? – шепотом спросила я. – Выход из замка в другой стороне.

– Я рад, что ты запомнила планировку. – Я не видела его лица, но по голосу слышала, что колдун улыбается. – Но до этого я хочу показать тебе кое-что очень важное. Ты ведь так рвешься домой. Убеждаешь себя в том, что должна вернуться…

– Я себя не убеждаю! – Резко остановившись, я дернула его назад.

Вилидар повернулся. В полумраке сложно было прочитать по лицу какие-то эмоции. Зато голос выдавал волнение.

– Ты сама сейчас в своих словах ложь хоть распознала, Аля?

– Моя магия ушла к Лили, – проговорила я. – Так что больше никаких способностей ходящего детектора лжи. И орнитолога.

– Она в тебе просто заблокирована, пока ты находишься в стенах этого замка, – слишком убедительно произнес Защитник. – А теперь пойдем, пока нас не хватились.

– Может, ты уже расскажешь, что задумал, Вил? – прошептала я, наблюдая за тем, как он мастерски взламывает темную металлическую дверь, спрятавшуюся в одной из каменных ниш.

– Расскажу, но вначале уладим вопрос с твоим возвращением домой. Ты должна кое-что знать до того, как решить, что делать дальше.

– Опять ты знаешь больше меня обо мне же, – вздрогнула я от скрипа открывающейся двери.

– Совсем немного. Не так давно связал все воедино. Так что никакого обмана.

За дверью оказалась подземная лаборатория. Ровно такая, какой ее в фильмах про чародеев рисуют. Длинные столы, уставленные мензурками и колбами. Шкафы, напичканные огромным множеством ингредиентов. Светящиеся камешки, безразмерные банки. И запах такой… затхлый, будто сюда давно никто не заходил. Но вместе с тем приятный, с примесью букета сушеных трав.

– Сюда. – Вилидар уверенно зашагал по лаборатории, несколькими жестами заставив факелы на стенах загореться. – Кто это, Аля?

Дурное предчувствие удавкой сжало горло. Не знаю, чего я так боялась, пока шла за колдуном на негнущихся ногах. Остановилась рядом и с трудом удержалась от удивленного вздоха.

Над одним из столов в тяжелой раме висел портрет мужчины. Короткие темные волосы, раскосые зеленые глаза, тонкие губы. И этот шрам над верхней губой.

Я запомнила его именно таким. Сердце болезненно сжалось, на глаза навернулись слезы.

Нет! Этого не может быть! Как? Как это все связано?!

– Аля…

– Вил! – Я резко развернулась, стирая с лица горячие слезы. – Откуда?! Откуда в этом гребаном мире портрет моего отца?!

Глава 33

Я не верила своим глазам. Это же не может быть шуткой! Иллюзией! Нет, портрет настоящий. И с виду не только что нарисованный. Нет, уже лет десять, а то и двадцать назад.

– Откуда он тут, Вил? – повторила я свой вопрос, не зная точно, хочу ли услышать ответ.

Интуиция нашептывала, что это будет очень тяжелая правда. Такая, которую я, может быть, даже не готова услышать сейчас.

– Присядь. – Он скинул с одного из стульев стопку книг. – Я расскажу все, что знаю. Помоги мне сложить всю мозаику, хорошо?

Я кивнула и села, посмотрела на колдуна.

– Помнишь, я говорил тебе, что Винфай пыталась забыть одного человека, которого любила всем своим сердцем?

Вот честно, лучше бы он начал с чего-то другого! Потому что моя фантазия тут же создала самые невообразимые сплетения судеб. И хотелось верить, что сейчас я не услышу о том, что мой отец каким-то образом был любимым Винфай.

– Аля?

– Д-да, что-то такое было, – кивнула я, взяв себя в руки. – Это он?

Скажи «нет». Пожалуйста, скажи «нет».

– Нет, – выдохнул колдун. – Того мужчины уже нет в живых. Все же век ведьмы дольше, чем простого смертного.

– Я не понимаю. Да расскажи ты уже наконец все по порядку, – взмолилась я. – Или я с ума сойду!

– Хорошо. – Вилидар прислонился к высокому столу. – Я просто тоже пока не до конца верю в то, что моя догадка оказалась правдой.

Взлохматив волосы пятерней, он заговорил:

– Ведьмы, по правилам, не могут создавать семьи, я говорил тебе об этом. Им запрещается видеться с мужчинами, если только это не доверенные лица, как Теодор для Изумрудной ведьмы. Так вот… Винфай нарушила этот запрет. Втайне от всего Союза она повстречала мужчину. Он тогда не знал, что она Изумрудная ведьма, а она… Полюбили они друг друга. Винфай плевала на все правила, когда проводила с ним ночи. И, как ты понимаешь, она забеременела. Это было еще задолго до моего появления на свет, потому знаю обо всем из рассказов самой Винфай. Она родила мальчика. Впервые в истории Союза Семерых ведьма родила сына.

– Это из-за того, что не было того самого обряда? – тихо спросила я. – Который проводят с ведьмой и выбранным мужчиной?

– Да. – Вил коротко кивнул. – Обряд проводят для того, чтобы ведьма понесла магически одаренную девочку, наследницу. Винфай грозило серьезное наказание за нарушение основных правил Союза. Ее сына убили бы, ее лишили сил и заточили в темницу. А там… Боги только ведают, что могло бы быть дальше. И Изумрудная ведьма пошла на отчаянный шаг. Она отправила своего сына туда, куда до него не смогли дотянуться руки Союза Семерых.

– В другой мир, – ахнула я, понимая, куда клонит Защитник. – Папа рассказывал, что жил в детском доме, что его нашли на пороге.

– Да, Винфай долгое время наблюдала за ним отсюда. А когда настал день совершеннолетия твоего отца, связалась с ним.

– Магические зеркала! – Я вскочила со своего места. – Тогда в лесу! Когда мы говорили о телефонах, ты впервые мне солгал! Сказал, что не знаешь, могут ли ваши артефакты достать до других миров!

Защитник опустил взгляд.

– Да. Я солгал. Потому что это было тайной. Не разбалтывать же мне о ней в первую встречу?

Закусив губу, я с трудом согласилась. Это сейчас мне так неприятно от осознания, потому что речь, оказывается, шла о моем отце. А тогда… Он прав.

– И что было потом? – Я посмотрела на Вилидара с надеждой.

– Твой отец вырос, но общался с Винфай редко. Она его очень любила. Именно из-за любви к сыну не пошла на ритуал, который проводит Союз. А потом… Ты сама расскажи мне, как все произошло.

Я буквально рухнула на стул, спрятала лицо в ладонях. История, которую просил рассказать Вилидар, была одним из тех воспоминаний, что доводило меня до истерик.

– Он был чудесным отцом, – голос прозвучал глухо, – подарил мне самое счастливое детство, до безумия любил маму. Мне было пять, когда его… убили. Нападение. Он возвращался с работы, какие-то гопники решили отобрать все ценное. В больнице делали все возможное, чтобы он жил. Но раны оказались слишком серьезными.

Голос надломился, по щекам потекли слезы.

Воздух колыхнулся. Защитник опустился рядом на корточки, убрал руки от лица и большими пальцами стер слезы.

– Аля, а твоя мама знала?

– Я… не знаю, – прошептала в ответ, взглядом цепляясь за колдуна, как за надувную подушку в шторм. – Она долго не могла пережить его смерть. Повторно вышла замуж только через десять лет. Мой отчим… он неплохой человек…

Тряхнув головой, я прервала эту речь. Все же Вил спросил меня о другом.

– Винфай с сыном связывалась через артефакт, который смогла ему передать. Знаю, что ритуалы переброски в другие миры всегда отнимали у нее уйму жизненных сил. Но она жертвовала всем ради сына. Этот портрет она нарисовала сама. И спрятала в лаборатории, чтобы чаще видеть своего ребенка. Аля, если артефакт не был утерян… мы можем связаться с твоей мамой.

– А если она не знала? – Я покачала головой. – Это будет ужасным ударом для нее. Да и сколько прошло времени в моем родном мире?

– Спроси у нее сама. – Мужчина стянул со стола плоское серебряное зеркальце на длинной ручке. Оправу украшала россыпь драгоценных камней. – Я помогу его активировать. Твоя магия все еще заблокирована.

Я до сих пор сомневалась, что это верное решение. Но одна только мысль о том, что мы сможем поговорить… Я смогу сказать ей, что жива и здорова… По крайней мере, пока что.

– Что я должна сделать?

Руки дрожали, удержать зеркало оказалось еще тем испытанием. Слезы текли из глаз, застилая обзор.

– Подумай о маме. – Защитник положил свою руку поверх моей и прошептал слова заклинания.

А я зажмурилась и попыталась вспомнить самые счастливые моменты. Из детства. Когда мы еще втроем. Когда ничего страшного в жизни не произошло. Когда я еще не просыпалась по ночам со слезами на глазах.

– Саша?

Этот голос!

Распахнув глаза, я тихо всхлипнула. Зеркальце светилось серебристым светом, а вместо собственного отражения я увидела маму. Как всегда, с идеальной прической и макияжем, даже дома. Она смотрела на меня таким удивленным взглядом. А потом заулыбалась.

– Хорошо, что ты нашлась, милая, – проговорила она.

– Мама, ты знала? – прошептала я. – Знала, что папа…

– Знала, – кивнула она. – Вижу, что и ты теперь знаешь. Ты встретилась с его мамой?

– Нет… Она… – Я подняла глаза на Вила. – Ее больше нет.

– Тогда понятно, почему туда отправили тебя, – задумчиво произнесла она, ставя меня в тупик такой реакцией.

Вот даже не знаю, стало легче мне от ее спокойствия или нет. Это лучше слез. Определенно лучше. Иначе и я бы не смогла собраться с мыслями. Но понимать, что всю жизнь от тебя скрывали такую правду! Это невыносимо!

– Почему ты мне не рассказала? – покачала я головой.

– Дмитрий запретил, – поджала она губы, нервно поправив рыжую прядь. – Он не хотел, чтобы ты знала или оказалась там. Но судьба повернулась иначе.

– Меня не ищут?

– Тебя не было дома сутки. – Мама изогнула бровь. – Сколько времени прошло там?

– Почти месяц.

В лаборатории Винфай повисла тишина. Мама вздохнула.

– Хорошо, я сделаю так, чтобы все думали, будто ты уехала учиться по обмену. Это будет нетрудно.

– Но… Я вернусь домой!

– Саша, я…

Она резко развернулась. Что-то ответила отчиму.

– Прости, я не могу сейчас говорить. – Она зашептала, глядя вновь на меня. – Так рада, что с тобой ничего не произошло. Доченька, я тебя очень люблю. Не рискуй. Поговорим обо всем позже. Я сама с тобой свяжусь.

Связь резко оборвалась. И вот я уже сжимаю в руках самое обычное зеркало, вижу свое опухшее от слез лицо и не могу поверить, что все это происходит со мной.

– Аля, – Вилидар разжал мои пальцы, забрал артефакт и положил его на стол, – посмотри на меня.

Я вскинула на него взгляд:

– Все мне лгали. Все. Ни слова правды. Ни единого гребаного слова!

– Мне жаль.

– Ты тоже знал! – Я скинула с себя его руки, вскочила. – Знал ведь! Подозревал! И ни слова мне не сказал! Что, неприятно осознавать, что я внучка женщины, которую ты любил?! Да?!

– Аля…

– Да что ты заладил-то! – Я взмахнула руками, стеклянные мензурки на полке у стены зазвенели. – Аля, Аля. Аля! Я, блин, ребенок двух миров! И трон, оказывается, не просто так меня сюда перетащил! Моя бабка – сильнейшая ведьма и правительница Изумрудных земель! А я об этом узнаю вот тут, увидев портрет погибшего отца!

– Александра! – Защитник рявкнул так, что я аж присела от кратковременного испуга.

Который быстро схлынул, вернув на место огненную ярость.

– Ты можешь сколько угодно злиться, бить посуду и плакать, – резко произнес Вилидар. – Но у нас сейчас не так много времени. Ты должна была узнать правду. Я ее для тебя открыл. Но на этом все не заканчивается. Сейчас одна из ведьм пытается усадить на трон Лили. Чтобы захватить через нее власть над Изумрудными землями. И только мы с тобой знаем, кто это.

– Знаем? – Я даже притихла. – Ты… узнал?

– Да. И ты мне нужна. Потому что только ты можешь помочь. Твоя ложь на самом деле правда. Изумрудный трон призвал тебя, потому что нуждался в помощи. Потому что Винфай убили, а ты ее прямая наследница. Истинная Изумрудная ведьма!

У меня пересохло в горле. А он не замолкал:

– Ты все это время пыталась найти путь домой. Дождаться того, кто сможет с этим помочь. Достучаться до трона. Но ты уже дома, Аля. Этот мир – твой дом. Услышь меня. Прошу.

– Я… я слышу, – откашлявшись, произнесла в ответ и сжала руки в кулаки.

– Понимаю, не этого ты хотела. Не этого ждала. Но сейчас нет другого выбора. Ты должна помочь трону и землям, над которыми он властвует. Это твоя обязанность.

После этих слов внутри меня проснулась маленькая девочка, которая хотела топнуть ножкой и заявить, что никому ничего не должна. Но я все же смогла собраться с силами и кивнуть.

– Мне жаль. – Вилидар смягчился, шагнул ко мне и привлек к себе. Обнял и уткнулся носом в макушку. – Мне правда жаль, что все складывается именно так.

– Только потому, что я ее родственница? – приглушенно поинтересовалась я.

– Вообще об этом не думал. – В голосе Защитника послышалась усмешка. – Аля, это все не имеет никакого значения. По сравнению с тем, что теперь у тебя будет хотя бы одна причина, чтобы остаться.

Я подняла на него взгляд. Долго молчала, стараясь понять, почему мое сердце стучит так громко. Почему мысли разлетаются и их не удается собрать в слова?

– Думаешь, у меня только одна причина?

– Не давай мне надежду, Александра, – попросил Вил, прислонившись к моему лбу своим. – Пока нет определенности, не говори ничего.

– Но мы ведь и так все знаем, – хмыкнула я, наслаждаясь этой минутой умиротворения. Среди бури событий она была маленьким оплотом надежды на лучшее.

– Нам пора, – прошептал он, прикрывая глаза. – Но я надеюсь, что мы еще вернемся к этому разговору. Очень надеюсь.

Поджав губы, я высвободилась из объятий и выдохнула:

– Хорошо. Эмоции в сторону. Согласна, сейчас для них нет места. Ты сказал, что одна из ведьм хочет посадить на Изумрудный трон свою марионетку. У тебя есть доказательства?

– Да. – Колдун тоже выглядел серьезным и собранным. – Когда сила выбирала новую ведьму, я снял отпечатки. И один из них совпал с той магией, которой была убита Винфай.

– То есть один из тронов занимает убийца? – Я резко развернулась и сжала руки в кулаки.

Пусть мне и не суждено было встретиться и познакомиться со своей бабушкой, это никак не отразится на той мести, которую я желаю обрушить на голову виновного.

– Сапфировая?

– Нет, Аля. Не она. – Вилидар распахнул один из ящиков, пытаясь в нем что-то найти. – Но сейчас самое время нанести ей визит. Надо управиться до восхода солнца.

Я бросила было взгляд в сторону окон, запоздало вспомнила, что находимся мы в подвале. А потом увидела у колдуна в руках артефакт, способный создавать порталы.

– Нас уже хватились?

– Еще нет. Людей у Лили пока мало. Не успели вернуться в замок. Ты готова?

– Честно? – скептически хмыкнула я. – Нет. Но, как ты уже сказал, выбора нет. Надеюсь, что твой план лучше, чем «пришел-увидел-победил».

Защитник не ответил, а перед нами открылся портал. К нему я шагнула первой.

Ну что же, пора взглянуть в глаза этой дряни.

Глава 34

Один шаг, и я чувствую, что вновь обладаю магией. Она наполняет меня, как жидкость наполняет опустевший сосуд. На мгновение начинает кружиться голова, становится плохо. А потом так же быстро – хорошо.

– Не может быть, – ахаю я, делая шаг на узкую темную тропку.

Она струится лентой меж тонких полупрозрачных растений, отдаленно напоминающих деревья. Да только материал… кристаллы?

– Аметистовая ведьма! – шепчу я, проведя пальцем по гладкой поверхности одного из растений.

Оно было холодное, гладкое и хрупкое. Ни листьев, ни цветов на нем нет. Кристальный лес. Самый настоящий лес из кристаллов.

– Ее имя Нира, верно?

– Да. – Вилидар осматривается, шепчет себе под нос заклинание. – Замок находится в той стороне. Она сейчас там. А я должен был догадаться раньше.

– О чем ты?

– Смотри туда. – Он указывает куда-то наверх.

Я поднимаю голову к темному небу. В первые мгновения ничего не замечаю, а потом нахожу взглядом пятно. Между двух кристальных отростков лежит гнездо. Сплетенное из тонкого материала, похожего на проволоку. Темно-фиолетовую и блестящую в свете луны.

– Не понимаю…

– Ягодники. – Защитник поворачивается ко мне лицом. – Помнишь того птенца, что ты спасла у Изумрудного замка?

Я киваю.

– Ягодники давно уже не относятся к землям Изумрудного трона. Но тогда я не понял, почему они гнездились рядом. Думал, что мир попросту меняется. Да и земли Аметистового трона поблизости. А все оказалось намного прозаичнее. Просто сила их ведьмы притянула птиц к месту преступления.

– Оказывается, все это время ответ был на поверхности. – Я тяжело вздыхаю. – К счастью, потеря времени плохой роли не сыграла. Все равно мы тут. И больше никто не погиб.

– Ты можешь подбодрить, – без тени насмешки произносит Вилидар. – А теперь пойдем. Пора отомстить и воздать по заслугам.

– Хотела бы я видеть лицо Лили, когда она не застанет нас на месте, – усмехаюсь я, направляясь за ним.

О том, что надо было сменить одежду на более практичную, я вспоминаю слишком поздно. Платье цепляется за острые края небольших кристаллов, растущих вдоль дорожки. Если наш путь будет долгим, то подол вскоре превратится в тряпку.

Пожалуй, не в таком виде мне бы хотелось явиться к убийце моей бабки.

Вскоре местные растения расступились, пропуская нас к высокому каменному крыльцу. Замок Аметистовой ведьмы оказался высоким, изящным, с тонкими башенками. Стены расписаны светящимися узорами, колонны у входа украшены барельефами в виде птиц и животных. Да и само здание… оно будто бы живое, будто дышит.

– Что дальше? – Я остановилась рядом с Защитником. – Мы войдем внутрь?

– Нет. Подожди еще мгновение. – Он опустил руку на эфес меча и распрямил плечи.

Именно в этот момент двери распахнулись. А на крыльцо вышла уже знакомая мне женщина, закутанная в темно-лиловые одежды. Она окинула нас презрительным взглядом и оперлась ладонями о высокие резные перила.

– Что ты тут делаешь, преступник? Тебя ждет казнь этим утром. Или решил, что смерть одной ведьмы для этого мира слишком мало?

– Я решил выполнить свой долг. – Вил шагнул вперед. Голос его прозвучал твердо и уверенно. – Я, Защитник Изумрудной ведьмы Винфай, требую привести в действие Правило пролитой крови! Ведь на руках Аметистовой ведьмы Ниры запеклась чужая кровь. Ее магией была отнята чужая жизнь. Жизнь другой ведьмы.

Он говорил так, будто общался не с женщиной, которая самолично встретила нас. Будто бы ждал ответа от кого-то другого.

Да только секунды тянулись одна за другой. И ничего не происходило. Во взгляде колдуна мелькнуло непонимание.

– Хорошая попытка, Вилидар, – через мгновение произнесла со смешком Нира. – Да только сила твоя тут не действует. Тебе не призвать Союз в свидетели. А значит, ты явился сюда с оружием и решил выступить против Аметистового трона. Кара – смерть!

Я даже моргнуть не успела, а Защитник рывком оказался передо мной и мечом прикрыл от волны магии. Рассек ее клинком, не позволяя навредить.

– С оружием тут только я, – прорычал он, отталкивая заклинание. – Хотя когда это убийца имел хоть представление о чести?

– Тебе ли говорить об этом. Наемник.

Защитник отступает в сторону, открывая мне вид на замок. С крыльца по ступеням медленно спускается высокий широкоплечий мужчина с лысой головой. В его руках большой двуручный меч, а путь он держит в нашу сторону. Защитник Аметистовой ведьмы вступает в игру.

– Здравствуй, Атхель. – Вил выхватывает свой клинок, делает шаг навстречу. – Давно не виделись.

– Давно, Волк, – соглашается лысый. – Но о причудах судьбы говорить нет времени.

Все происходит слишком быстро. Атхель выхватывает клинок, мечи скрещиваются со звоном. А Нира все так же стоит на месте и наблюдает за сражением двух Защитников.

Они равны по силе. Одинаково ловки и быстры, вовремя используют магию и защищаются от чужих заклинаний. Бой длится то ли секунду, то ли целую вечность.

Я выхожу из оцепенения только благодаря голосу, который звучит в моей голове:

«Время пришло».

Не успеваю даже осознать, что делаю. Просто раскидываю руки в стороны и позволяю наполняющей меня силе вырваться наружу. Она напитывает воздух, почву, кристаллы. Что-то меняется, но я не могу понять, что именно. Будто бы дышать становится легче, будто бы… время действительно пришло.

– Я призываю Союз Семерых! – Мои слова звучат как-то коряво. Сама чувствую, что формулировка неправильная. Не такая, как у Вилидара.

Но именно мой призыв срабатывает.

Из воздуха появляются пять женщин. Сегодня они не настолько хорошо выглядят, как вчера. Без причесок и макияжа. Но в каждой все равно чувствуется сила и власть. По взгляду, манере себя держать, развороту плеч. В каждой угадывается величие природы.

– Ты призвала нас? – Алмазная ведьма вскидывает светлые брови, смотрит на меня.

Но ответить я ей не успеваю. Потому что в битву Защитников вмешивается Сапфировая. Она взмахивает рукой, мужчин раскидывает в стороны, мечи намертво застревают в каменной почве.

– Что тут происходит? – рокочет голос Рубиновой ведьмы, она находит взглядом Ниру. – Я требую ответа!

– Право пролитой крови, – отвечает за нее Вилидар, поднимаясь с земли. – На руках этой женщины кровь Винфай.


Дальше все смешалось для меня в одну яркую картинку. Защитника Аметистовой ведьмы отправили куда подальше, право Пролитой крови приняли, и началось расследование.

На поляне появились троны, ведьмы заняли свои места и перешли к допросу Ниры. Мы с Вилидаром ждали в сторонке. Он выглядел уставшим и обеспокоенным. Каждый раз, как Аметистовая находила своим деяниям какое-то оправдание, сжимал кулаки и тихо рычал.

– Тише. – Я поймала его руку, легонько сжала. – Мы сделали все, что могли.

– В память о той, которая столько времени обо мне заботилась, я должен убить Ниру.

Сердце кольнуло ревностью, но я только тряхнула головой. Это глупо. У них с Винфай ничего не было, кроме привязанности, клятвы, а после дружбы. Возможно даже, в нем говорят отголоски магии. Или попросту обычная мужская честь.

Но подобрать слова для ответа Вилу я не смогла.

– В таком случае применим ритуал раскрытия истины, – фыркнула Янтарная ведьма, подавшись вперед. – Ты лжешь. И мы все это чувствуем, Нира. Как ты могла обернуть свою магию против одной из сестер?! Зачем?!

Аметистовая ведьма промолчала, только глаза ее недобро блеснули. Казалось, будь у нее больше силы, и оставшихся ведьм бы порешила.

– А вы? – Обсидиановая повернулась к нам с Вилом. – Вас бы мы тоже хотели выслушать. Есть что добавить?

– Только то, что избранная на Изумрудный трон ведьма – марионетка, – произнесла я, опередив колдуна. – Нира испортила ритуал, повлияв на выбор.

– Это так? – Сапфировая ведьма буквально проревела свой вопрос, как ревет обезумевший шторм.

Аметистовая ведьма подняла глаза:

– Нет.

– Твоя ложь пачкает всех нас, – покачала головой Алмазная ведьма. – Значит, ритуал.

– Нет! – Нира раскинула руки в стороны, накапливая между ними силу. – Вы не притронетесь ко мне. Ни одна из вас.

– Неужели ты не чувствуешь, что твой трон ослаб? – хмыкнула Рубиновая ведьма, поднимаясь со своего места и делая шаг к предательнице. – И это случилось не вчера. Он отрекся от той, что совершила преступление. И ради чего? Ради власти, да, Нира? Все мы хотим большего, хотим территорий и людей. Но ни одна из нас не пошла на такой шаг. Захотела земель Изумрудного трона, да не в силах усадить один зад сразу на два?

– Что ты понимаешь? – прорычала в ответ Аметистовая, бессильно опуская руки. – Этот Союз – большая ошибка. Нельзя делить природу! Нельзя разделять ее между ведьмами. Мы выше богов, мы и есть они. Бог должен быть только один!

– Кажется, она сошла с ума, – резюмировала я, наблюдая за тем, как Нира пытается напасть на своих сестер, а те быстренько скручивают ее магией.

– И это самое ужасное, – вздохнул Вилидар. – Когда преступник понимает, что делает, наказание возможно. А тут… Мне теперь даже жаль ее.

Я с удивлением покосилась на колдуна, но ничего не сказала. Хотелось вздохнуть полной грудью, поверить в то, что все закончилось. Да только не тут-то было.

Аметистовую ведьму скрутили и отправили куда-то порталом, пообещав еще серьезно поговорить. И, судя по тону Джааны, намерения у Союза были нешуточными.

Черт, да я же имена запоминать начала!

– А вы, – Янтарная ведьма вновь вспомнила о нашем присутствии, – подойдите.

Защитник подал мне руку, подбадривая.

– Мы ошиблись, – слова давались Тиль с трудом, – и признаем это. Вилидар, с тебя сняты все обвинения. Ты заслуживаешь награды за все, что сделал. Проси, чего желаешь.

– Наказания за содеянное преступление, – твердо произнес он, чуть склонив голову.

– Само собой. Такого мы не прощаем, это нарушение законов. Потому за тобой еще остается желание, Вилидар.

– Тогда я придержу его. Если позволите.

– Конечно.

– А ты?..

Очередь дошла до меня, и на этот раз меня никто даже нахалкой не называл и казнить не предлагал. Прогресс, как говорится, налицо.

– Александра, – представилась я полным именем.

– И чего ты хочешь, Александра, – Алмазная ведьма закинула ногу на ногу, – за свои заслуги перед Союзом?

– Не стоит говорить с ней так свысока, – хмыкнул Защитник. – Перед вами сейчас стоит прямая наследница Винфай. Признанная и призванная Изумрудным троном.

Джаана непонимающе покосилась на него:

– Винфай не проходила ритуал.

– Верно. – Вилидар приковал к себе внимание всех присутствующих ведьм. – Она нарушила закон и сама выбрала себе мужчину, родила мальчика и скрыла его в другом мире. Перед вами внучка Винфай и новая Изумрудная ведьма.

Сказать, что все были в шоке, – это ничего не сказать. В том числе и я. Потому что эта мысль все еще не укладывалась в моей голове. Я же должна была вернуться домой, вернуться к прежней жизни. А не занимать один из тронов…

– Это какая-то ошибка, – покачала головой Янтарная ведьма. – Такого не могло произойти, мы бы узнали.

– Но не узнали. Как и то, что Нира убила Винфай, – настоял на своем Защитник. – И призвал вас сюда не я и не Нира. Призвала Александра. Неужели вы не видите того, что вижу я?

Алмазная ведьма вперилась в меня таким взглядом, что даже на мгновение стало страшно.

– В таком случае, – повелительница водных просторов встала со своего трона, – решение приняли за нас. Я против этого, ведь Александра – само подтверждение нарушения законов. И, будь сейчас право в руках Союза, подняла бы вопрос об изгнании. Но это выбор Изумрудного трона. А значит, мы уже бессильны против его решения.

– А если я не хочу? – Вопрос сорвался с губ до того, как я осознала, что говорю.

– Такое произойдет впервые за всю историю существования Союза, – вздохнула Обсидиановая ведьма, потерев переносицу. – Сейчас никто ни на что повлиять не сможет. Мы и правда сейчас бессильны. Но на коронации ты сможешь отказаться от трона.

Я поймала взгляд Вилидара. И столько обреченности в нем увидела.

– Ты мог не говорить им об этом. Я бы попросту вернулась домой.

– Не смогла бы, – вместо Защитника ответила мне Рубиновая ведьма. – Если трон поставил свою метку на ведьме, то нарушения традиции отказа будут смертельны для избранной.

– Чудесно! – воскликнула я, всплеснув руками.

То есть просто так уйти мне бы никто не дал. Померла бы на полпути. Прекра-а-асно!

Я повернулась было к колдуну, чтобы вновь упрекнуть его в утаивании важной информации. Но, судя по его взгляду, он об этом тоже не знал.

– Мы встретимся на коронации, Александра. – Джаана встала с Алмазного трона. – Если решишь отказаться, так тому и быть. Но можешь и принять этот дар.

– А пока нам нужно решить судьбу одной из сестер, – также поднялась с трона Тиль. – Мы еще встретимся.

И они попросту растворились в воздухе. Оставив меня без ответов и советов.

Глава 35

– Ты уверена, что хочешь этого? – Теодор расхаживал по своему кабинету, заложив руки за спину.

Я не решилась вернуться в замок Изумрудной ведьмы, хотя Вил и настаивал. Он был уверен, что там Лили уже собирает манатки и освобождает покои. Я же в этом, откровенно говоря, сильно сомневалась. Кто-кто, а Лили не из мягкого теста, чтобы так просто от всего отказаться. Даже после провала своей покровительницы.

Теодор со мной согласился, когда услышал всю историю. Он был в таком шоке от череды событий, что первые несколько минут попросту молчал. Зато мысленно наверняка разразился такими словами, озвучивать которые королю не подобает.

– Куда сбежал Вилидар? – Правитель Тархенда опустился в кресло, так и не дождавшись от меня ответа на свой первый вопрос.

– Его вызвали в одну гильдию. Что-то срочное.

– Не сомневаюсь, – хмыкнул Теодор. – Странно, что брат не разорвал все связи с этой бандитской шайкой.

– Порвать со своей прежней жизнью не так уж и легко, – выдохнула в ответ, тем самым полностью раскрывая свои чувства.

Теодор понял меня, коротко кивнул и, перегнувшись через стол, поймал мои руки в свои. Посмотрел в глаза.

– Сандра, прошу, подумай о том, что тебе предстоит. Знаю, слишком эгоистично с моей стороны просить тебя об этом, но…

Он недоговорил, что именно «но», да только по его глазам я все видела. Чувствовала его эмоции. И понимала: он боится меня потерять. Стоит мне сейчас принять эту проклятую судьбу, которая внезапно обрушилась на плечи, как Теодор меня потеряет. Ведьмы не могут иметь семьи, не могут встречаться с мужчинами, любить и быть любимыми.

Если я приму эту судьбу, то навсегда останусь одна. У меня будут земли, которые придется защищать. Люди, которые будут любить и боготворить. Сила, о которой можно только мечтать. Но все это будет уравновешивать одиночество.

– Тео, я… – Высвободив руки, встала. – Прости, я не готова хоть что-то ответить.

– Понимаю. Я просто хотел сказать, что данная тобой надежда все еще горит огнем в моем сердце.

Это психологическое давление убивало. Вот не эти слова я сейчас хотела услышать! Абсолютно не эти.

– Мне надо идти. – Я присела в реверансе, подхватив невесомую юбку. – Хорошего дня, ваше величество.

Из кабинета выскользнула до того, как он спохватился с ответом. Зато я успела уловить всю гамму его чувств. Симпатию, притяжение, горечь, злость и опустошение. Чувствовала их как свои. И даже начинала чувствовать вину. Хотя не должна была.

Свернув по коридору, я буквально выбежала в парк, вдохнула воздух полной грудью и поспешила в самый отдаленный уголок. Подальше от чужих глаз и ушей. Хотелось побыть одной, попытаться найти выход из сложившейся ситуации.

Если я откажусь от трона, то смогу ли вернуться домой? Может, и да, а захочу ли?

Ветки густых кустов, огораживающих защитную стену, затрещали. И через мгновение среди них появился Вилидар.

– О боже, да двери точно не для тебя изобрели! – рассмеялась я, наблюдая за тем, как колдун вытряхивает из волос листья и веточки.

– Портал дал сбой, – пробормотал он, обнаружив на своей рубашке большую дыру под правой рукой. – Отлично! Проклятые эксперименты этого лиса!

– О чем ты? – Я не могла удержать улыбку, присела на краешек большого фонтана, выточенного в форме цветка.

– Да лабораторию одного мага гильдия получила в оплату долга, меня попросили помочь разобраться и определить, что есть что. Товаров на продажу там огромная куча. А вот некоторые экспериментальные артефакты перед продажей решили проверить.

Я хихикнула:

– Ну хоть целиком тебя доставило, а не по частям.

– И то верно. – Зашипев от боли, Вил выдернул из руки большой шип. – А ты как развлекаешься в свободное время?

– Думаю о том, как жить дальше, – пожала плечами я. – Вот сильно сомневаюсь, что Изумрудный трон так легко согласится вернуть меня домой, если я откажусь.

Защитник поднял на меня взгляд, вмиг посерьезнел и в несколько шагов оказался рядом.

– Ты все же решила отказаться? – Он просто спрашивал. Без особой надежды или горечи. Этот колдун настолько умело скрывал свои чувства, что мне даже дышать становилось легче.

– Я ничего не решила, – призналась ему. – И от этого только тяжелее. Фиг поймешь, что делать! С одной стороны, хочется принять такой щедрый дар, а с другой…

Я так выразительно посмотрела на колдуна, что тот на мгновение даже замер. Потом тряхнул головой:

– А с другой?

– С другой – мои лишения, с третьей – возвращение домой. – Я усмехнулась. – Как в сказке: направо пойдешь – счастья лишишься, налево пойдешь – под замок себя посадишь, а прямо пойдешь – себя потеряешь. Задница, одним словом.

– Ты же должна была с Тео встретиться, – не к месту вспомнил Вилидар. – Что он сказал?

Под столь пристальным взглядом я теряла силу, которая нашептывала эмоции окружающих. Сама почувствовала себя под увеличительным стеклом.

– Ничего, – выгородила я короля. – Поговорить не удалось толком.

Не знаю, что он такого просек в моих словах, но лицо его ожесточилось, по скулам заходили желваки.

– Вил? – Я напряглась, встала с бортика фонтана.

– Он пытался тебя в чем-то убедить?

– Н-нет.

Колдун перехватил мой взгляд, несколько мгновений молчал, а потом кивнул:

– Хорошо.

– Мне не нравится твое настроение, – произнесла я, глядя на него. – Что ты задумал?

– Ничего.

И не лжет же. Прицепиться не к чему.

– Ты куда-то шел. – Я решила закончить этот бесполезный разговор.

Что толку мучить сейчас всех, если это только сложности моего выбора?

– Я хотела побыть одна.

– Хорошо. – Голос колдуна не дрогнул, он даже бровью не повел. Но в интонациях я уловила горечь. – Желаю тебе принятия верного для себя решения.

Кивнув, он развернулся на пятках и поспешил по аллее к дворцу. Я дождалась, пока Защитник предыдущей Изумрудной ведьмы скроется за зарослями парка, и достала из складок платья зеркало-артефакт. Вилидар принес его еще утром. Как оказалось, он похитил его из лаборатории Винфай еще во время нашего побега. И сейчас оно было как никогда кстати.

Несколько мгновений вливания силы и короткое воспоминание. Это все, что потребовалось для активации.

– Аля, – мама куда-то бежала, судя по всему, по темному коридору, – я же тебе час назад сказала, что сама свяжусь.

– Привет. – Меня кольнули ее слова, но я постаралась от них отмахнуться. – У нас прошло больше времени.

– Нас? – Мама хлопнула дверью в ванной и включила воду. – Ты уже привыкла?

Я запнулась и грустно улыбнулась:

– Тут столько всего произошло, что сложно говорить «у них».

– Ну, рассказывай. – Она устроилась на краю ванны и зевнула. – Все равно я теперь не засну.

Набрав побольше воздуха в легкие, я начала рассказ с самого начала. Мама то охала, то смеялась. А когда речь коснулась портрета отца, погрустнела.

– Димка мне рассказал все через несколько месяцев после нашей встречи, – тихо произнесла она, опуская взгляд. – Я вначале не поверила. Да и разве поверишь в такое. А потом он показал мне это зеркало. Я слышала несколько раз его разговоры с матерью. Принять было сложно, но что не сделаешь для любимого, верно?

Она говорила дальше, а в моих ушах звучал этот риторический вопрос. Переворачивал внутри меня все, что только можно было перевернуть. И без всякой магии!

Что не сделаешь ради любимого?..

– Мама, – я перебила, заметив, как блестят ее глаза, – я не знаю, что делать. Законы этого мира настолько варварские, что мне даже представить сложно, что их придется соблюдать. Если я соглашусь принять наследие, то никогда не смогу быть с любимым, не смогу воспитывать детей. И пусть я о них даже еще не думала! Но вот представь!

– Саша, если ты хочешь услышать от меня совета, то я не смогу тебе его дать, – ответила мама, поймав мой взгляд. – Просто слушай свое сердце. Если ты хочешь вернуться домой, я буду рада. Если решишь остаться, я буду надеяться на твое благоразумие и хотя бы редкую связь со мной. А если все же примешь то, что принадлежит тебе по праву рождения… Это будет только твое решение. Не перекладывай его на чужие плечи, от этого ничего хорошего не произойдет.

– Спасибо, – произнесла я спустя долгое мгновение. – И все же помогла.

Она кивнула и перекрыла воду.

– Есть еще что рассказать? Зная тебя, не влипнуть в очередную опасную историю ты попросту не смогла бы.

Я улыбнулась в ответ. Беспокоить маму понапрасну не хотелось. Я и так убрала из своего рассказа почти все самое интересное. То, что могло ее взволновать.

– Да нет вроде бы…

– Др-р-рак-к-ка! – прокричала синяя птичка, пролетая мимо меня и усаживаясь на ближайшую ветку дерева. – Др-р-рак-к-ка! Кор-р-роль бр-р-рата уб-б-бивает!

В первую секунду я даже не поняла, что это меня прилетели известить. А потом сердце сжалось от дурного предчувствия.

– Мама, я перезвоню, – по привычке произнесла я, переставая подпитывать зеркало магией.

– Пока…

Она хотела было сказать что-то еще, но я уже не слушала, а бежала вслед за принесшей весть птичкой. Крылатая вестница стремглав летела к замку, огибая низкие ветки деревьев. А я неслась за ней, сжимая в руках артефакт, которым хотелось прибить обоих придурков.

Вилидар с Теодором нашлись на небольшой поляне в окружении деревьев. Зрителей, кроме птиц, вокруг не обнаружилось, но и этого было достаточно.

– Какого черта тут происходит? – рявкнула я, обводя взглядом братьев.

Вилидар, судя по всему, даже до замка дойти не успел, как его перехватил король. Каждый держал в руках по мечу и сосредоточенно следил за движениями противника. Не знаю, давно ли начался бой или я подоспела вовремя. Сейчас во мне клокотала только злость.

– Сандра, прошу, не вмешивайся, – спокойно бросил мне Теодор, двигаясь по кругу. – Я вызвал Вилидара на дуэль. Это дело чести.

– Какой, на хрен, чести! – Я и не подумала слушать, взмахнула рукой и выпустила магию. Та, к моему собственному удивлению, подчинилась.

Силовая волна выбила из мужских рук оружие. Мечи упали на землю.

– А теперь я хочу услышать, с какого перепуга все это началось?!

– Вилидар Арне отказался помогать мне, – процедил сквозь зубы король.

– Ты причину уточни у него, Аля, – хмыкнул Защитник, держась весьма расслабленно, будто секунду назад не собирался сражаться со своим родным братом.

– Причина леди Сандры не касается.

– Как раз таки касается, судя по всему. – Я повернулась к правителю Тархенда. – Может, вы скажете?

– Лорд Арне отказался помогать мне в одном дипломатическом деле.

– А если быть точнее, – фыркнул Вил, – мне приказали уговорить тебя отказаться от Изумрудного трона.

– Что?! – выдохнула я и повернулась к Теодору. – Это правда?!

– Правда, леди Сандра. Я не хочу, чтобы вы жертвовали своей жизнью ради всего.

Лжет…

Я в который раз уловила в его речах и поведении эгоизм. Все должно принадлежать ему. Все должны слушаться короля. Даже чужие сердца. Ведь именно ради этого он хочет, чтобы я от всего отреклась. Ради того, чтобы он смог получить желаемое!

– Я уже приняла решение. – Слова сорвались с языка вместе со злостью. – Я приму наследие Винфай. И никто не сможет меня от этого отговорить.

Глава 36

– Ты не подумай, я не буду тебя отговаривать, – произнес Вилидар, когда принес мне письмо от придворного чародея Тархенда. – Но ты уверена в том, что делаешь?

Я не ответила, распечатала конверт и протянула Защитнику письмо:

– Прочитай, пожалуйста. А то ваша будущая Изумрудная ведьма грамоте не обучена.

Он хохотнул, но спорить не стал. Пробежался взглядом по ровным строчкам и произнес:

– Говорит, что расшифровать ауру того артефакта, что ты к нему приносила, не удалось. Все довольно необычно. Приглашает тебя на встречу для обсуждения. Пойдешь?

– Нет. – Я тряхнула головой.

– Хорошо, я ему передам. – Колдун опустился на диван рядом со мной. – Аля, посмотри на меня, пожалуйста, и ответь наконец на вопрос.

Поджав губы, я повернулась к нему лицом и поймала в его глазах затаенную грусть. Он опять наступил на те же грабли. Опять влюбился в женщину, которой суждено быть одной.

– Почему ты спрашиваешь? – Я оттягивала этот момент, как могла.

– Потому что ты приняла решение там, в королевском парке. – Колдун сложил письмо вчетверо. – Когда услышала, что стало причиной действий Теодора. Это было спонтанное решение.

– Нет, Вил, это было правильное решение. – Я поправила уложенные и завитые служанками волосы.

Куара и Шани перебрались за мной в Изумрудный замок, подготовили для меня покои, разобрались с гардеробом. Теперь в нем почти все наряды были зеленых оттенков.

Для коронации подобрали узкое платье с открытыми плечами. По подолу струился узор, напоминающий траву и листья. А самое главное – в нем отсутствовал корсет.

– Если ты уверена в том, что делаешь, – Вилидар поднялся и протянул мне руку, – позволь сопроводить тебя на коронацию, Александра. Изумрудный трон ждет. Вместе с Союзом Семерых.

– Пока что пятерых, – усмехнулась я. – Аметистовой ведьмы нет.

– Это пока ее нет. Уже объявили поиск подходящей девушки, – покачал головой мужчина. – В скором времени появится замена.

– А что стало с Нирой? Ты так и не сказал.

– Ее наказали по всей строгости законов Союза, – увильнул от ответа колдун.

А он еще меня упрекает, что я не всегда и не сразу отвечаю ему!

– Но ты все же пропустила кое-что интересное, – криво улыбнулся он.

– Это что же? – поинтересовалась я, медленно следуя за Вилидаром по длинному коридору.

– То, как из замка выселяли Лили Паран.

Я хихикнула, представляя эту картину. А потом посерьезнела и тихо произнесла:

– Знаешь, мне ее все же жаль. Пережить предательство любимого, потом все это…

– Она была в сговоре с Нирой, – прервал меня колдун. – Ее не казнили, и это уже большая награда. Лили успела много гадостей сделать за этот короткий период. Так что ее возвращение домой – самое лучшее решение. В первую очередь для нее самой.

– Она делала не только плохие вещи. Но, наверное, ты прав. – Я пожала плечами и мысленно пожелала ей удачи.

Пусть все то зло, что она совершила, останется в прошлом. А в будущем она встретит свое счастье. После Теодора Лили его заслужила.

Вот же… Нет, я определенно не готова к законам этого мира. Ведь Вил прав: ее могли казнить. И жизнь для Лили Паран уже большая награда. А я все равно хочу, чтобы судьба подарила ей чуть радости в жизни.

– Пришли. – Защитник остановился перед высокими дверями из темного дерева. – Я не имею права входить. На коронации присутствует только Союз и доверенное лицо.

– То есть Теодор, – поняла я. Задумалась на мгновение, а потом хмыкнула, схватила колдуна за руку и потащила за собой в главный зал.

Он только удивленно вскинул брови, но упираться не стал. Именно так мы вошли туда, откуда все началось. В конце зала стояло обитое зеленым бархатом кресло. Вскоре оно станет таким же величественным и волшебным, каким я видела его на избрании Изумрудной ведьмы. Как только мы соединим свои судьбы, его напитает разделенная со мной сила.

– Вилидару не стоит тут присутствовать, – произнесла Джаана, выступая вперед и снимая перчатки.

Ведьмы сегодня прибыли без своих тронов, собрались у того, который вскоре станет моим. Рядом с ними стоял Теодор. По его лицу сложно было определить, что он чувствует. Потому что последнюю нашу встречу сложно назвать приятной. Да и все осознание ситуации…

– Верно, – я силой воли вернула себя в настоящее, – по правилам Союза Вилидару тут находиться нельзя. Только если он не входит в круг лиц, которым разрешен доступ.

– Что ты хочешь этим сказать? – Рубиновая ведьма держала перед собой подушечку, на которой лежал золотой венец с изумрудами.

– Я сообщаю, что, как будущая Изумрудная ведьма, хочу самостоятельно выбрать себе Защитника. Коим станет Вилидар Арне.

В зале повисла тишина. Ведьмы переглянулись, Теодор сжал кулаки, а Вил замер статуей. Я буквально чувствовала исходящую от него безысходность. Он, наверное, хотел уехать, забыть обо всем, найти себя в другом деле. Которое ничем не будет напоминать о всем пережитом рядом с Изумрудным троном.

Но теперь он вновь оказался привязан к Изумрудному трону, Изумрудному замку, Изумрудной ведьме. И пусть сейчас колдун уверен, что я поступаю как последняя дрянь… скоро ему откроется правда.

– В таком случае ему разрешено тут находиться. – Ликенния выглядела сбитой с толку. – Но это впервые в истории, когда Защитник остается на второй срок.

– Это первый раз, когда Защитник не погиб вслед за своей ведьмой, – произнесла я, отпуская руку Вилидара и стараясь не смотреть на него. – Начнем?

– Да, прошу. – Арана подбородком указала мне на Изумрудный трон. – Займи свое место, сестра.

Медленно, боясь оступиться, я опускаюсь на трон. Позвоночник простреливает магией, похожей на ток. Моя сила тянется к трону, я слышу, как он преображается, превращаясь в роскошный пень. Ощущаю его силу, которая уже почти касается меня, делает еще могущественнее, дарит новые возможности.

От этого чувства хочется зажмуриться, насладиться единением. Но я держу глаза открытыми, смотрю только на Вилидара. Мой Защитник превратился в каменную статую. Кажется, даже не дышит. Я чувствую его напряжение, но пока не могу произнести то, что так хочется.

– Мы признаем сестру нашу, – произносит Алмазная ведьма.

– Ту, что станет опорой, – подхватывает Янтарная.

– Ту, что не подведет и возложит на свои плечи тяжкое бремя, – вторит им Сапфировая.

– Александру, защитницу и покровительницу Изумрудных земель, – шепчет слова Обсидиановая.

– Александру, которая отныне и до конца своей жизни будет служить своей цели, – завершает речь Рубиновая, возлагая мне на голову венец.

Я обвожу всех ведьм взглядом. Знаю, что сейчас должна произнести слова клятвы. Повторить то, что скажет мне Изумрудный трон. Но он молчит. Я не слышу голоса в своей голове. Только бешеный стук сердца, который заглушает шумы в зале.

Ловлю взгляд Теодора. Он зол. Очень. Но скрывает это. Держится. И я понимаю одно: все его эмоции не вечны. Он привык действовать порывами. Поддаваться сиюминутным желаниям. А я нет. Я так не хочу.

– Благодарю вас, сестры. – Я нарушаю ритуал, встаю с трона и делаю шаг к Вилидару. – Я истинная Изумрудная ведьма. Избранная самим троном по праву крови. Я клянусь защищать подвластные мне земли и всех, кто на ней живет. Я не позволю совершаться несправедливости. Признаю Теодора Ньяла своими глазами и ушами среди населения людей. Признаю Вилидара Арне своим Защитником. Но не требую с него связывающей нас клятвы.

Первой понимает, что происходит, Янтарная ведьма. Она уже открывает рот, чтобы прервать меня, но я не позволяю. Взмахиваю рукой, заглушая все звуки в зале. Все, кроме звучания моего голоса. Теперь магия слушается меня. Подчиняется.

– Я отказываюсь вписывать свое имя в историю как та, что подчинялась правилам, – произношу и беру за руку Вилидара. – Я буду вам сестрой и поддержкой. Я не отрекаюсь от Союза, если только он не отречется от меня. Но я не пойду по вашему пути. С этого момента я разделю свою силу с Вилидаром Арне. С мужчиной, который стал пленителем и защитником моего сердца. Отныне и до конца наших жизней мы связаны волей и силой Изумрудного трона. Но вправе быть по раздельности, если того желает хотя бы один из нас. Я не пойду против законов Союза, но они больше не будут действовать на землях Изумрудного трона. Отныне наши законы будут отличаться.

Выдыхаю, снимаю заклинание и чувствую, как Вил сжимает мою руку. И столько эмоций исходит от него: удивление, неверие, надежда, а после – железная решительность.

– Так нельзя! – возмущается Сапфировая ведьма. – Ты должна произнести клятву, что продиктовал тебе Изумрудный трон!

– Он молчал. – Моя улыбка обезоруживает всех в этом зале. – Изумрудный трон предоставил мне право выбора. И я им воспользовалась.

– А если вы решите оспорить его, – поддерживает меня мой Защитник, – помните, у меня еще есть желание, которое обязан выполнить Союз. И оно простое: не мешайте Александре.

Ритуал завершен. Клятва произнесена, и я чувствую, как трон поддерживает меня. Дает сил.

Первой не выдерживает Алмазная ведьма. Она растворяется в воздухе со звуком суровой вьюги. Одна за другой уходят ведьмы, не попрощавшись. Теодор только скользит по нам с Вилом недовольным взглядом и тоже уходит порталом.

А я наконец могу расслабиться. Меня бьет крупная дрожь, перед глазами плывут темные пятна. Я цепляюсь за Защитника, как за спасательную подушку. И чувствую его поддержку.

– Какая же ты ненормальная, Аля, – шепчет он, прижимая меня к себе. – Ты хоть понимаешь, что только что сделала? Ты поделилась со мной сокровенной силой и долголетием. Только что ты возвела рядом с ведьмой своего Защитника.

– Я сделала то, чего так желало мое сердце. – Я нахожу в себе силы поднять глаза, встречаюсь с ним взглядом. – То, о чем мы боялись сказать друг другу. Теперь я даю тебе выбор, Вил. Ты можешь сам решать, как жить дальше. Сила трона будет поддерживать тебя независимо от местоположения и рода занятий. Клятва Защитника тебя не сдерживает. Что ты будешь делать?

– Какие странные вопросы ты задаешь! – криво усмехается он. Наклоняется, прикасается своими губами к моим и шепчет: – Я буду делать свою любимую женщину самой счастливой.

Эпилог

С момента коронации прошло полгода

Теодор записал все, что я ему продиктовала, откланялся и ушел. Мы больше не общались с королем, как раньше. Будто бы между нами появилась стена, разграничила ведьму и ее подчиненного. Но я знала, что у него все хорошо. Король встретил хорошую женщину, вроде бы даже полюбил. Мне оставалось только желать им счастья и быть друг перед другом честными.

– Ты опять вся в делах. – Вилидар ворвался в кабинет без предупреждения, впрочем, как и всегда. Упал в кресло напротив и закинул ногу на ногу. – Между прочим, ты пропускаешь занятия со мной.

– Мы же почти закончили, – улыбнулась я, откладывая документы.

– Да, читать ты научилась, – не стал спорить Защитник. – Но пишешь все еще с ошибками.

– Кто же виноват, что в местном языке столько наречий и у каждого своя грамматика и правила! – выдохнула я. – Да и куда спешить, за меня всегда можешь написать письмо ты.

– Могу, – усмехнулся он. – Но это не повод отлынивать.

– Давай перенесем на завтра, я так устала, – призналась колдуну, откидываясь на высокую спинку кресла. – На приграничье начались волнения, опять лезут болотные твари, которых заклинания не берут. Тархенд сейчас выделил часть армии, они должны решить этот вопрос.

– Ты отлично справляешься. – Вилидар встал с кресла, обошел стол и подал мне руку. – Сколько всего свалилось на тебя после принятия силы, и ни одной проблемы ты не упустила. Хотя нет, кое-что ты все же упустила…

– О чем ты? – Я потянулась за бумагами. – Что я упустила?

Он фыркнул, поймав мою руку до того, как я успела коснуться документов.

– Выходные ты упустила, дорогая. И у меня есть отличная идея, как провести сегодняшний вечер. Отказы не принимаются.

– Что ты задумал?

– Скоро узнаешь. – Он улыбнулся. – Только переоденься. И обувь без каблука, хорошо?

– Хорошо.

Признаюсь, меня заинтересовали его слова. И в наши комнаты я летела чуть ли не на крыльях, совсем забыв о своей усталости.

Все же, как оказалось, дела Изумрудной ведьмы не так просты. Но вместе с Вилом мы со всем справляемся.

Союз Семерых не так давно признал все происходящее. Как и прогнозировал мой Защитник, им попросту нужно было время для перемен. Им хотелось проследить за тем, насколько сильно я меняю законы. А когда поняли, что все не валится и не разрушается, решили принять мои решения как должное. Более того, новая Аметистовая ведьма оказалась весьма милой девушкой и полностью меня поддерживала во всех начинаниях.

Я бы даже не постеснялась сказать, что мы стали с ней добрыми подругами. Ну а что, оно и неудивительно – две молодые ведьмы с огромным грузом на плечах.

В комнаты я ворвалась, не боясь шуметь. Куара и Шани уже давно ушли спать, за окном стояла темная ночь, с тяжелых туч срывались крупные капли дождя. В такую погоду хорошо сидеть, обернувшись пледом, и читать очередную книгу. Ведь литература этого мира оказалась до безумия увлекательной.

Но вместо этого я направилась к шкафу и открыла дверцы. Несмотря на обилие нарядов всех оттенков зеленого, у меня сохранились джинсы, косуха и кеды.

И если джинсы все это время лежали на полке, то кеды надевала не так давно. На свою свадьбу.

Нет, ну тот ритуал, что мы провели с Вилидаром, сложно назвать полноценной свадьбой. Но белое платье с фатой и игристое вино были в наличии. Так же как и золотые кольца, которые мы сейчас оба носили, следуя земным традициям.

Вил, конечно, долго возмущался. Ему это явно не нравилось. Но потом он вздохнул и сказал, что сделает все, о чем я только пожелаю. И я пожелала кеды под платье. Потому что каблуки за все это время меня порядком достали.

Зато сейчас я чуть ли от счастья не прыгала, когда надевала земную одежду. Волосы завязала в конский хвост и совершенно неподобающе для Изумрудной ведьмы побежала в сторону оговоренного места встречи.

– Опаздываешь, – с насмешкой в голосе отметил колдун и активировал артефакт. Перед нами возник портал. – Пойдем.

Я без вопросов вложила в его ладонь свою руку и шагнула следом в магический переход. В лицо дыхнуло свежестью, запахло мокрой землей и травой. А когда открыла глаза, обнаружила нас на большой поляне, устланной алыми цветами. Дождь барабанил по возведенному Вилидаром магическому куполу, ветер трепал волосы. И так легко стало от близости природы, так спокойно.

Стук капель успокаивал. Оставалось только обнять любимого мужчину, прикрыть глаза и наслаждаться этим чувством.

– Узнаешь место? – поинтересовался колдун, беря меня за руку.

– Нет. – Я осмотрелась.

Ничего примечательного в этой поляне не было.

– Тут мы впервые встретились, – с легкой улыбкой произнес Вилидар, ведя меня к краю поляны. – А если быть точнее, то возле вот этого дерева.

Я рассмеялась, нащупала на поясе кинжал, который всегда носила с собой, и щелкнула пальцами. Защитника прижало магией к стволу дерева, а я привстала на носочки и прижала тупой стороной ему нож к горлу.

– Ты только посмотри, как романтично, – пропела я, ловя смешинки в его глазах. – Высокие сосны, разрывающееся дождем небо и целая поляна алых раскуснов.

– С луной и звездами мне нравилось больше, – уже в голос расхохотался любимый, убирая мою руку и заключая свою ведьму в крепкие объятия.

– Вот так всегда, – притворно обиделась я, – твои попытки убить меня всегда лучше.

– Аля, – он убрал с лица выбившуюся из хвоста прядь, – я до сих пор не могу поверить, что ты выбрала меня.

– Думаешь, я могла поверить, что меня выбрал Изумрудный трон? – хмыкнула я.

– Ты когда-нибудь бываешь серьезной? – Колдун щелкнул меня по носу.

– Даже не надейся, мой милый, – промурлыкала я, потянувшись за поцелуем. – Я не дам тебе заскучать в этой жизни.

– Ловлю на слове, моя ведьма.


home | my bookshelf | | Избранница изумрудного трона |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 4
Средний рейтинг 3.3 из 5



Оцените эту книгу